martes, 29 de abril de 2008

Las principales victimas del cambio climatico

Un grupo de niños espera recibir alimentos en Níger. (Foto: EFE)

Millones de niños de los países más pobres del mundo se encuentran entre las principales víctimas del cambio climático, causado por el desarrollo de los países ricos. Así lo asegura un informe de la agencia de la niñez (UNICEF) de la Organización de las Naciones Unidas (ONU), que ha hecho un llamamiento urgente a la toma de medidas.

El documento de la UNICEF 'Nuestro clima, Nuestros niños, Nuestra responsabilidad', mide las acciones que se han realizado para cumplir los Objetivos del Mileno propuestos por la ONU y entre los que está consignada la tarea de erradicar el hambre de la niñez pobre para el 2015. El informe revela fallos en aspectos como la salud, la educación y la igualdad de género.

"Es claro que un error para erradicar los problemas del cambio climático se convierte en un error en lo que se refiere a la protección de la niñez" explica el director de la UNICEF en Reino Unido, David Bull. "Los niños pobres, que son quienes menos han contribuido al cambio climático, son los que más sufren sus consecuencias" añade.

El informe asegura que el calentamiento global puede causar la muerte de entre 40.000 y 160.000 niños por año en Asia y en África subsahariana, al contribuir con el descenso del crecimiento económico.

También hace referencia al hecho de que si las temperaturas sobrepasan en dos grados Celsius los niveles pre-industriales, unas 200 millones de personas alrededor del mundo podrían enfrentarse al hambre, un número que podría aumentar hasta los 550 millones si la temperatura sobrepasara los tres grados.

El documento de la UNICEF establece que los daños económicos producidos por el cambio climático forzarán a los padres a sacar a los niños del colegio, lugar en el que comúnmente se les garantiza una comida al día, para poder adquirir agua y gasolina.

Los expertos aseguran que los cambios en el ambiente producidos por el calentamiento también contribuirán a expandir una serie de enfermedades mortales como la malaria, que actualmente mata a 800.000 niños por año y de la que se han empezado a observar brotes en áreas que antes no habían sido afectadas.

Aunque varios Gobiernos han mostrado su preocupación por los efectos del cambio climático tomando una serie de medidas preventivas, algunos ecologistas afirman que la subida de dos grados Celsius es inevitable, independientemente de las acciones que sean implementadas en la actualidad.

Los científicos predicen que las temperaturas globales promedio subirán entre uno y medio y cuarto grados Celsius en este siglo, debido a las emisiones de carbón provenientes de la quema de combustibles para la producción de energía, lo que causará fuertes inundaciones, hambres, violentas tormentas y sequías.

Todo esto se agrava con las acciones de naciones como China, que abre una nueva central eléctrica de carbón por semana. Este país, que posee enormes reservas del mineral y cuya economía crece un 10% por año, está muy cerca de alcanzar a Estados Unidos como el líder mundial en emisiones de carbono.

Brote de fiebre aftosa humana en China

Una mujer con su hijo afectado por la fiebre aftosa. (Reuters)El brote registrado en el este de China de una enfermedad infantil común que raramente mata a las personas ha situado al país en el centro de las preocupaciones de las autoridades sanitarias internacionales. La ciudad de Fuyang, provincia de Anhui, ha confirmado el contagio de 1.199 niños por la fiebre aftosa (EV71), que ya se ha cobrado la vida de 20 pequeños.

De los contagiados, 341 niños permanecen hospitalizados, 27 de ellos en estado grave y ocho en condición crítica, según ha comunicado Yan We, subdirector de la Administración de Salud, que ha dedicado dos hospitales a tratar a los enfermos.

El brote, detectado en marzo, se ha extendido ya a los ocho distritos de Fuyang y todos los enfermos son menores de seis años, pero la mayoría no ha cumplido aún los dos años.

Este virus, conocido también como de la fiebre aftosa humana o infección del coxsackievirus, se contrae con más facilidad en primavera y verano y se transmite por el aire y al tocar objetos contagiados. Las autoridades han confirmado que se trata del EV71 y que algunas de las víctimas, con síntomas como fiebre alta, tos, úlceras en la boca, manos y pies, también sufrieron problemas intestinales, meningitis, encefalitis y edema pulmonar. Se pueden tratar los síntomas de forma aislada, pero no existe terapia para la enfermedad.

Liu Jin Fang, madre de un niño de dos años contagiado, protestó en la prensa local por las condiciones en que los menores están hospitalizados, pues todos están juntos, ya sea los niños en observación como los más graves, lo que facilita el contagio.

El Centro de Control de Enfermedades de China destacó que aún no existe vacuna para el virus de la fiebre aftosa humana, por lo que es necesario controlar por la mañana y al mediodía la temperatura de los niños en las guarderías.

El anterior brote conocido afectó al menos a 121 niños de la región norteña de Mongolia Interior y, un mes antes, en todo el país afectó a un millar de personas.

En la primera mitad de 2007, según las últimas cifras conocidas, China registró 5.459 casos de fiebre aftosa humana, un 119,41% más que el mismo período de 2006, según el Ministerio de Salud.

La fiebre aftosa humana no tiene relación con la del mismo nombre que afecta al ganado vacuno, ovino y porcino, virus este último que no se transmite al ser humano por la ingesta de carne contagiada.

domingo, 27 de abril de 2008

Inyectar sulfuro en la estratosfera podria eliminar el ozono polar

Las reacciones al inyectar sulfuro a las nubes polares serían dañinas para el ozono. (Foto: Science)Un grupo de científicos ha desarrollado una serie de ideas que tienen como objetivo combatir el calentamiento global. Uno de estos proyectos para enfriar nuestro planeta propone inyectar sulfuro en la estratosfera.

La idea, propuesta por el científico Tom Wigley del Centro Nacional para las Investigaciones Atmosféricas (NCAR), fue obtenida con un modelo informático. Wigley calculó el impacto de inyectar partículas o aerosoles de sulfato en la estratosfera, en cantidades iguales a las expulsadas por la erupción volcánica del Monte Pinatubo en 1991.

Pero un nuevo estudio del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder en Estados Unidos, asegura que las inyecciones continuas de sulfuro a la estratosfera podrían eliminar el ozono polar.

El estudio, publicado por la revista 'Science', demuestra que las inyecciones no son ni tecnológica ni medioambientalmente viables, y que por tal motivo no pueden, tal y como se pretendía, retroceder el estado de la estratosfera a lo que era 20 años antes de requerir mayores reducciones en las emisiones de los gases de efecto invernadero.

Aunque los aerosoles de sulfato naturales producidos por grandes erupciones volcánicas como la de 1991 podrían enfriar el planeta de forma significativa y bajar las temperaturas en ascenso durante los próximos cien años, el aumento en los niveles de aerosoles de sulfato fomentarían la destrucción del ozono.

