domingo, 28 de diciembre de 2008

El aumento del nivel de oxigeno acelero la evolucion

El aumento del nivel de oxígeno en dos 'breves' periodos a lo largo de 3.500 millones de años aceleró la evolución de organismos simples a complejos.

El aumento exponencial de su presencia en nuestro planeta ha permitido los mayores saltos evolutivos y el fascinante viaje biológico que hizo posible que la vida pasara de los organismos unicelulares como las bacterias a seres tan complejos como los dinosaurios primero y los grandes mamíferos después.

Así lo sostiene un reciente estudio que certifica como a lo largo de 3.500 millones de años, la vida en la Tierra pasó de formas tan simples como las células microscópicas a organismos de gran complejidad como las secuoyas gigantes o a las ballenas. Para que se diera este fascinante salto biológico fueron cruciales dos períodos de tiempo muy concretos y bastante 'breves' en términos geológicos, tanto que apenas suponen un 20% de la historia evolutiva.

Los Anales de la Academia Nacional de las Ciencias de Estados Unidos han publicado esta semana el trabajo de un equipo de científicos de las universidades de Virginia y Stanford que contradice la hipótesis mayoritariamente aceptada por los biólogos y según la cual la vida en la Tierra evolucionó lenta y progresivamente a partir de un microorganismo unicelular hasta organismos multicelulares muy complejos. «Nos sorprendió constatar como casi todo el aumento de la complejidad biológica y el tamaño de los seres vivos ocurrió en dos intervalos de tiempo distintos», sostiene Michal Kowalewski, profesor de Geociencia en la Universidad Virginia Tech y coautor del estudio. «Dos períodos que, además, siguieron a dos importantes acontecimientos de oxigenación de la atmósfera terrestre», precisa el científico.

Jennifer Stempien, investigadora y coautora del estudio, destaca que cada uno de estos 'lapsos' de alta oxigenación «se corresponden con períodos en la historia de la vida marcados por una evolución en la complejidad biológica: el primero es la aparición de la célula eucariota y el segundo el desarrollo de la vida multicelular».

Alta oxigenación

La célula eucariota sustituyó a la célula llamada procariota, que fue la primera forma de vida. La procariota, como se sabe es la forma de vida celular más simple, carece de núcleo definido y se reproduce por división. Por contra, las células eucariotas son mucho más grandes y más avanzadas y contienen material genético (ADN) en su núcleo. Necesitan oxígeno para sobrevivir, se reproducen sexualmente y evolucionaron en este proceso para conseguir adaptarse a su medio ambiente.

Durante los primeros 1.500 millones de años de los tres mil quinientos que suma la historia documentada de la vida en la Tierra, sólo se han hallado fósiles de bacterias simple que no crecieron hasta que se desarrollaron organismos más complejos hace cerca de 2.000 millones de años, según explican los investigadores.

Mucho antes se había registrado otro fenómeno clave, como es la 'invención' de la fotosíntesis por parte de las bacterias primitivas hace más de 3.000 millones de años. Este fenómeno biológico hizo que las bacterias pudieron utilizar la luz solar y el dióxido de carbono (CO2) para alimentarse.

Unas bacterias que luchaban por su supervivencia en unos océanos y una atmósfera pobres en oxígeno. En su lucha por la vida, los organismos aportaron oxígeno primero a los océanos y luego a la atmósfera gracias a la fotosíntesis, como las plantas hacen hoy. El oxígeno liberado hizo posible la evolución de estructuras celulares más complejas, lo que marcó la aparición de la célula eucariota.

Rápido desarrollo

En apenas 200 millones de años, los organismos pasaron de ser microscópicos a tener el tamaño de una moneda de diez centímetros. Un segundo gran paso evolutivo fue posible gracias a otro sorprendente aumento en los niveles de oxígeno en el planeta registrado hace 540 millones de años y que facilitó el desarrolló de formas multicelulares y mucho más complejas. Un salto evolutivo que permitió la aparición de mamíferos marinos como las ballenas azules o que plantas gigantes como la secuoya pueden alcanzar tamaños mayores a los que tenían los dinosaurios más grandes.

El primero de los dos episodios citados tuvo lugar hace unos 1.900 millones de años, durante el periodo Paleoproterozoico, y el segundo en el denominado periodo Ordovícico, entre 600 y 450 millones de años, aproximadamente. En los dos periodos la oxigenación del planeta aumentó muy sensiblemente, según han constatado los científicos mediante el análisis de las curvas de oxígeno atmosférico. Es presencia masiva de oxígeno es la que permite a los organismos evolucionar y desarrollar un núcleo con material genético.

sábado, 27 de diciembre de 2008

Identifican el grupo sanguineo de dos neandertales

Investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha identificado, por primera vez, el grupo sanguíneo de dos individuos neandertales (Homo neanderthalensis) en el yacimiento asturiano de El Sidrón.

Así, el equipo que trabaja en el yacimiento prehistórico ha descubierto que los dos ejemplares masculinos que vivieron hace más de 43.000 años, eran del grupo sanguíneo 0, lo que muestra que la mutación genética que define este grupo era compartida por los neandertales y los humanos modernos, y debió ser heredada del antepasado común de ambas especies.

En este sentido, los investigadores recuperaron fragmentos del gen implicado en el grupo sanguíneo AB0 en dos individuos neandertales de El Sidrón, a partir del análisis de ADN nuclear de sus restos fósiles, y descubrieron que tenían la misma mutación que determina el grupo sanguíneo 0 en los humanos actuales.

El investigador del Centro de Investigación y Desarrollo del CSIC Pascual Vila, Carles Lalueza, detalla que el hecho de que algunos neandertales fueran del grupo 0 «podría indicar que estaban adaptados a algún patógeno con el que habrían entrado en contacto durante su larga permanencia en Eurasia». Además, señala que estos patógenos eran desconocidos hasta el momento y no tendrían por qué ser los mismo que influyen sobre las poblaciones humanas actuales.

En concreto, los individuos del grupo 0 no tienen antígenos en la membrana de sus glóbulos rojos, lo que podría implicar una mayor resistencia a algunas enfermedades, como la malaria severa, dado que algunos patógenos emplean estos antígenos como puntos de reconocimiento de la célula que van a infectar. «Este sería el primer gen recuperado en neandertales que puede estar asociado a la resistencia de enfermedades», explica el coautor del trabajo, publicado en BMC Evolutionary Biology, Antonio Rosas.

Para Rosas, que trabaja en el Museo Nacional de Ciencias Naturales del CSIC, estudiar la evolución de los grupos sanguíneos en especies fósiles es «de gran ayuda» para comprender cuáles han sido las fuerzas selectivas que han modelado la evolución de los homínidos, ya que los homo sapiens tienen tres variantes del sistema genético AB0, que determina cuatro grupos sanguíneos diferentes: A, B, AB y 0.

miércoles, 10 de diciembre de 2008

Cientificos desentrañan un enigma de la vida marina

Unos investigadores han averiguado que las larvas de zooplancton, con unos ojos de sólo dos células cada uno, tienen un nervio que conecta directamente un fotoreceptor ocular con las células implicadas en la habilidad natatoria.

