viernes, 11 de julio de 2008

Corales en riesgo de extinción

La enfermedad de la banda negra se expande en una colonia de Favia speciosa. (Foto: Cathie Page | SCIENCE)Aproximadamente una tercera parte de las especies coralinas del mundo podría desaparecer según un reciente estudio publicado en la revista Science.

Los investigadores dicen que el cambio climático, la urbanización en zonas costeras, la sobre pesca y la contaminación son las principales amenazas. Se trata del primer estudio que evalúa los riesgos de extinción de todas las especies que producen los arrecifes coralinos. Según los científicos, las perspectivas son sombrías en vista del calentamiento global.

Alex Rogers de la Sociedad Zoológica de Londres, uno de los 39 científicos involucrados en el estudio dice: "No es sólo el hecho que un tercio de los corales que forman los arrecifes está amenazado, pero podríamos estar enfrentados a la pérdida de grandes áreas de estos ecosistemas en 50 a 100 años".

El fenómeno El Niño en 1997 y 1998 incrementó la temperatura de las aguas lo suficiente para eliminar aproximadamente 16% de los arrecifes del mundo. Cuando las aguas se calientan, pólipos coralinos expulsan los organismos que viven en una relación simbiótica con el coral. Los corales pierden el color y los arrecifes se destiñen y empiezan a morir por la falta de nutrientes. Uno de los sitios donde el ciclo de destrucción es más evidente es en el mar Caribe.

El desarrollo de las áreas costeras y el desagüe de los productos agrícolas también causan estragos. Los corales están siendo sofocados por un tipo de algas marinas cuyo crecimiento es estimulado por los fertilizantes que utilizan los agricultores. Al mismo tiempo, la sobre pesca está eliminando los peces que se alimentan de este tipo de algas. La pesca de arrastre y, sobre todo, la que hace uso de explosivos también contribuye a la destrucción de los corales.

En estas condiciones, los corales son presa fácil de enfermedades, como la enfermedad de banda blanca que ha diezmado la población de los corales tipo cuerno de ciervo y cuerno de alce.

Los arrecifes protegen las costas y atraen turistas. Muchos peces necesitan de los corales para sobrevivir. Pero no es sólo la naturaleza la que queda impactada cuando muere un arrecife. "Las implicaciones son absolutamente asombrosas - no sólo para la biodiversidad sino para la economía", dice Alex Rogers.

La ONU estima que el valor económico que los corales aportan a la humanidad cada año está entre 30.000 y 80.000 millones de dólares. Según el organismo, el valor de un arrecife es 500 veces mayor que el costo de protegerlo.

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