Los científicos, dirigidos por Simone Tilmes, aseguran que en el Ártico, la utilización del método de las inyecciones de sulfuro podría retrasar la recuperación del actual agujero de ozono entre 30 y 70 años.

Según los investigadores, las inyecciones de pequeñas partículas de sulfuro lo suficientemente grandes para contrarrestar el calentamiento superficial durante las próximas décadas eliminarían la cantidad total de ozono de la estratosfera inferior del Ártico en inviernos muy fríos.

sábado, 26 de abril de 2008

Homo Sapiens estuvo al borde de la extincion

Homo Sapiens estuvo al borde de la extincionLos seres humanos habrían corrido peligro de quedar extinguidos hace unos 70 mil años, indica un estudio de antropología que ha usado marcadores genéticos. La cifra de seres humanos habría quedado reducida apenas a 2 mil, antes de que una vigorosa reproducción volvió a expandir su cifra.

“Este estudio muestra el extraordinario poder de la genética para revelar algunos de los datos claves (en la evolución) de nuestra especie”, dijo Spencer Wells, explorador de la National Geographic Society. “Pequeñas bandas de humanos primitivos, obligados a vivir apartados entre sí debido a duras condiciones ambientales, se alejaron del umbral de la extinción, se reunieron y volvieron a poblar el mundo. Se trata de un drama épico que quedó inscripto en nuestro ADN”.

Wells es el director del Proyecto Genográfico, lanzado en 2005 para estudiar la antropología usando la genética. El informe fue publicado en la revista especializada American Journal of Human Genetics. Previos estudios han relacionado el surgimiento de los seres humanos modernos a una sola “Eva”, que vivió en África hace unos 200 mil años.

Las emigraciones de los humanos desde África, cuna de la civilización, para poblar el resto del mundo, parecen haber comenzado hace 60 mil años, pero poco se sabía de los seres humanos entre Eva y su dispersión por el mundo. De acuerdo al nuevo estudio, el África oriental experimentó graves sequías hace entre 135 mil y 90 mil años, y los investigadores indicaron que los cambios de clima habrían contribuido a reducir drásticamente la población.

Esto significa que sería el período más largo en que dos poblaciones humanas modernas han quedado aisladas una de la otra. "Siempre que hay migraciones humanas hay factores geográficos o climáticos. Ha habido muchos cambios en estos 200.000 años de la historia de la humanidad", explica explica Jaume Bertranpetit del Proyecto Genographic y biólogo de la Universidad Pompeu Fabra de Barcelona, España.

"Ésta sería la primera gran diferenciación de grupos humanos que habría en la historia de la humanidad y esta separación sería también la más antigua y la más duradera", según Bertranpetit.

Sin embargo, otros científicos aseguran que es demasiado pronto para poder reconstruir un panorama preciso de la historia de la humanidad.

Naciones Unidas pide acabar con la mortalidad por malaria

Naciones Unidas pide acabar con la mortalidad por malaria (OTR/PRESS)Coincidiendo con el Día Mundial de la Lucha contra la malaria, la ONU trata de multiplicar la sensibilización con respecto a esta enfermedad que cada año mata a más de un millón de personas. De hecho, el secretario general de Naciones Unidas, Ban Ki-moon, hizo un llamamiento para acabar con esta lacra, que, aunque no lo parezca viendo el número de muertes que provoca, es prevenible y tratable. Así, pidió "desesperadamente" un esfuerzo para que a finales de 2010 toda África tenga acceso al control de esta enfermedad tropical.

Mantener hoy día una tasa de mortalidad tan alta provocada por la malaria es "inaceptable". Ban Ki-moon lanzó un mensaje tajante a través de un vídeo para concienciar a la población y motivar a los países a aumentar sus esfuerzos para luchar contra esta enfermedad. El secretario general de Naciones Unidas resaltó que cada año se producen más de un millón de muertes, de las cuales un 90 por ciento tienen lugar en África.

Por ello, su objetivo es erradicar la enfermedad, para lo que pidió "desesperadamente aumentar nuestros esfuerzos para desterrarla". De esta forma, pretende trasladar la idea de que para 2010 como fecha límite, África cuente con todos los medios necesarios para hacer frente a la enfermedad.

Así, entre sus propuestas se encuentra introducir en el continente mosquiteras provistas de insecticida para "toda la gente en riesgo, especialmente mujeres y niños", y que suman unos 500 millones de personas. Asimismo, hizo un llamamiento para la creación de más clínicas que traten a los enfermos, centros de prevención y el fomento de la investigación para acabar con ella.

Consciente de que es un objetivo complicado, Ban Ki-moon consideró que es una meta "alcanzable", por lo que solicitó ayuda a todos los países puesto que "la mayoría de naciones afectadas están lejos de conseguir reducir la incidencia de la malaria". De esta forma, lo necesario es multiplicar los esfuerzos ofrecidos hasta ahora, puesto que no han resultado ser todo lo satisfactorios que se deseaba.

Los organismos que dedican su actividad a la mejora de las condiciones de vida de la población de aquellos países más desfavorecidos conmemoraron el Día Mundial contra la malaria. En España, Cruz Roja organizaba un acto en Barcelona donde Pedro Alonso, investigador y director del Centro de Investigación en Salud Internacional de Barcelona (CRESIB), afirmaba que a finales de este año iniciará los ensayos para obtener la primera generación de vacunas contra la malaria, que podría registrarse en 2010 o 2011, para una posterior comercialización, ya en 2014 o 2015.

Los primeros intentos de obtener una vacuna contra la malaria datan de 1937, año tras el cual los esfuerzos se han centrado en mejorar los avances obtenidos anteriormente. Por ello, Alonso indicó que el resultado de sus investigaciones "no será la vacuna definitiva" y que se deberá seguir desarrollando nuevas generaciones de vacunas.

jueves, 24 de abril de 2008

La diversidad anatomica de los humanos es mayor de lo que se pensaba

Fósil del cráneo, con diferentes perspectivas (Foto: M. Domínguez-Rodrigo)El hallazgo de un fósil de hace 118.000 años, por un equipo de paleontólogos españoles, pone de manifiesto que la diversidad de nuestra especie es mayor de lo que se pensaba desde los orígenes.

El fósil, una pieza del cráneo, fue encontrado por el equipo del paleontólogo Manuel Domínguez-Rodrigo, de la Universidad Complutense de Madrid, en la campaña del año 2005. Este español es el único europeo que, desde hace años, tiene permiso para excavar en Tanzania, donde se encuentra la cuna de la humanidad, trabajos que realiza con la colaboración de Luis Alcalá, de Dinópolis, y expertos tanzanos.