En realidad cada ojo es un fotorreceptor y una célula pigmentaria, aclaran los científicos del Laboratorio Europeo de Biología Molecular (EMBL) que han estudiado las larvas de Platynereis dumerilii, un gusano.

Las larvas de invertebrados marinos (gusanos, esponjas o medusas) tienen los ojos más simples que existen, explica el EMBL. Más bien, parecen proto-ojos, los primeros ojos que aparecieron en la evolución animal, como sugirió Charles Darwin.

Esos órganos de visión primitivos no pueden formar imágenes, pero permiten al animal identificar de dónde viene la luz. En las larvas ahora estudiadas, el fotorreceptor detecta la luz y la convierte en una señal eléctrica que viaja directamente por el nervio hasta un grupo de células de los cilios que al moverse propulsan al animal por el agua.

Cuando se enfoca la luz selectivamente en una de las células del ojo, cambia el batir de los cilios: los cambios locales resultantes en el flujo del agua son suficientes para alterar la dirección de natación del microorganismo.

La segunda célula del ojo, la de pigmento, proporciona la sensibilidad direccional a la luz: absorbe la luz y arroja una sombra sobre el fotorreceptor. La forma de esta sombra varía según la situación de la fuente de luz y se comunica a los cilios a través del fotoreceptor.

"Platynereis dumerilii puede ser considerado un fósil viviente", afirma Gáspár Jékely, científico del EMBL que lidera el grupo de biología del desarrollo.

miércoles, 3 de diciembre de 2008

Biodiversidad mayor en Antartida que en regiones tropicales

Estrella de mar. British Antartic SurveyComo parte del proyecto del Censo de la Vida Marina, puesto en marcha hace casi una década para crear el primer gran catálogo del mar, científicos de Alemania y Reino Unido han elaborado una primera lista de las especies antárticas, tanto terrestres como marinas.

Se suele asociar a las regiones polares con zonas pobres en especies. Pero los avances en la exploración de los océanos han permitido saber que hay vida incluso en el punto más profundo del mar, a 10.900 metros, en las fosas Marianas, y la biodiversidad es sorprendente cuando se trata de los organismos marinos que habitan tanto el Ártico como la Antártida.

El océano Antártico es especialmente rico en organismos marinos, y en los últimos años no ha dejado de aportar nuevas especies. En esta ocasión, los investigadores recogieron especímenes de profundidades de hasta 1.500 metros. El resultado, publicado en Journal of Biogeography esta semana, sugiere que en esta región viven 1.224 especies conocidas. De los ejemplares obtenidos, sólo cinco formaban parte de especies nuevas, lo cual, para los investigadores, es una muestra de lo bien que se conoce ya esta región.

Entre las especies catalogadas, una inmensa mayoría (1.026) vive en el mar, como son los erizos de mar, los gusanos nadadores, los crustáceos y los moluscos. "Es la primera vez que se hace un inventario como éste en regiones polares. Si queremos entender cómo responderán estos animales a futuros cambios, éste es un primer paso muy importante", declara David Barnes, de la Inspección Antártica Británica (British Antarctic Survey).

"Hay una creencia muy extendida de que la vida es muy rica en los trópicos y que lo va siendo menos a lo largo de las regiones templadas, hasta las polares. Esto es en parte porque consideramos como vida lo que es únicamente terrestre, y cuando vemos el Ártico o la Antártida, sólo vemos hielo", dice Barnes a la BBC.

"Pero bajo la superficie del mar hay un entorno increíblemente rico, y bucear por ahí es como hacerlo en un arrecife de coral", añade. "Si lo comparamos con otros archipiélagos del planeta que también están aislados, se puede comprobar que las islas Orcadas del sur son incluso más ricas que las Galápagos, si tenemos en cuenta la cantidad de especies que encontramos en el mar". Falta por descubrir qué esconden las profundidades oceánicas, aún sin explorar.

sábado, 15 de noviembre de 2008

Una pelvis de Erectus da luz sobre la evolucion humana

Comparación entre la pelvis de Lucy (izquierda) con la encontrada en Gona (centro) y la de un humano moderno (derecha). Foto: ScienceLas hembras de 'Homo erectus' tenían pelvis amplias y grandes para dar a luz a bebés de gran cerebro, según un estudio de la Universidad de la Reserva Case Western en Cleveland (Estados Unidos) que se publica en la revista 'Science'. Los investigadores han recuperado y restaurado una pelvis casi completa de una hembra adulta de 'H. Erectus' procedente de Gona, en Etiopia.

Se cree que el 'H. Erectus' fue el primer homínido que dejó África y podría haber sido el primero también en controlar el fuego. Según el esqueleto de un joven varón, el denominado "chico de Turkana", los investigadores concluyeron que el 'H. Erectus' tenía una talla alta, una complexión delgada, posiblemente derivada de una adaptación al ambiente cálido tropical o debido a sus capacidades para la carrera.

Una pelvis estrecha en las mujeres podría también haber implicado que los niños 'H. Erectus' nacían con cerebros relativamente pequeños que crecían de forma drástica después del nacimiento, una característica considerada única de los humanos modernos.

Sin embargo, la forma de la pelvis descubierta ahora sugiere que los bebés de 'H. Erectus' eran un 30% más grandes de lo que se pensaba y que tenían una tasa similar de crecimiento cerebral a la de los humanos pero una tasa de crecimiento del cerebro y el cuerpo después del nacimiento que se situaría entre la de chimpancés y humanos.

Los investigadores concluyen que la necesidad de dar a luz bebés con cerebros más grandes era el principal motivo de la forma de la pelvis de la hembra 'H. Erectus', poniendo en duda las ideas de que la adaptación a los climas tropicales o la capacidad para la carrera eran responsables de la determinación de la forma de la pelvis en esta especie.

sábado, 1 de noviembre de 2008

El hombre de los hielos no tiene parientes

El hombre de los hielos. Foto: EFEÖtzi, el 'hombre de los hielos', que vivió en Europa hace unos 5.000 años, no tendría hoy parientes en el continente porque perteneció a un sublinaje humano que ha desaparecido, o que es muy extraño en la actualidad.

Un equipo de científicos italianos y británicos ha logrado secuenciar completamente su genoma mitocondrial, que es el ADN que sólo se transmite por vía materna, y ha descubierto que su rama genética acabó extinguiéndose con el paso del tiempo, un fenómeno que, por otro lado, no es excepcional en caso de linajes muy minoritarios.

La historia que rodea a Ötzi, probablemente la momia natural más estudiada del mundo, aumenta el interés por todo lo que tiene que ver con su vida. Fue localizada por dos turistas alemanes en 1991 en los Alpes italianos, a pocos metros de la frontera con Austria. Los científicos determinaron desde un primer momento que había sido el frío perenne en esa zona el factor que hizo posible la conservación de todos los tejidos finos de su organismo e incluso de sus órganos internos. Todo ello ha sido exhaustivamente analizado.

Ya en el año 2000, los investigadores descongelaron parte de sus intestinos para secuenciar un fragmento de su ADN mitocondrial, que determinó que pertenecía a un linaje conocido como el haplogrupo K, al que pertenecen el 8% de los originarios de Europa.

Ahora se ha averiguado que el hombre de los hielos era de una de las ramas del sublinaje K1 (también existe el K2). «La sorpresa fue descubrir que no pertenecía a ninguna de las tres variantes genéticas conocidas del K1», ha señalado el profesor italiano Franco Rollo, de la Univesidad de Camerino. Su equipo ha bautizado esta variante genética como la rama Ötzi.