"En un principio pensamos que era un 'Homo ergaster', pero enseguida vimos que se trataba de alguien de nuestra especie, con la misma capacidad craneal, pero con rasgos mucho más arcaicos de lo cabría esperar en un fósil de hace unos 118.000 años, parecía de hace 500.000 años".

Los investigadores señalan, en el artículo publicado en 'Journal of Human Evolution', que este hallazgo pone de manifiesto que la diversidad anatómica de los humanos es mayor de lo que se pensaba y que la transición de las formas 'pre-sapiens' a las 'sapiens' no fue tan gradual y progresiva como se pensaba hasta ahora.

Hasta ahora había sólo media docena de fósiles de 'Homo sapiens' arcaicos que estaban bien datados; el resto tienen márgenes de error muy grandes. De hecho, el fósil encontrado por el equipo español ha permitido reevaluar tres cráneos que se encontraron en la década de los años 30 del siglo pasado en el mismo lago Eyasi. Desde entonces han estado en un armario y ahora se ha comprobado que son prácticamente iguales que el nuevo fósil.

"Lo sorprendente es que hay restos de nuestra especie de hace 200.000 años en Etiopía que tienen rasgos más modernos, por lo que está claro que la variabilidad humana no surgió hace 50.000 años, sino que era una característica desde los primeros pasos de la especie", argumenta Domínguez-Rodrigo.

El paleontólogo regresará este año a Tanzania para seguir con sus trabajos, en concreto a los yacimientos de Olduvai, donde también excavó el año pasado. Su objetivo vuelve a ser un yacimiento antrópico, es decir, creado por homínidos y no de forma natural.

Fue en este lugar, el yacimiento llamado FLK-ZINJ, donde aparecieron restos de un 'Paranthropus boisei' y de 'Homo habilis' a finales de los años 50. El objetivo de los españoles es revelar más detalles sobre cómo estaban organizados estos antepasados de hace dos millones de años.

"Queremos averiguar si su estructura familiar era tan monógama como se piensa o si estaban organizados de otra forma. Para ello hacemos un estudio de la disposición de los fósiles de animales que comían. Si están organizados en grupos quiere decir que la distribución de la comida se hacía por familias. De momento, en Olduvai hemos encontrado sólo una mega-acumulación de huesos en unos 400 metros cuadrados".

martes, 22 de abril de 2008

Stephen Hawking alienta la conquista del espacio

Stephen HawkingEl astrofísico inglés Stephen Hawking, conocido por sus prestigiosos estudios sobre el universo y la gravedad, ha abogado en Washington por que el hombre se lance a la conquista del espacio con el mismo espíritu y ambición con que Cristóbal Colón partió a la exploración del Nuevo Mundo en 1492.

"Si la raza humana va a continuar otro millón de años, tendremos que ir donde nadie ha ido jamás", ha recalcado el científico, de 66 años, en una conferencia en la Universidad de Georgetown, para celebrar los 50 años de la NASA.

"Nos encontramos en la misma situación que Europa en 1492. Es posible que hayan argumentado que era una pérdida de tiempo enviar a Colón a buscar algo que no existía. Pero el descubrimiento de América ha cambiado profundamente la antigüedad. Pensad: no tendríamos el Big Mac".

Para Hawking, la exploración espacial debería incluir la creación de una base permanente en la Luna en el curso de los próximos 30 años, así como el desarrollo de un nuevo sistema de propulsión para llevar al hombre más allá del sistema solar.

Hawking, quien sufre esclerosis lateral amiotrófica y tiene que utilizar un sintetizador de voz, ha destacado que "partir a la conquista del espacio tendrá un efecto todavía más grande. Va a cambiar completamente el futuro de la raza humana, e incluso podría determinar si tenemos un futuro", ha destacado.

Los viajes espaciales "nos permitirán tener una mejor perspectiva sobre esos problemas, y ojalá nos unan para enfrentarnos a un desafío común".

A la gran pregunta de si estamos solos en el universo, el astrofísico británico responde que "probablemente no".

Si existe vida, "¿por qué no hemos detectado señales alienígenas en el espacio, algo así como concursos televisivos extraterrestres?", se pregunta el científico, quien cree que una de las opciones es que no haya más vida. Según Hawking, si existe algo o alguien lo suficientemente inteligente para enviar señales al espacio, lo es también para fabricar armas nucleares.

"La vida primitiva es muy común y la vida inteligente es más bien rara (...). Algunos dirían que aún no existe en la Tierra", ha indicado, para después señalar con humor: "Tened cuidado si os topáis con un extraterrestre porque podríais contraer una enfermedad para la que no tendréis defensas".

lunes, 21 de abril de 2008

Edward Lorenz padre de la teoria del caos

Edward Lorenz, padre de la teoría del caos- MITEdward Lorenz, científico estadounidense conocido por crear la teoría del caos que explica por qué es tan difícil hacer pronósticos meteorológicos, murió el pasado día 17 a los 90 años en su residencia de Cambridge, según informó el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT).

Lorenz, meteorológo, descubrió en 1960 que pequeñas diferencias en un sistema dinámico como la atmósfera puede provocar cambios enormes. En 1972, este científico estadounidense presentó un estudio titulado: ¿Puede el aleteo de las alas de una mariposa en Brasil provocar un tornado en Tejas?.

Sus conclusiones abrieron un nuevo campo de estudios que incluyeron virtualmente todas las ramas de las ciencias, y en el caso específico de la meteorología, llevaron al convencimiento de que era imposible pronosticar el estado del tiempo más allá de dos o tres semanas con cierto grado de precisión.

Al demostrar que ciertos sistemas tienen límites de predicción, Lorenz "acabó con el universo cartesiano y dio pie a la tercera revolución científica del siglo XX", después de las teorías de la relatividad y la física cuántica, señaló Kerry Emanuel, profesor de ciencias atmosféricas del MIT.

Nacido en 1917 en West Hartford, Connecticut, Lorenz se licenció en matemáticas en la Universidad de Harvard y en el Colegio Dartmouth en 1938 para graduarse como meteorólogo del MIT en 1943. "Desde niño siempre me interesaron los números y me fascinaban los cambios del clima", señaló en una autobiografía.

Después de ser miembro del personal del Departamento de Meteoroogía del MIT entre 1948 y 1955, Lorenz fue designado profesor y después director del departamento hasta 1981. Durante su vida profesional recibió innumerables galardones por su trabajo científico, entre ellos, el Premio Crafoord que otorga la Academia Real de Ciencias de Suecia creado en reconocimiento de labores científicas no incluidas en los Premios Nobel.