Rollo deja claro que «eso no significa que este individuo, que murió asesinado por una flecha, tuviera un ADN que le hacía diferente, pero sí que en el pasado hubo un grupo de hombres y mujeres que tenían su ADN mitocondrial y que ahora ese grupo o ha desaparecido o es muy raro».

lunes, 27 de octubre de 2008

Los humanos sabian iniciar un fuego hace 790.000 años

Yacimiento de Gesher Benot Yaaqov, 2004. Foto: Naama Goren-InbarUn nuevo estudio de la Universidad Hebrea de Israel concluye que la especie humana fue capaz de hacer fuego antes de lo que hasta ahora se creía. Los arqueólogos que han excavado el yacimiento de Gesher Benot Yaaqov sostienen, según se ha publicado en Quaternary Science Reviews, que los seres humanos de este asentamiento ya sabían iniciar un fuego hace 790.000 años.

Gesher Benot Yaaqov está ubicado al norte de Israel en el valle del río Jordán, un pasillo natural empleado por los humanos primitivos en las rutas migratorias de África a Asia. Anteriores excavaciones en el mismo yacimiento mostraron, tal y como se publicó en 2004, que los hombres y mujeres que pasaron por allí ya sabían transportar y controlar el fuego hace 790.000 años.

Sin embargo, ahora los investigadores han ido más allá al asegurar que ese fuego que transportaban no procedía necesariamente de un rayo o de un incendio natural como se creía. "Los nuevos datos muestran que había un control continuado del uso del fuego a lo largo de varias civilizaciones y que éstas no dependían de los fuegos naturales", cuenta la arqueóloga Nira Alperson-Alfil.

La conclusión se basa en la aparición de muestras de sílex quemado en hasta 12 estratos diferentes del yacimiento israelí. Por la posición estratégica del mismo, los arqueólogos han señalado que el desarrollo de esta habilidad animó a nuestros antepasados a migrar hacia Asia. "Cuando ya dominaban el fuego para protegerse de los depredadores y obtener calor y luz, se sintieron más seguros para adentrarse en un territorio inhóspito", concluye Alperson-Alfil.

martes, 23 de septiembre de 2008

Las aletas de un pez primigenio son el antecedente evolutivo de los dedos

Aleta del endoesqueleto del fósil del pez Panderichthys. Foto: NatureLas aletas radiales de un pez primigenio llamado 'Panderichthys' son el antecedente evolutivo de los dedos de manos y pies de los animales vertebrados terrestres, según un estudio publicado por la revista 'Nature'.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Uppsala (Suecia) liderado por Catherine Boisvert ha llegado a esta conclusión después de analizar fósiles de este pez, que data de mediados del periodo Devónico hace 385 millones de años.

De hecho, la hipótesis de que el 'Panderichthys' fue uno de los eslabones de la línea evolutiva de los dedos se manejó durante un tiempo, pero se descartó porque no se encontraron las divisiones en las aletas radiales en los fósiles analizados.

Sin embargo, tras un nuevo examen de un endoesqueleto de un fósil que se encuentra en buenas condiciones de preservación, se ha constatado que las aletas radiales tienen unas divisiones con una forma parecida a la de los dedos.

Así, este pez primigenio está relacionado con los vertebrados terrestres, puesto que la evolución de los dedos partió de sus aletas en algún momento.

Hipótesis anteriores ya suponían que los dedos de los vertebrados terrestres derivan de las aletas radiales, pero en 1990 esta idea perdió fuerza entre la comunidad científica. Durante varios años, los estudios apuntaban que no existía relación entre la estructura ósea de los actuales tetrápodos y los peces.

Ahora, el análisis completo de una aleta pectoral del 'Panderichthys' permite a los investigadores asegurar que la hipótesis antes descartada es cierta, y que la parte estudiada tiene una estructura muy similar a la de los tetrápodos.

viernes, 29 de agosto de 2008

Las ciudades medievales de la Amazonia

Restos de una cabaña en Alto Xingú (Brasil). Foto: ScienceLos indígenas de la Amazonia brasileña vivían en complejos núcleos urbanos antes de 1492 que sobrevivieron hasta la llegada de los colonizadores europeos, según revela un estudio dirigido por la Universidad de Florida en Gainesville (EE UU) que se publica en la revista Science.

Según los científicos antes de la llegada de los colonos europeos, la cuenca del río Amazonas era un lugar muy diferente, caracterizado por un paisaje urbano densamente poblado. "Si miramos nuestro pueblo medieval o las 'polis' griegas, la mayoría son de la escala que encontramos en esta parte del Amazonas", según Mike Heckenberger, profesor de antropología de la Universidad de la Florida y autor principal del estudio. La diferencia reside, según añade, "en que las que hallamos aquí son mucho más complicadas en lo que se refiere a su planificación".

El estudio, en el que ha participado un miembro del pueblo Kuikuro -grupo indígena descendiente directo de los pobladores de esos asentamientos-, también afirma que el tamaño y la escala de estos conjuntos urbanos en el sur del Amazonas, correspondiente a la región nor-central de Brasil, ponen en entredicho la afirmación de que sus selvas fueron siempre vírgenes.

No sólo eso, los asentamientos con poblaciones amuralladas y pequeñas aldeas estaban organizadas en torno a una plaza central. Los asentamientos consistían en conjuntos de aldeas de unas 60 hectáreas, no tan grandes como los pueblos medievales o griegos, y que estaban conectados por complejas redes de caminos y dispuestos alrededor de grandes centros comunitarios donde se realizaban rituales públicos.

Esos asentamientos se encuentran ahora cubiertos por la espesura de la selva pero según el estudio hasta la llegada de europeos en el siglo XV sus habitantes crearon una cultura y un entorno muy productivos centrado en la agricultura, la gestión de los recursos entre las distintas generaciones y una gestión de las zonas húmedas de gran alcance, como la cría de peces. La ubicación cuidadosa de estos asentamientos revela una planifcación y una organización política que son sellos característicos de una sociedad urbana, señala Heckenberg.

lunes, 18 de agosto de 2008

Aumentan las zonas muertas en los oceanos

Mar BálticoLas zonas muertas en los océanos del mundo, donde la ausencia de oxígeno impide el desarrollo de vida marina, han aumentado más de un tercio entre 1995 y el 2007, revela un estudio que divulga la revista Science.

Los principales causantes de esa catástrofe oceánica son el vertido de fertilizantes y la quema de combustibles fósiles, según científicos del Instituto de Ciencias Marinas de la Universidad William and Mary de Virginia y de la Universidad de Gotemburgo, en Suecia.

El aumento de las zonas muertas en el mar se ha convertido en el principal agente de presión sobre los ecosistemas marinos, tanto como el exceso de capturas pesqueras, la pérdida de hábitat y otros problemas ambientales.

405 zonas muertas

Según los científicos, el aumento de estas áreas se debe a que ciertos nutrientes -especialmente, el nitrógeno y el fósforo- entran en las aguas costeras y su exceso mata las algas. Al morir, esas plantas microscópicas se hunden hasta el fondo marino y se convierten en alimento de bacterias que en el acto de la descomposición consumen el oxígeno circundante.

En el lenguaje científico, ese proceso mediante el cual ocurre una disminución progresiva de oxígeno se llama hipoxia. Tal y como explican Robert Díaz, profesor del Instituto de Ciencias Marinas, y Rutger Rosenberg, científico de la Universidad de Gotemburgo, en estos momentos existen 405 zonas muertas en aguas cercanas a las costas en todo el mundo, lo que supone una superficie de más de 26.500 kilómetros cuadrados.

Díaz, quien comenzó a estudiar estas zonas muertas desde mediados de los 80 tras advertir el problema en las aguas de la Bahía de Chesapeake, en la región atlántica de EEUU, ha señalado que en 1995 ya había 305 zonas muertas en todo el mundo. De acuerdo con el científico, el número de zonas muertas en el mundo a comienzos del siglo pasado era de solo cuatro, se incrementó a 49 a mediados de los años 60, a 87 en los 70 y a 162 en los 80.

"No existe otra variable de tanta importancia para los ecosistemas marinos costeros que haya cambiado tan drásticamente y en un lapso tan corto", señalan Díaz y Rosenberg en el estudio. Según Díaz, las pruebas geológicas demuestran que las zonas muertas no eran "un fenómeno natural" en la Bahía de Chesapeake y otros estuarios.

Asimismo, Díaz y Rosenberg han manifestado que en muchas ocasiones sólo se da importancia a la hipoxia cuando esta comienza a diezmar los organismos que, en última instancia, sirven de alimento a la población. Según Díaz y Rosenberg, la clave para frenar el aumento de zonas muertas es mantener los fertilizantes en tierra e impedir que lleguen al mar.

jueves, 14 de agosto de 2008

Cuevas y rios subterraneos de los antiguos mayas

Red subterránea de cuevas de los antiguos mayas. EFEArqueólogos mexicanos creen haber descubierto en el estado de Yucatán (sureste) la red subterránea de cuevas que los antiguos mayas creían daba a Xibalbá, el inframundo, según información del Instituto Nacional de Antropología e Historia (INAH).

El Instituto Nacional de Antropología e Historia (INAH) ha informado que un equipo de especialistas ha dado con varios templos que comprondrían la red subterránea de cuevas y cenores (ríos sagrados)que los antiguos mayas creían daba a Xibalbá, el inframundo o el mundo de los muertos.

Los arqueólogos creen que los espacios de culto hallados, construcciones muy elaboradas ubicadas en algunos casos en espacios de muy difícil acceso, como hoyos de hasta 40 metros, tenían como objeto reverenciar a Xibalbá.

Dentro de una de las cuevas se localizó una calzada de casi cien metros de largo, bien cimentada, similar a las del enclave maya de Chichén Itzá, considerado uno de los centros de esta cultura en la antigüedad. La calzada gira intencionadamente hacia donde se halla un cuerpo de agua, donde se encuentra una columna de estalactitas y estalagmitas que se asemeja a una ceiba, el árbol de la vida para los mayas. El camino termina en tres plataformas que llegan al agua.

Varias de las cuevas presentan una especie de portal natural tapiado con piedras labradas, con un pequeño acceso que no llega al metro de altura. En estos espacios se hallaron restos óseos humanos y ofrendas funerarias, entre ellos una vasija de hace 1.900 años. Hasta el momento, se han encontrado catorce de estos sitios con elementos rituales.

El hallazgo, ubicado dentro del proyecto "El culto al cenote en el centro de Yucatán", parece reproducir lo asentado sobre las creencias mayas en fuentes históricas como el Popol Vuh, de acuerdo al INAH.

Yucatán alberga muchos vestigios de los mayas, como las ciudades de Uxmal y Chichén Itzá. Los arqueólogos creen que la tupida selva que cubre el Estado oculta muchos más restos de esta cultura prehisánica.

domingo, 10 de agosto de 2008

El genoma completo de un neandertal

Homo NeanderthalensisCientíficos alemanes y estadounidenses consiguieron reconstruir el genoma mitocondrial completo de un Neandertal de 38.000 años de antigüedad. "Por primera vez hemos construido una secuencia con ADN antiguo que, esencialmente, no contiene errores", explicó Richard Green, investigador del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, en Leipzig, Alemania.

La nueva secuencia representa un avance útil en el objetivo de lograr un genoma nuclear completo de los neandertales, según se publica en el último número de la revista especializada Cell. Además, la investigación permitirá avanzar en el estudio de las relaciones entre ese hombre primitivo y el Homo Sapiens.

Los resultados del estudio apuntan a que la mitocondria de los Neandertales no coincide con la variación que se observa en el hombre actual, con lo cual no hay evidencias de que la información genética de ambos linajes se mezclara, manifestó el Instituto Max Planck.

El Neandertal -reconocido como una especie de humano arcaico- habitó Europa y partes de Asia hace más de 100.000 años. Las causas de su extinción, ocurrida hace 20.000 ó 30.000 años, han sido objeto de numerosos debates científicos.

Algunos creen que se debió a la competencia con el Homo Sapiens por los recursos disponibles, mientras que otros responsabilizan a las cada vez más graves condiciones climáticas. Los neandertales tenían cerebros grandes y con éstos algunos científicos creen que pudieron haberse adaptado a la evolución del lenguaje.

La teoría de que el hombre de Neandertal se pudo haber mezclado con el Homo Sapiens ha sido objeto de controversia en la comunidad científica.

Hallan dos craneos de neanderthal en la sima de las Palomas

El coordinador del proyecto, el británico Michael WalkerDos cráneos con mandíbula de hace unos 50.000 años, correspondientes a la época del hombre de Neanderthal, han sido hallados en las excavaciones paleoantropológicas de la sima de las Palomas, en el Cabezo Gordo, de la localidad murciana de Torre Pacheco, iniciadas en 1992.

En la presentación de los resultados de la décimo séptima campaña de trabajos, el coordinador del proyecto, el británico Michael Walker, director de área de antropología física de la facultad de biología de la universidad de Murcia, detalló que uno de los cráneos fue hallado hace tres días, y el otro, en los trabajos de limpieza de un bloque de tierra conglomerada con huesos extraído en 2007.

El conjunto de restos de esta sima se eleva hasta ahora a más de 150 huesos humanos, correspondientes a 10 individuos, distribuidos en unos dos metros cuadrados, un diez por ciento de la superficie total que se prevé excavar.

Estos datos convierten a este yacimiento en el conjunto más importante de neanderthales fósiles del Mediterráneo español y el segundo de mayor entidad de la península ibérica tras el de Atapuerca (Burgos).

Walker informó de que con los dos cráneos hallados este año son ya tres los esqueletos casi completos encontrados en la sima, y que pertenecen al periodo comprendido entre hace 42.000 y 60.000 años.

'Hacía 33 años que no se encontraba en el mundo un neanderthal adulto articulado completo en un hábitat humano', pues el anterior fue hallado en 1975 en Francia, y en Siria se localizaron ejemplares de esa especie, pero eran esqueletos de niños, precisó Walker.

El paleoantropólogo explicó que 'sólo 2 ó 3 esqueletos están completos porque podría tratarse de un lugar donde se enterraba a los difuntos', y los vivos 'posiblemente removían la tierra para dispersar los huesos y poder seguir enterrando a otros muertos'.