En 1991, recibió el Premio Kioto para las ciencias planetarias y de la Tierra. En esa ocasión, el jurado que decidió el galardón señaló que Lorenz "tuvo su más osado logro científico al descubrir el caos determinista, un principio que llevó consigo los cambios más dramáticos en la visión humana de la naturaleza" desde los tiempos del naturalista inglés Isaac Newton.

domingo, 20 de abril de 2008

Una casa construida con arboles vivos

Casa ecológica vivaUna casa construida con árboles vivos que crece y evoluciona en armonía con su entorno natural. Se trata del último paso lógico en el diseño de edificios totalmente ecológicos y sostenibles.

Las técnicas de construcción utilizan materiales artificiales o naturales muertos. Para ser totalmente respetuosos con el medio ambiente, las casas deberían ser construidas con materiales vivos. Con esta filosofía, el arquitecto Mitchel Joachim, en colaboración con la ingeniera ecológica Lara Greden y el arquitecto Javier Arbona, todos ellos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), han propuesto una vivienda, denominada Fab Tree Hab, construida a partir de árboles vivos.

No se trata de añadir habitáculos construidos al tronco, como si de una moderna casa de Robinsones suizos se tratara, sino de que el árbol acabe siendo en sí la vivienda. Para ello, el tronco se aprovecha como cimiento, y mediante una técnica tradicional de trenzado de ramas, las paredes, los tejados, los arcos y los distintos entramados de la casa van cogiendo forma y estructura.

En el interior de la vivienda, un material de tipo composite elaborado con arcilla y paja aísla al edificio de la humedad, y una fina capa de arcilla a modo de yeso se encarga de dar el acabado estético final. Las ventanas están compuestas de un material bioplástico flexible, de manera que puedan adaptarse al crecimiento de la casa y degradarse como el resto de componentes para evitar residuos contaminantes. La orientación sur de la vivienda favorece la absorción del calor durante el invierno, y en verano, las ventanas de las zonas sombrías se encargan de refrescar el interior.

El agua cumple una misión fundamental en esta vivienda. El tejado almacena el precioso líquido y circula por el interior gracias a la gravedad, alimentando a la estructura arbórea. El vapor producido en este proceso ambienta el hogar y sirve como fuente añadida para conservar agua. En el exterior de la vivienda, las bacterias, peces y plantas que cohabitan en un estanque se encargan de purificar el agua mediante el consumo de residuos orgánicos. Gracias a un sistema de compostaje, los restos de materia orgánica se pueden reciclar y aprovechar como abono.

La casa se puede realizar con unos costes muy bajos, además del ahorro energético que suponen, y su vida media puede ofrecer muchos años de confort. El “piso piloto” consta de tres dormitorios, uno de ellos en el segundo piso, un baño, un comedor exterior, una sala de estar y una cocina ubicada en la fachada sur para aprovechar mejor la luz solar. Según sus creadores, la construcción de estas casas se puede realizar con unos costes muy bajos, además del ahorro energético que suponen, y su vida media puede ofrecer muchos años de confort a sus inquilinos. Los materiales pueden ser obtenidos del entorno y las plantas y la vegetación pueden crecer desde su etapa de semilla. La instalación de los sistemas de calefacción, luz, electricidad, saneamiento o comunicación supone el mismo gasto que en una casa convencional.

No obstante, algunos de sus inconvenientes limitan la posible generalización de estas casas experimentales. Para empezar, el tiempo de entrega de la vivienda, hasta que los árboles han crecido y se les ha dado la forma adecuada, puede hacer desistir a los futuros propietarios. Además, su mantenimiento requiere unos costes extra, entre los que se incluyen la eliminación de posibles plagas de insectos que pudieran dañar la estructura, o la revisión periódica del sistema de tratamiento del agua. En cuanto a la ventana de bioplástico, aún se encuentra en periodo de pruebas, por lo que todavía no se conoce con exactitud su respuesta ante la evolución de la casa.

Según Mitchel Joachim, en la actualidad se están construyendo ya dos versiones de este tipo de casas. Por un lado, un prototipo de una casa 100% viva, junto con una empresa llamada Plantware, especializada en la creación de estructuras mediante el trenzado de árboles. Y por otro lado, una vivienda, denominada MATscape, formada por paneles que pueden ser sustituidos o modificados y que va cambiando con el tiempo en simbiosis con el entorno.

Asimismo, Joachim ofrece en la página web de su estudio, Archinode, varios de los proyectos en los que trabaja tanto individual como con la ayuda de otros diseñadores y arquitectos. Algunos de estos diseños futuristas aspiran a la realización de una casa con forma de hongo y cubierta de vegetación, un coche sostenible en colaboración con el equipo de Frank O. Gehry (autor del Museo Guggenheim Bilbao), un gimnasio acuático movido por el pedaleo de sus ocupantes, un parque temático o varias remodelaciones urbanísticas.

Fuente: consumer.es

sábado, 19 de abril de 2008

John Wheeler fue el cientifico que invento el termino agujero negro

John Archibald WheelerEl domingo pasado moría en su casa el físico John Wheeler, que tenía 96 años de edad. Wheeler era un gran creador, casi un visionario, originario de muchas ideas en física teórica. Richard Feynman fue su alumno más famoso, y juntos escribieron artículos muy interesantes sobre la radiación electromagnética. Es bien sabido que posteriormente Feynman alcanzaría el Premio Nobel por sus trabajos sobre la electrodinámica cuántica.

En su juventud, Wheeler trabajó con Niels Bohr en Copenhague, y colaboró en el año 1939 en la creación del modelo de la gota líquida para explicar la fisión nuclear (la responsable tanto de las bombas de Hiroshima y Nagasaki como de las centrales nucleares actualmente en funcionamiento). Bohr era también un hombre de ideas, rodeado de devotos incondicionales, y que contribuyó enormemente a interpretar la mecánica cuántica. Copenhague era en aquella época un instituto que había que visitar para hablar con Bohr, y muchas ideas surgieron de discusiones entre físicos de diferentes nacionalidades. No es descabellado pensar que Bohr fue siempre un modelo para Wheeler, y es indudable que había puntos en común entre ambos, salvando las distancias, y teniendo en cuenta la diferente época que les tocó vivir.

Pero fue sin duda en el campo de la gravitación donde su influencia fue más visible. Desde su cátedra de Princeton fue el impulsor de la incorporación de la gravitación al resto de la física, junto con el gran físico experimental Robert Dicke, también de la Universidad de Princeton. Hasta entonces, esta disciplina era objeto de estudios formales; de hecho muchos físicos solían decir, medio en broma medio en serio, que era una parte de las matemáticas (cosa que naturalmente, los matemáticos nunca aceptaron del todo). El camino iniciado por Wheeler y Dicke, muy ligado al experimento de precisión y a la observación astrofísica y cosmológica, es el que ha conducido al brillante estado actual de esta especialidad.