En este sentido, indicó que podría tratarse de un lugar de enterramiento, ya que los cuerpos están en una posición ligeramente inclinada sobre una vertiente de piedras y cubiertos por una capa de tierra en la que se ha detectado la antigua presencia de fuego, así como por huesos quemados de animales.

Además de restos humanos, en la excavación se han encontrado restos de herramientas de sílex, dolomía, cuarcita y mármol con filo tallado por retoque abrupto, de la época musteriense, y partes de animales prehistóricos como rinoceróntidos, elefántidos, cérvidos, uros, caballos silvestres, jabalíes, cabras hispánicas, lobos, panteras, liebres, conejos, tortugas, aves y pequeños roedores.

El director de la excavación anunció que el próximo 22 de octubre viajará a Murcia Svante Pääbo, uno de los directores científicos del Instituto Max Plack para la Antropología Evolutiva, de Leipzig (Alemania), para ampliar su colaboración en la investigación del ADN del genoma nuclear de los neanderthales encontrados en la sima.

Desde el año pasado, este instituto analiza muestras encontradas en el yacimiento con escáneres especiales que pueden estudiar elementos pequeños sin necesidad de separar los huesos de otros a los que puedan estar unidos.

En los trabajos de excavación de este año participan antropólogos y arqueólogos de las universidades de California, Indiana, San Luis, Miami, Rutgers, Carleton y Nueva York (Estados Unidos); Nottingham, Reading, Leicester y Cambridge (Reino Unido), Sidney (Australia), Oslo (Noruega) y Vancouver (Canadá).

sábado, 26 de julio de 2008

Los fosiles en Atapuerca llegan a los 1,7 millones de años

Los tres coodirectores de las excavaciones de Atapuerca - EFELos trabajos realizados en la campaña de excavaciones de Atapuerca han permitido identificar sedimentos de 1,7 millones de años, lo que bate el récord de antigüedad en los hallazgos efectuados en los yacimientos.

Eudald Carbonell ha señalado en la presentación de los resultados de campaña de excavaciones que ahora termina, que esta datación "da pie" a pensar que en el futuro se podrían encontrar también restos de homínidos más antiguos, "próximos al inicio del Pleistoceno".

Carbonell ha afirmado también que las últimas dataciones que se han realizado de los restos de 'Homo antecesor' localizados en Atapuerca, correspondientes a los primeros homínidos que poblaron Europa, han situado estos huesos en una antigüedad de 1,3 millones de años, lo que supone 100.000 más de lo que se había estimado inicialmente.

Precisamente en esta campaña se ha encontrado en la sima del Elefante la falange de un dedo, probablemente de un niño o niña, que también corresponde a esa antigüedad y que abre la perspectiva de que aparezcan más restos en los próximos años.

Otro de los codirectores, José María Bermúdez de Castro, ha precisado que, por los datos de que disponen en este momento, el 'Homo antecesor' debió existir hace "entre 1,3 millones de años y unos 900.000, o quizá 800.000".

En la misma parte del yacimiento se han localizado también restos de macaco, águila pescadora, lince y ciervo, que permiten describir la zona de Atapuerca hace más de un millón de años como un paisaje arbóreo, con zonas abiertas y masas de agua.

Otra de las partes emblemáticas de los yacimientos, la Gran Dolina, ha permitido en esta campaña encontrar un gran volumen de restos que arrojan más luz sobre los pobladores de la sierra de Atapuerca hace unos 900.000 años.

Bermúdez de Castro ha insistido en la importancia del trabajo de investigación, aparentemente menos llamativo y, en este sentido, ha considerado una "noticia importante" la restauración completa de la mandíbula, "porque no sólo los grandes hallazgos son noticia". De hecho, la mandíbula de un niño Homo Antecesor localizada en 1994, que se acaba de reconstruir totalmente "aportará muchísimos detalles sobre el desarrollo de estos homínidos".

En esta campaña se ha centrado el esfuerzo en la Gran Dolina en preparar el yacimiento para seguir avanzando en los próximos años y en trabajos en el nivel TD10, de unos 300.000 años de antigüedad, donde se han localizado más de 10.200 restos óseos y 1.800 instrumentos de piedra.

Otro de los codirectores, Juan Luis Arsuaga, ha destacado la importancia del "trabajo continuado en el tiempo" y ha explicado que algunos restos encontrados en esta campaña permitirán completar piezas que se habían localizado en los años anteriores. Es el caso de un fragmento de mandíbula de un niño o niña de unos 11 años localizado en esta campaña y que corresponde a otro fragmento mayor encontrado en 2001.

La abundancia de restos en la parte del yacimiento denominada la Sima de los Huesos, donde hace más de 530.000 años se produjo una acumulación de cuerpos completos de homínidos y animales, hace que se hayan encontrado también varias piezas y fragmentos óseos que se estudian para conseguir esqueletos de individuos lo más completos posible.

De hecho, este año se han encontrado dos frontales izquierdos y uno de ellos, según estima Arsuaga, podría completar parte de un cráneo que se localizó en la campaña de 2007, al que los investigadores llaman "la niña".

domingo, 20 de julio de 2008

Claves sobre el origen de la voz

Pez Sapo - AP

Rebecca Morelle. BBC Ciencia.- Peces roncadores han dado a los científicos pistas sobre el origen de los sonidos vocales, que datarían de hace 400 millones de años.

El pez sapo y otros animales batrachoidiformes utilizan una variedad de sonidos para atraer a sus parejas y ahuyentar a sus enemigos. Un grupo de investigadores estadounidenses ha descubierto que la zona del cerebro de estos peces que controla la vocalización es extremadamente primitiva.

En un estudio publicado en la revista científica Science, los expertos señalan que la habilidad para comunicarse a través de sonidos tuvo su origen en la temprana evolución de los vertebrados.

Andrew Bass, de la Universidad Cornell en Nueva York y jefe del estudio, dice que "uno oye todo el tiempo el croar de las ranas, el cantar de los pájaros y es algo familiar para nosotros". "Pero creo que es justo pensar que mucha gente no está al tanto de que muchos peces utilizan el sonido para comunicarse socialmente".

Los parientes más cercanos al pez sapo son nocturnos y viven en las costas del noroeste de Estados Unidos y Canadá.

Aparearse y defenderse

"Estas criaturas emiten sonidos diferentes de acuerdo al contexto social. Así como los pájaros usan un canto para atraer a su pareja y otro para ahuyentar a sus rivales, los peces hacen lo mismo".

Por ejemplo, un zumbido profundo sirve para llamar a la pareja al nido, mientras que un gruñido agudo es para defender su territorio. Para investigar los orígenes de la vocalización, este equipo de investigadores estudió el circuito cerebral de neuronas que controlan el tono y la duración de los llamados, conocidos como patrones vocales.

El científico Andrew Bass dijo a la BBC: "Identificamos en el cerebro de estos peces donde se desarrolló este generador de patrones, y luego estudiamos dónde se ubica el de las ranas, los pájaros y los primates". El equipo de científicos descubrió que los sistemas neurológicos de vocalización estaban situados todos en la misma zona del cerebro.

"Fue espectacular ver como se parecían unos a los otros", aseguró Bass. Estos científicos compararon esta información con el árbol evolutivo de los animales vertebrados.

Como la evolución de los peces es anterior a la de los anfibios, aves y primates, los expertos pudieron deducir desde cuándo existe la habilidad de vocalizar. "Pudimos ver que todos los vertebrados comparten una zona del sistema nervioso muy antigua", explicó a la BBC, el profesor Andrew Bass.

"Llegamos a la conclusión de que este centro se desarrolló mucho antes de que estos grupos diferentes aparecieran en el árbol genealógico evolutivo, más o menos cuando los peces con esqueletos óseos evolucionaron hace más de 400 millones de años".

Ahora el equipo que encabeza Andrew Bass está investigando qué genes toman parte en la producción de sonido. "Quizás encontraremos más pruebas de elementos comunes. Es una perspectiva emocionante".

miércoles, 16 de julio de 2008

Un grupo de mamuts lanudos no fue extinguido por el hombre

Mamut LanudoUn estudio genético sobre el extinto mamut lanudo, una especie que se adaptó para vivir en ambientes fríos del hemisferio norte, ha revelado que la especie no era un gran grupo homogéneo, como los científicos habían asumido previamente, y que además no tenía mucha diversidad genética. La población estaba dividida en dos grupos, y uno de ellos se extinguió hace 45.000 años, mucho antes de que los primeros humanos empezaran a aparecer en la región.

Este descubrimiento es particularmente interesante porque elimina la caza humana como un factor que contribuyó a esa extinción, dejando el cambio climático y las enfermedades como las causas más probables.

La investigación marca la primera vez que los científicos han analizado con un nivel de detalle tan alto la estructura de una población completa de mamíferos extintos, utilizando el genoma mitocondrial entero, es decir, todo el ADN que constituye los genes presentes en las estructuras de las mitocondrias dentro de las células.

Los datos de este estudio permitirán la comprobación de la nueva hipótesis presentada por el equipo, según la cual existían dos grupos de mamuts lanudos, un concepto que previamente no se había reconocido en los estudios realizados a partir del registro fósil.

Los científicos analizaron los genes en pelos obtenidos de los mamuts lanudos individuales. Los cuerpos de estos mamuts fueron encontrados en el norte de Siberia. El intervalo de las fechas de sus muertes es de aproximadamente 47.000 años, yendo desde hace aproximadamente 13.000 años, hasta hace unos 60.000.

viernes, 11 de julio de 2008

Vagabundo: una nueva especie de ácaro

Segmentos de la cuarta pata del ácaro tomados con un foco extendido. (Foto: SINC)Investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) han descubierto un nuevo género de ácaro acuático denominado 'Vagabundia sci', el primer parásito de su especie analizado y descrito con un microscopio con focal.

El nuevo género de ácaro, bautizado por el investigador del Museo Nacional de Ciencias Naturales Antonio Valdecasas pertenece a la subfamilia de los 'Axonopsinae' y fue descubierto en Río Escondido (Panamá).

El animal toma su nombre de la palabra 'vagabundo' y del Science Citation Index (SCI), una base de datos documental que, según Valdecasas, ha contribuido negativamente a la taxonomía.

"Antes de que forme parte de la historia, dedico esta especie a esta herramienta sociológica (la base SCI), que ha hecho más daño que bien al trabajo de los taxónomos y al estudio básico de la biodiversidad", según el investigador.

Para manifestar la ausencia de reconocimiento del SCI en el trabajo de los taxónomos y el bajo índice de citación, el experto presenta este ácaro macho a través de una técnica sólo empleada esporádicamente para el estudio taxonómico de insectos, entre otros.

Corales en riesgo de extinción

La enfermedad de la banda negra se expande en una colonia de Favia speciosa. (Foto: Cathie Page | SCIENCE)Aproximadamente una tercera parte de las especies coralinas del mundo podría desaparecer según un reciente estudio publicado en la revista Science.

Los investigadores dicen que el cambio climático, la urbanización en zonas costeras, la sobre pesca y la contaminación son las principales amenazas. Se trata del primer estudio que evalúa los riesgos de extinción de todas las especies que producen los arrecifes coralinos. Según los científicos, las perspectivas son sombrías en vista del calentamiento global.

Alex Rogers de la Sociedad Zoológica de Londres, uno de los 39 científicos involucrados en el estudio dice: "No es sólo el hecho que un tercio de los corales que forman los arrecifes está amenazado, pero podríamos estar enfrentados a la pérdida de grandes áreas de estos ecosistemas en 50 a 100 años".

El fenómeno El Niño en 1997 y 1998 incrementó la temperatura de las aguas lo suficiente para eliminar aproximadamente 16% de los arrecifes del mundo. Cuando las aguas se calientan, pólipos coralinos expulsan los organismos que viven en una relación simbiótica con el coral. Los corales pierden el color y los arrecifes se destiñen y empiezan a morir por la falta de nutrientes. Uno de los sitios donde el ciclo de destrucción es más evidente es en el mar Caribe.

El desarrollo de las áreas costeras y el desagüe de los productos agrícolas también causan estragos. Los corales están siendo sofocados por un tipo de algas marinas cuyo crecimiento es estimulado por los fertilizantes que utilizan los agricultores. Al mismo tiempo, la sobre pesca está eliminando los peces que se alimentan de este tipo de algas. La pesca de arrastre y, sobre todo, la que hace uso de explosivos también contribuye a la destrucción de los corales.

En estas condiciones, los corales son presa fácil de enfermedades, como la enfermedad de banda blanca que ha diezmado la población de los corales tipo cuerno de ciervo y cuerno de alce.

Los arrecifes protegen las costas y atraen turistas. Muchos peces necesitan de los corales para sobrevivir. Pero no es sólo la naturaleza la que queda impactada cuando muere un arrecife. "Las implicaciones son absolutamente asombrosas - no sólo para la biodiversidad sino para la economía", dice Alex Rogers.

La ONU estima que el valor económico que los corales aportan a la humanidad cada año está entre 30.000 y 80.000 millones de dólares. Según el organismo, el valor de un arrecife es 500 veces mayor que el costo de protegerlo.

Ginés Morata cree que la biología del siglo XXI cambiará la Humanidad

Gines Morata. EFEEFE.- El Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica Ginés Morata cree que la biología del siglo XXI está destinada a cambiar el futuro de la Humanidad, pues ofrecerá a la especie humana la posibilidad de modificarse biológicamente a sí misma, con unas implicaciones "incalculables".

Así lo manifiesta el profesor de Investigación del Centro de Biología Molecular del CSIC-UAM en una entrevista a Efe con motivo de su participación en la clausura del Congreso Internacional de la Asociación Española de Logopedia, Foniatría y Audiología (AELFA), organizado por la Facultad de Psicología de la Universidad de La Laguna.

Ginés Morata explica que en los últimos veinte años del siglo XX ha habido "unos desarrollos explosivos, tecnológicos y conceptuales" de la biología que tendrán un impacto cada vez más grande y generarán modificaciones "profundas" en la sociedad.

"En un plazo no muy lejano la sociedad se va a encontrar con un cambio completo de paradigma ante la posibilidad de la intervención biológica en sí misma que puede realizar la especie humana", precisa.