Wheeler tenía un indudable talento para encontrar palabras sugerentes con las que expresar sus ideas. Él inventó el término "agujero negro" para describir un objeto tan colapsado que su atracción gravitatoria no deja escapar ni siquiera a los fotones que constituyen la luz ordinaria. Por eso el objeto se ve negro al no emitir ningún tipo de radiación.

Incidentalmente, la gran contribución de Hawking fue demostrar a principios de los años setenta que los efectos cuánticos implican una leve radiación, de forma que los agujeros negros no son completamente negros, después de todo. Pero este efecto es muy débil en los agujeros de interés astrofísico. También en persona tenía un gran encanto, sobre todo con los jóvenes: nunca dejaba sin contestar una pregunta, ni tampoco una carta. En colaboración con Charles Misner y Kip Thorne, destacados miembros de su escuela, escribió un libro de texto llamado simplemente Gravitación, que durante muchos años fue el texto de referencia en el campo.

Wheeler no era apolítico, y participó activamente en el comité Jason (un comité independiente que asesora al Gobierno de Estados Unidos sobre materias de ciencia y tecnología, que se hizo famoso a finales de los años sesenta por su apoyo expreso a la guerra de Vietnam), junto con otros destacados físicos teóricos. Por otra parte, su estilo un tanto mesiánico no agradaba a todo el mundo.

Pero sus escritos están llenos de preguntas y de ideas. Muchas veces, es históricamente mucho más importante encontrar la pregunta adecuada que formular su respuesta. Wheeler ha servido de inspiración a una gran cantidad de físicos; algunos alumnos directos suyos, y otros que pasaban unos años de su vida en Princeton trabajando en sus ideas. Durante varias décadas Princeton (que casualmente, también es el sitio donde acabó su carrera Einstein), era el sitio de "peregrinación" obligado para toda persona interesada en gravitación.

Con la desaparición de Wheeler, se apaga uno de los últimos testigos de la gran época de la física.

Fuente: Enrique Álvarez - ELPAIS.com

El cambio climatico acelera el deshielo en Groenlandia

Groenlandia - ReutersUn estudio divulgado por la revista Science ha desvelado que el aumento de temperatura en todo el mundo está provocando la desaparición de lagos que se forman sobre la superficie de los glaciares de Groenlandia.

El caso más llamativo se dio en julio de 2006, cuando desapareció un lago de 5,6 kilómetros cuadrados en 24 horas. Los científicos de la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI) y de la Universidad de Washington, explicaron que las aguas del lago abrieron una brecha de 980 metros desde la cima del glaciar hasta su base. Por esa 'alcantarilla' gigantesca se filtró todo el agua del lago y se acumuló en la base del glaciar: en total 44 hectómetros cúbicos de agua en descenso, lo que equivale al caudal medio de las cataratas del Niágara, según Science.

El problema de este drenaje es que, al aumentar los niveles de agua en la base de los glaciares, se acelera su desplazamiento y las masas de hielo se reducen de forma más rápida de lo normal.

"Hemos encontrado pruebas claras de que los lagos supraglaciales, que son concentraciones de agua derretida sobre su superficie en el verano, provocan una fisura en la capa de hielo en un proceso que se llama hidrofractura", señaló Sarah Das, del Departamento de Geología y Geofísica de WHOI.

Los científicos explican que "es difícil imaginar cómo un curso de agua derretida desde la superficie puede cruzar la gruesa capa de hielo hasta la base". Sin embargo, indican que, aunque el deshielo y el flujo del agua hasta la base de los glaciares ayuda a lubricar su desplazamiento, éste no es tan rápido como para tener consecuencias catastróficas.

El aislamiento y caracterizacion del organismo que causa la ulcera de Buruli

Ulcera de BuruliEl aislamiento del medio y la completa caracterización del organismo que causa la úlcera de Buruli han pasado desapercibidos, quizás porque no es una enfermedad que afecte al mundo desarrollado, pero este avance científico merece ser resaltado. Un equipo internacional de diecisiete investigadores de cuatro países han conseguido este hito, reseñado en «Public Library of Science».

François Portaels, del Instituto de Medicina Tropical en Antwerpen (Bélgica), ha liderado este grupo de científicos de Ghana, Portugal y Estados Unidos que por primera vez han aislado este microorganismo del medioambiente (Mycobacterium ulcerans) y, a continuación, lo han caracterizado.

La infección origina una destrucción casi masiva de la piel y los tejidos blandos, con formación de úlceras de considerable tamaño en las extremidades, que llevan el nombre de Buruli por los centenares de casos detectados en la década de los sesenta en ese condado de Uganda. Los investigadores saben que los insectos acuáticos de África occidental son portadores de este patógeno emergente en los humanos. La Organización Mundial de la Salud tiene descritos casos de úlcera de Buruli en treinta países de África, América del Sur, Asia y Pacífico occidental.

El actual hallazgo científico es consecuencia de una cadena de eventos desde que, en 1897, el médico británico Albert Cook describió en Kampala (Uganda) úlceras cutáneas compatibles con la úlcera de Buruli. Ya en 1948, el profesor McCallum describió detalladamente la enfermedad en seis pacientes australianos y fue el primero en aislar el «M. ulcerans». Quizás por este motivo, en el sur de Australia a esta enfermedad se la conoce aún como úlcera de Bairnsdale, nombre de la población próxima a Melbourne donde fueron tratados esos pacientes.

El trabajo del equipo dirigido por Portaels fortalece la idea de que este microorganismo es transmitido a los humanos por insectos acuáticos de la familia «Hemiptera», entre otros, que lo llevan en sus glándulas salivares. Concretamente aislaron el agente patógeno en unas charcas acuáticas de Benin.

viernes, 18 de abril de 2008

Con un rayo laser las hembras de mosca actuan como los machos

Imagen de una mosca de la fruta. (Foto: Wikipedia Commons)Aunque machos y hembras a veces actúan como si vinieran de planetas distintos, un estudio sobre las moscas sugiere que su cerebro es en gran parte unisex. Así lo afirma una investigación de las universidades de Yale (EEUU) y Oxford (Reino Unido), publicada en la revista estadounidense 'Cell' bajo el título 'Amor a primera luz'.

Los científicos, encabezados por el profesor Gero Miesenböck, de la Universidad de Oxford, activaron en las hembras por control remoto, mediante un rayo láser, la neurona que en los machos es responsable del cortejo sexual. El resultado fue que las hembras de la mosca de la fruta ('Drosophila melanogaster') se comportaban igual que los machos tras recibir este estímulo.

Según el estudio, las hembras se pusieron a "cantar" haciendo vibrar una de sus alas, al igual que hacen los machos para atraer su atención cuando quieren conquistarlas, lo que sugiere que ese comportamiento está "durmiente" en su cerebro. Sin embargo, su "canción" estaba algo desafinada y no era tan buena como la de los machos.