El científico opina que la sociedad de dentro de 10.000 años mirará al siglo XXI como la transición a partir de algo que era realmente diferente, pues la especie humana era el resultado de una evolución natural, darwiniana, y a partir de ahora el hombre dominará los resultados evolutivos con la manipulación genética.

"Esto es un cambio completo de la situación y las perspectivas que ofrece son muy grandes", detalla Ginés Morata, quien indica que la aparición del hombre y su desarrollo intelectual es un hecho "que marca y cambia al propio planeta y parte de este cambio es el que se avecina".

Este cambio procede "esencialmente" de que se ha identificado "lo que es en términos mecanísticos" la información biológica, el ADN, y los científicos han llegado al convencimiento de que "lo que somos e incluso cómo nos comportamos está escrito en el ADN". "Hemos aprendido a manipularlo, podemos aislar y modificar el ADN, cambiar y modificar la información biológica".

El hecho de que el ser humano comparta más del 60 por ciento de sus genes con la mosca -el campo de estudio de Ginés Morata- implica que se pueden utilizar este tipo de tecnologías para rediseñar el cuerpo de una mosca y por lo tanto, también algún día serán utilizables para la especie humana "si es que así lo decide".

Una vez que se aprenda a manipular la propia información biológica "y dominemos toda esta tecnología, que aún no es el caso, se ofrecen toda clase de posibilidades ya que, como ejemplo, si las lagartijas son capaces de regenerar un órgano ¿por qué los humanos no podrían modificarse genéticamente para que si perdemos un brazo en un accidente nos crezca?", cuestiona el científico.

Biológicamente es posible hacerlo porque la lagartija lo hace, precisa Morata, quien ve en ello una aplicación muy conveniente de la nueva biología igual que curar a los niños diabéticos o impedir que se desarrolle el cáncer.

Otras cosas son más discutibles, como que alguien quiera que todos los hombres midan 1,90 metros y sean rubios, pero para regular todo lo que no sea conveniente "están los responsables políticos".

Señala que manipular genéticamente una mosca "es una trivialidad" por cuanto no requiere una tecnología muy sofisticada y subraya que el hecho de compartir el genoma supone "que para hacer un ojo humano se necesita una serie de genes que también son los que utiliza la mosca".

Hay una unidad biológica "insospechada hasta hace 10 o 15 años" en el reino animal, que comparte "un mismo diseño" desde que surgió sobre la Tierra hace unos 540 millones de años "y todos nos parecemos porque hay un tronco común".

Apunta también Ginés Morata que hay una opinión social desfavorable "por motivos que nunca he logrado entender" a la modificación genética de plantas y animales y que interpreta como una reacción "puramente conservadora ante lo nuevo". Estos avances implican una posibilidad de beneficio que se debe tener en cuenta y no impedir el desarrollo de un potencial "tan admirable".

jueves, 3 de julio de 2008

La extincion de las especies es 100 veces mas rapida de lo esperado

Un tercio de los peces de agua dulce en Europa amenazado de extinción. (Reuters)Los modelos utilizados para determinar si una especie está o no amenazada subestiman el riesgo real. Esa es la conclusión a la que han llegado investigadores de la Universidad de Colorado (EEUU), según un estudio publicado en la revista Nature.

La Unión Mundial por la Naturaleza (UICN) elabora una 'lista roja' anual con las especies que se encuentran en peligro de extinción. Actualmente existen más de 16.000 especies amenazadas.

Pero las investigaciones realizadas dicen que los modelos utilizados en la actualidad para la clasificación de las especies subestiman los peligros para la fauna y la flora. Los investigadores piden una reevaluación urgente de muchas de estas especies en riesgo.

Los investigadores, dirigidos por Brett Melbourne, de la Universidad de Colorado y Alan Hastings, de la Universidad de California, han elaborado modelos matemáticos para evaluar las probabilidades de supervivencia de las especies.

"Algunas especies podrían extinguirse 100 veces más pronto de lo esperado", afirma Melbourne. Estas especies son, por ejemplo, el tigre de Sumatra ('Panthera tigris sumatrae'), el oso malayo ('Helarctos malayanus') y el gorila de llanura occidental ('Gorilla gorilla').

Las investigaciones han incluido dos tipos más de riesgos. Por un lado, el riesgo de muerte de los animales en situaciones extrañas, como caídas o accidentes. El segundo factor tiene que ver con las condiciones medioambientales, como la deforestación y las fluctuaciones de temperatura o de precipitaciones, ligadas al cambio climático.

Para Melbourne y Hastings, la ratio machos-hembras así como las variaciones de tasa de fecundidad y mortalidad en el seno de una población deben también ser tenidos en cuenta.

La UICN está de acuerdo en los errores de apreciación de los riesgos. "Subestimamos el número de especies en peligro de extinción, porque existen alrededor de 1,8 millones descritas, y solo hemos evaluado 41.000 de ellas", dice Craig Hilton-Taylor, que forma parte del equipo de elaboración de la lista roja de UICN.

Un mamífero de cada cuatro, un ave de cada ocho y un tercio de los anfibios están incluidos por la UICN en la "lista roja" de esta organización.

viernes, 27 de junio de 2008

Las plantas buscan terrenos mas frios por el calentamiento global

Cumbre de Bure, en los Alpes. (Foto: Science)El calentamiento global ha hecho que muchas especies de plantas busquen terrenos más altos y por lo tanto más fríos, para sobrevivir, indica un estudio de un grupo internacional de botánicos divulgado por la revista 'Science'.

Según los científicos franceses, estadounidenses y chilenos que han realizado el estudio, esa búsqueda de temperaturas más bajas ha llevado a ciertas especies a buscar hábitats una media de 29 metros más elevados en una década.

"Habitualmente es difícil establecer el impacto del cambio climático sobre las especies porque hay muchos factores que influyen", aseguró en una teleconferencia Pablo Maraquet, de la Universidad Católica de Chile. "En nuestro estudio -añadió- controlamos por factores diversos, incluido el uso de la tierra, la disposición de nutrientes".

Los autores indicaron que los resultados del estudio constituyen una prueba más de que el reciente calentamiento global ha inducido reacciones biológicas y ecológicas tanto de animales como de plantas en todo el mundo.

Los investigadores de la Universidad Louis Pasteur (Francia), del Instituto Santa Fe (Nuevo México) y la Universidad Católica (Chile), llegaron a esa conclusión al comparar la distribución de 171 especies forestales en seis cadenas montañosas europeas. Las mediciones se realizaron entre 1905 y 1985 y entre 1986 y 2005.

Por otra parte, señalan, las especies botánicas de montaña son las que muestran mayor tendencia emigrar hacia mayores altura. Según los científicos, esto confirma la teoría de que las especies vegetales son más sensibles a los cambios del clima en zonas altas. No obstante, señalan que estos resultados son preliminares y que es necesario realizar mayores estudios.

viernes, 30 de mayo de 2008

Stonehenge fue un cementerio durante mas de 500 años

StonehengeEl complejo arqueológico de Stonehenge, en Reino Unido, fue utilizado como cementerio durante más de 500 años, según revela la investigación liderada por el profesor británico Mike Parker Pearson, de la Universidad de Sheffield en Reino Unido.

Las conclusiones de la investigación arqueológica fueron presentadas en Washington por la 'National Geographic Society'.