Las moscas habían sido manipuladas genéticamente para que las neuronas estudiadas reaccionaran a la luz del rayo láser y pudieran ser activadas a voluntad por el equipo de investigadores.

"Uno esperaría que los cerebros de ambos sexos estuvieran diseñados de modo distinto, pero no parece ser el caso y son más parecidos de lo que se pensaba". Según el investigador, "es más simple y elegante que algunas conexiones funcionen en modo femenino o masculino", ya que sería demasiado complicado que los sistemas nerviosos de machos y hembras fueran totalmente diferentes.

El estudio publicado en 'Cell' sostiene que las hembras "tienen el programa (del cortejo), pero les falta el mando que lo active". "Una pregunta obvia es por qué las hembras poseen este circuito cerebral, aunque es posible que coincida parcialmente con circuitos utilizados para otros comportamientos".

Miesenböck ha señalado que aunque los sistemas nerviosos de los humanos y las moscas de la fruta son "muy similares", este descubrimiento no se puede extrapolar al ser humano.

jueves, 17 de abril de 2008

El virus de la gripe se traslada de Asia al resto del mundo

Este mapa muestra la ruta que sigue la gripe. (Foto: NASA | Universidad de Cambridge)

A pesar de que cada seis meses, expertos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) se reúnen para seleccionar las cepas que debe contener la vacuna, anualmente mueren entre 250.000 y 500.000 personas por esta infección. Un estudio, publicado en la revista 'Science' y que ofrece datos sobre el origen de estas epidemias en todo el mundo, podría servir para desarrollar una vacuna más eficaz y controlar mejor la enfermedad.

En los países del Este y del Sur de Asia, ahí es donde parece estar el origen de las infecciones de gripe que se dan cada año en cualquier rincón del mundo. Y de esa parte del planeta las cepas del virus se diseminan primero por Norteamérica y Europa, y luego se dirigen a Sudamérica.

Esa es la conclusión a la que ha llegado un grupo de investigadores de Europa, Australia, Japón y Estados Unidos tras examinar 13.000 muestras de la cepa H3N2 del virus influenza A, el responsable de la gripe, por el Grupo de Vigilancia Mundial de esta enfermedad de la OMS, recogidas entre 2002 y 2007 en seis continentes. Este subtipo de influenza es actualmente el que origina el mayor número de infecciones y muertes en todo el mundo.

Los científicos compararon las diferencias existentes en una parte del genoma del virus de todas las muestras analizadas. Se trataba de buscar si los segmentos genéticos que producen la hemaglutinina, una proteína que se encuentra en la superficie viral y que es la que desencadena toda la respuesta inmune, presentaban rasgos comunes o pequeñas alteraciones que dieran una pista sobre su origen.

Este análisis ha arrojado algunas respuestas a las incertidumbres que actualmente existen sobre la oleada de casos de gripe común que afecta a la mayoría de los países de todo el mundo cada año. Por un lado se duda de si las epidemias son la consecuencia de un reducto de los virus de las epidemias de años previos o si se deben a la diseminación de la enfermedad desde otro país. Y si es migratorio, cuál es el mapa de ruta de la infección.

La respuesta a la primera duda la han podido encontrar al estudiar 52 cepas de Oceanía (principalmente Australia y Nueva Zelanda), Estados Unidos y Japón obtenidas entre 2002 y 2006. Ninguno de estos virus eran más similares a los responsables de epidemias locales previas que los virus circulantes externamente. Además, después de construir un árbol filogenético de la hemaglutinina, una especie de ruta histórica del microorganismo y su diversificación, se evidenció que las variantes de otros países tenían más aspectos en común que las propias de cada zona correspondientes a otros años. "El virus de la gripe constantemente muta, ése es el mayor reto de salud pública al igual que un fascinante ejemplo de la evolución en acción. Este estudio aumenta nuestro conocimiento en cómo las nuevas cepas se diseminan por todo el mundo y cómo las epidemias aumentan", explica Katrina Kelner, subdirectora científica de la revista 'Science'.

La investigación también pudo descartar algunas teorías sobre dónde se produce el origen de los brotes. Ni en la zona tropical ni del sur al norte, parece que las nuevas variantes de la gripe se detectan a veces por primera vez en China y en muchas otras ocasiones en el Este o en el Sur de Asia. Desde ahí y, de seis a nueve meses después, aparece en Europa y América del Norte, y pasados otros tantos meses llega a Sudamérica.

El motivo de ese patrón de viaje parece que hay que buscarlo en la escasa conexión entre Sudamérica y los países asiáticos. En cambio, las rutas aéreas y comerciales entre el Viejo Continente y América del Sur y del Norte facilitan que la dirección de las infecciones sea más directa y eficaz.

"El último propósito de este trabajo es aumentar nuestra capacidad para predecir la evolución del virus influenza, y poder desarrollar vacunas más eficaces. Este estudio es un paso en el camino y subraya la importancia de las actuales colaboraciones y vigilancia en el Este y Sur de Asia, y la necesidad de aumentar este tipo de cooperaciones en el futuro", indica Derek Smith, de la Universidad de Cambridge y uno de los autores de la investigación.

Se publica en la red el manuscrito de El origen de las especies

Foto: Darwin OnlineLa versión original manuscrita de la teoría de la evolución del naturalista inglés Charles Darwin (1809-1882), presentada en su monumental obra 'El origen de las especies', está disponible a partir de hoy en internet.

El primer borrador del escrito, considerado uno de los documentos más importantes de la historia de la ciencia, se publica junto a miles de documentos del científico que han sido colgados en la red por la Universidad de Cambridge (sur de Inglaterra). Los documentos pueden ser consultados, de forma gratuita, en la página del proyecto 'Darwin online'.

Según la Universidad de Cambridge, la publicación 'online' es la mayor de este tipo e incluye alrededor de 20.000 artículos y casi 90.000 imágenes. "Además del primer borrador de su teoría de la evolución, la vasta colección de artículos relacionados con Darwin incluye miles de notas y borradores de sus escritos científicos, así como notas de su expedición en el barco Beagle".

En la página web pueden encontrarse, igualmente, fotografías de Darwin y su familia, recortes de prensa, críticas de sus libros e, incluso, un libro de cocina de su mujer, Emma Darwin.

Charles Robert Darwin nació en Shrewsbury (centro inglés) en el seno de una familia acomodada de la Inglaterra Victoriana. Hijo y nieto de médicos, estudió durante dos años medicina en Edimburgo para seguir luego estudios de teología en Cambridge, donde uno de los profesores, el naturalista John Stevens Henslow, despertó su interés en las ciencias naturales.

Por recomendación de ese profesor y con sólo 22 años se embarcó en el Beagle como naturalista de una expedición alrededor del mundo que iba a durar casi cinco años: desde el 27 de diciembre de 1831 al 2 de octubre de 1836.

Ese viaje, en el que recorrió las costas atlántica y pacífica de Suramérica, le permitió estudiar las aguas y corrientes oceánicas y la geología y vida silvestre de muchos lugares de América Latina, así como hacer expediciones para recoger especímenes de la flora y la fauna y ver como éstas variaban según los distintos lugares.

Ya de vuelta en su país, influido por el geólogo Charles Lyell y el economista Thomas Malthus, desarrolló su teoría de la selección natural: los seres vivos tienen una ascendencia común y la diversidad de especies es resultado de la acción de la selección natural a lo largo de los milenios.

A su libro más famoso, 'El origen de las especies', publicado el 24 de noviembre de 1859, siguió en 1871 'El Origen del hombre', que aplica su teoría de la evolución al hombre, al que presenta como un animal emparentado con el mono. El padre de la teoría de la evolución murió en 1882, y sus restos están enterrados en la abadía londinense de Westminster.

Fuente: Darwin Online

miércoles, 16 de abril de 2008

El nivel del mar puede subir tres veces mas de lo previsto

El nivel del mar puede subir tres veces mas de lo previstoEl nivel de los océanos podría subir tres veces más de lo previsto hasta la fecha, según los datos presentados durante la Asamblea General de la Unión Europea de Geociencias (EGU, por sus siglas en inglés) que se celebra en Viena.

Los nuevos cálculos, realizados por científicos del Laboratorio Oceanográfico Proudman (Reino Unido), indican que hasta el año 2.100 el nivel del mar podría subir entre 0.8 y 1.5 metros, una previsión muy superior a los 79 centímetros máximos calculados por el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC por sus siglas en inglés).

Este órgano de científicos establecido por la ONU en 1988, publicó en febrero del 2007 un estudio que vaticinaba que, a finales del presente siglo, la cota de los océanos podría elevarse en entre 18 y 59 centímetros, debido al creciente deshielo de los casquetes polares. Según el IPCC, esa cota podría elevarse incluso más, hasta los 79 centímetros, si los hielos permanentes de Groenlandia se derritieran a una velocidad proporcional a la del aumento de la temperatura del planeta.

La nueva previsión, presentada por Simon Holgate y Svetlana Jevrejeva, es fruto del trabajo del Servicio Permanente de Medición del Nivel del Mar, que recoge desde el año 2003 información sobre este tema desde 2.000 centros de control en todo el mundo. Para Holgate, las actuales previsiones del IPCC, que recibió en el 2007 el Premio Nobel de la Paz, son consideradas como prudentes en los ambientes científicos.

Aparte de la desaparición de los hielos polares, la disolución de los glaciares tiene también un fuerte impacto en la subida del nivel oceánico. Durante la asamblea de la EGU, se han actualizado los datos de la influencia de la fundición de los glaciares en este proceso, elevándola desde los actuales 1,1 hasta 1,4 mililitros, según una presentación de Grahan Cogley, de la universidad canadiense de Trent.

Si hace 50 años la extensión total de los glaciales equivalía a la superficie de Francia, Bélgica e Inglaterra, hoy día el equivalente a todo el territorio belga había desaparecido ya. El calentamiento del planeta también está afectando a Groenlandia, donde, según Marco Tedesco, de la Universidad de Nueva York, se está acelerando la pérdida de la capa de hielo debido a que las temperaturas en la superficie en esta región son cuatro grados superiores a lo normal.

La Asamblea de la Unión Europea de Geociencias, fundada en 2002 para servir de foro de intercambio entre distintas ciencias relacionadas con el medioambiente, reúne en Viena desde el pasado lunes y hasta el viernes próximo a más de 8.000 científicos de disciplinas como la geología, la climatología y la oceanografía.

lunes, 14 de abril de 2008

El Mediterraneo se convertira en una sopa de medusas y microbios

El Mediterraneo se convertira en una sopa de medusas y microbiosEl mar Mediterráneo va camino de convertirse en "una sopa de medusas y microbios" a causa de la sobreexplotación pesquera, la contaminación y las actividades humanas que se desarrollan de manera intensiva en la zona, ha advertido a EFE el biólogo del CSIC Enric Sala.

Sala augura que en un horizonte no muy lejano, en sólo unos pocos años, el Mediterráneo pasará de ser el hábitat de peces como el atún o el pez espada a una gran charca dominada por bacterias y medusas.

A la fuerza, estas criaturas de aspecto acampanado y cuerpo gelatinoso entrarán a formar parte de la dieta mediterránea, al igual que ha sucedido en varios países de Asia o en determinadas zonas de Estados Unidos, donde en algunos restaurantes se considera que está de moda comer medusas.

"Estamos transformando el Mediterráneo en una gran sopa de medusas y microbios", sostiene Sala, que advierte de que, si no se crean más reservas marinas ni se reduce la capacidad pesquera, el único pescado que se comerá en las décadas venideras en España será el importado o el procedente de piscifactorías.

Para Sala, la situación del Mediterráneo es "mucho más crítica" que la de la mayoría de mares del mundo, ya que, además de la sobreexplotación, el calentamiento y la contaminación que sufre, es un mar cerrado y con una población costera "enorme".

Otro problema que padece el Mare Nostrum es la destrucción de sus hábitats, debido a la incesante actividad de las flotas pesqueras, que han provocado la extinción de gran parte de los peces de gran tamaño que hace cincuenta años aún se podían capturar en la región.

"Subvencionar una actividad tan destructiva económica y ecológicamente no tiene ningún sentido, es absurdo", asegura Sala, que apuesta, para revertir la actual situación, por reducir la flota pesquera a la mitad, certificar las pesquerías sostenibles e introducir el verdadero coste ecológico del pescado en su precio final.

Crear más reservas marinas, en las que esté prohibida la pesca, y frenar la construcción y el uso indiscriminado del litoral, poniendo fin a la especulación, son otras de las soluciones que plantea Enric Sala, quien, no obstante, también dirige algunas recomendaciones a los consumidores, como que compren menos pescado y marisco y que exijan productos sostenibles.

"Mientras haya pescado en el mercado la ciudadanía no tomará conciencia de la magnitud del problema", explica Sala, que lamenta que exista una idea de "bonanza", de que hay pescado y marisco en abundancia, cuando "no es cierto".

Muy al contrario, un estudio científico internacional, en el que ha participado Enric Sala, ha demostrado que todas las especies de pesca se colapsarán antes de 2050, lo que significa que su abundancia se habrá reducido en más del noventa por ciento a mediados de siglo.

El mar Mediterráneo ya está sufriendo como ningún otro estos efectos. Cada vez hay menos pesca y más medusas, bacterias y demás organismos microscópicos que ponen en peligro el equilibrio del sistema.

Hace dos años, en Génova (Italia), unas ochenta personas que se bañaban en la playa resultaron intoxicadas al respirar las toxinas producidas por un alga microscópica tropical que llegó a la costa de la población y que, una vez muerta, emitió esta sustancia tóxica. "Estamos envenenando el Mediterráneo, estamos volviendo al mar tóxico".

miércoles, 9 de abril de 2008

Andar bipedo surgio hace al menos seis millones de años

Orrorin tugenensis - ScienceUna comparación de la forma del más completo fémur fosilizado de uno de los más antiguos homínidos o prehumanos conocidos, con los fémures de monos y humanos del presente y con otros fósiles, indica que la más temprana forma de bipedación surgió hace al menos seis millones de años.

Según William Jungers, de la Universidad de Stony Brook, y Brian Richmond, de la Universidad George Washington, su hallazgo indica que el fósil pertenece a ancestros muy arcaicos del Hombre, y que andar erguidos sobre dos piernas es una de las primeras características humanas que aparecen en nuestro linaje, justo después de la bifurcación entre los linajes del Hombre y del Chimpancé.

Este estudio es el primer análisis cuantitativo meticuloso del fósil de Orrorin tugenensis descubierto en Kenia en el año 2000 por un equipo francés de investigación. El fósil en cuestión es un fragmento bastante significativo de fémur.

Jungers y Richmond completaron un análisis de la forma del fémur, correspondiente a un adulto joven de O. tugenensis, cuyos resultados les permitieron dar con las pautas del andar bípedo de este polémico homínido. El análisis incluyó una amplia y diversa muestra de monos, otros homínidos tempranos, incluyendo al Australopithecus, y humanos modernos de todos los tamaños corporales.

Según los investigadores, este estudio aporta evidencias de que el linaje humano se bifurcó del tronco común de nuestros parientes evolutivos hace al menos seis millones de años, que compartimos ancestros con el Orrorin, y que nuestros antepasados ya caminaban sobre dos piernas en la época. Estas cuestiones no estaban claras antes del nuevo y detallado análisis.

El estudio confirma que seis millones de años atrás, ya había homínidos en África que eran similares a los posteriores australopitecinos en su anatomía y en su biomecánica locomotora.

El reto que ahora hay que afrontar es, según los investigadores, identificar qué fue lo que provocó el cambio desde esta antigua y exitosa adaptación a la marcha bípeda hasta nuestra propia forma de bipedación.

sábado, 5 de abril de 2008

Unos coprolitos adelantan la presencia humana en America

Herramientas clovis. Foto: Charlotte PevnyUn hallazgo de heces fosilizadas en Estados Unidos podría ayudar a resolver el misterio de cuándo y cómo llegaron los humanos a América. El informe de la investigación publicado por la revista 'Science' señala que el excremento fósil o coprolito fue descubierto en las cavernas Paisley, en el estado de Oregón.

Esos coprolitos revelan que había seres humanos 1.200 años antes de la cultura Clovis, que era considerada hasta ahora la más antigua en el continente, dijo el estudio.

Además, reveló que esos seres humanos tenían vínculos genéticos con Siberia o con Asia, indicó el informe que también reveló que los científicos realizaron un estudio del ADN mitocondrial de las muestras de material genético extraído de los coprolitos.

'El material de Paisley representa el ADN más antiguo que se haya recogido en las Américas, manifestó Eske Willerslev, director del Centro de Genética Antigua de la Universidad de Dinamarca. 'Se han descubierto otros sitios anteriores a Clovis, pero no se encontró en ellos ADN, principalmente porque se encontró material orgánico humano'.

Ese material genético fue descubierto en 2004 en las cavernas por el arqueólogo Dennis Jenkins, del Museo de Historia Natural y Cultural de Oregon.

La cultura Clovis se inició hace entre 13.200 y 12.900 años, según una evaluación de sus restos publicada en 'Science' en febrero de este año.

Los científicos analizaron seis coprolitos que contenían ADN y utilizaron el proceso de data mediante radiocarbono con un acelerador espectrométrico de masa y un calendario calibrado entre 1.300 y 14.300 años.

Tres de las seis muestras de excremento fósil también contenían ADN de animales similares a zorros rojos, coyotes o lobos. Según los científicos, es probable que los primeros habitantes de la región comían esos animales o estos orinaban sobre las heces humanas.

Los análisis también indicaron que los coprolitos eran de seres humanos clasificados en los grupos genéticos comunes en Siberia y el este de Asia. Según Jenkins, hasta ahora no se sabe quiénes eran esos seres humanos que habitaban en las cavernas de Oregón.

Añadió que en el lugar no se han encontrado restos de otro tipo por lo que tampoco se puede establecer si existió una vinculación cultural o tecnológica con los seres humanos de Clovis. 'En este momento sabemos que probablemente llegaron desde Siberia o del este de Asia. También sabemos lo que comían'.

martes, 1 de abril de 2008

El cambio climatico y el impacto humano acabaron con los mamuts

El cambio climático y el impacto humano acabaron con los mamuts

El cambio climático y el impacto humano en el cuaternario final contribuyeron a la extinción del mamut lanudo, según un estudio dirigido por el investigador español David Nogues-Bravo y publicado en el último número de la revista Public Library of Science (PLoS).

Nogues-Bravo ha indicado que el estudio, en el que han participado otros dos investigadores españoles, Jesús Rodríguez Méndez y Joaquín Hortal, y dos extranjeros, servirá para, "aportar nuevas conclusiones sobre la extinción del mamut lanudo".

Nogues-Bravo ha explicado que, cuando el clima en Europa y Asia donde habitaba el mamut, "que era estepario", pasó "a ser más cálido y demasiado húmedo para que pudieran subsistir los mamut, ello provocó que los humanos invadieran dichas zonas, más favorables para ellos". De esta manera los mamut se vieron enfrentados al cambio de clima y a la caza de los humanos.

Para poder vincular ambos factores, Nogues-Bravo y sus compañeros de investigación utilizaron un método matemático que consistió en elegir varios momentos del pasado -hace 126.000, 42.000, 30.000, 21.000 y 6.000 años- y analizar las condiciones climáticas de cada uno de ellos.

Los resultados del método demostraron que el mamut lanudo sufrió una "pérdida catastrófica de hábitat", la mayor de ellas hace 6.000 años cuando sólo disponía del 10% del hábitat que tenía hacía 42.000 años, el momento en que los glaciares estaban en su mayor tamaño.

En este sentido, el investigador español subrayó que las conclusiones del análisis, patrocinado por la Fundación BBVA, también servirán para predecir futuras extinciones de animales debido al factor del cambio climático.

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