El estudio de la famosa construcción circular de piedra y de sus pobladores incluye por primera vez el resultado de los análisis de datación de los restos encontrados mediante radiocarbono. Además, a lo largo de las excavaciones también se han descubierto objetos cotidianos utilizados por hombres del Neolítico.

Las nuevas pruebas de radiocarbono revelan que el yacimiento fue usado como cementerio desde el año 3000 a.C. y que continuó así hasta mucho después de la colocación de los enormes bloques de piedra que forman el monumento, datado en torno al 2500 a.C.

Hasta ahora, los arqueólogos habían considerado que sólo se habían realizado enterramientos entre el 2700 y el 2600 a. C., antes de la construcción del mismo. Sin embargo, la investigación de Pearson ofrece pruebas concluyentes sobre el significado de este yacimiento y demuestra que fue utilizado como cementerio durante más de 500 años.

"Ahora tenemos claro que Stonehenge tuvo un carácter funerario en todas sus etapas", comenta Parker Pearson. "El complejo fue utilizado como cementerio desde su construcción hasta su abandono final, alrededor de la mitad del tercer milenio a. C.", explica el investigador.

Los restos de cremaciones más antiguos que se han analizado -una pequeña pila de huesos y dientes- pertenecen a unas excavaciones cercanas a Stonehenge conocidas con el nombre de 'Aubrey Holes' y datan del 3030 al 2880 a. C.

Además, se han hallado otros restos en zanjas cercanas: los de un hombre adulto que habría sido incinerado y enterrado entre 2930 y 2870 a. C., y los más recientes, procedentes de otra excavación, que corresponden a una mujer de unos 25 años de edad incinerada y enterrada entre 2570 y 2340 a. C., fecha en la que se estima que se colocaron las primeras grandes piedras del monumento.

Los arqueólogos estiman que hasta 240 personas fueron enterradas en Stonehenge, todas incineradas con anterioridad. Andrew Chamberlain, compañero de Parker Pearson en la Universidad de Sheffield y experto en demografía de la antigüedad, opina que los restos hallados corresponden a una única familia perteneciente a la élite de la época y a sus descendientes, en lo que podría ser una auténtica línea dinástica.

sábado, 24 de mayo de 2008

Microbios que viven a 1.600 metros bajo el fondo marino

Barco perforador que se utilizó para acceder a los microbios. (Foto: Science)Con más de un kilómetro de roca y cientos de metros de agua por encima, un grupo de científicos franceses ha logrado un sorprendente descubrimiento: microbios procariotas que viven a 1.626 metros bajo el fondo marino, el hallazgo de vida a más profundidad que hasta ahora se ha realizado.

Investigadores del Instituto Universitario Europeo de la Mer en Plouzane, han descubierto microbios que viven a profundidades mucho mayores que ninguna otra población de este tipo descubierta antes. El hallazgo se publica en la revista 'Science'.

Los científicos, dirigidos por Erwin Roussel de la Universidad de Bretagne Occidental, han encontrado a las poblaciones de procariotas (cuyas células carecen de núcleos) en sedimentos de una antigüedad de 111 millones de años localizados a 1.626 metros por debajo del fondo del Atlántico.

Estos microbios alcanzan a vivir a temperaturas de entre 60 y 100 grados centígrados, en ambientes que se caracterizan por tener fuentes de energía termales y altas concentraciones de metano e hidrocarburos.

El descubrimiento de estos microbios dobla el récord de 842 metros de profundidad que se tenía. "Estos son los sedimentos marítimos más profundos, más viejos y más calientes en los cuales se ha encontrado vida de procariotas", afirma John Parks, profesor de la Universidad de Gales y coautor del estudio. "Si existe una biosfera sustancial como ésta sobre la Tierra es posible creer que también existan en otros planetas".

Los investigadores observaron el material genético de las células y descubrieron correspondencias con secuencias de algunos organismos amantes del calor, o termófilos. Las recién descubiertas células procariotas parecen estar metabólicamente activas y en procesos de división celular.

El grupo de expertos considera que estos procariotas son 'archaeas', las bacterias que se cree dieron origen a la vida en nuestro planeta hace aproximadamente cuatro mil millones de años y que son capaces de proliferar en estos ambientes sedimentarios abrasantes.

Los descubrimientos del equipo de científicos resultan muy interesantes porque se cree que el sedimento bajo el fondo marino contiene hasta dos terceras partes de los procariotas del planeta. Además, el nuevo hallazgo indica la necesidad de considerar la existencia de vida incluso en las mayores profundidades de la Tierra.

viernes, 9 de mayo de 2008

Chile puede ser la cuna de los primeros pobladores americanos

Imagen del yacimiento de Costa Verde, en Chile. (Foto: Science)Un equipo científico ha determinado que los habitantes de Monte Verde, un asentamiento humano en el sur de Chile de hace más de 14.000 años, obtenían alimentos y medicinas de la costa oceánica, según un estudio que publica la revista 'Science' y que ha confirmado que los primeros americanos conocidos vivieron en esta región.

"Lo más importante de este hallazgo es que confirma el vínculo entre los habitantes de ese asentamiento y la costa oceánica", explica el geólogo Mario Pino, del Instituto de Geociencias en la Universidad Austral de Chile. Mario Pino y Daniela Pino Navarro colaboraron en la investigación con Tom Dillehay del Departamento de Antropología en la Universidad Vanderbilt de Tennessee.

En Monte Verde se han hallado los restos del asentamiento humano más antiguo localizado hasta ahora en las Américas. Los científicos analizaron restos de algas marinas halladas en el sitio arqueológico, unos 15 kilómetros al este de Puerto Montt, y distante a unos 55 kilómetros de lo que era la costa oceánica hace 13.000 años. La línea costera se encuentra ahora a unos 15 kilómetros de Monte Verde.

Los restos tienen entre 13.980 y 14.220 años y confirman la antigüedad de la parte superior del asentamiento, identificado como Monte Verde II. Monte Verde, a 760 kilómetros al sur de Santiago, fue descubierto en 1976. Las ruinas del lugar revelan que fue ocupado por entre 20 y 30 personas que construyeron chozas junto a un arroyo.

Los antropólogos hallaron en el lugar varios tipos de alimentos, incluidos los restos de una especie extinta de llama y de un animal similar a un elefante, así como semillas, conchas de moluscos y vegetales comestibles.

"Algunas algas tenían uso como alimento y otras como medicamentos", dijo Dillehay quien agregó que aún hoy los indígenas de la región emplean algunas de esas algas para el tratamiento de la tos y otros problemas de salud. Pino también destacó esa persistencia de la tradición medicinal "que ahora sabemos que se remonta a los primeros habitantes de la región".

En 1976 el anuncio de que el asentamiento humano databa de unos 14.000 años de antigüedad causó controversia en el mundo científico debido a que parecía entrar en conflicto con la de otros asentamientos humanos de Norteamérica.

Hasta ese momento se creía que la colonización del continente comenzó hace 13.000 años cuando cazadores que formaban parte de la llamada cultura Clovis entraron desde Siberia a través del estrecho de Bering y Alaska y se propagaron por el continente.

Debido a que los objetos encontrados de la cultura Clovis no tenían más de 13.000 años fue difícil aceptar que hubiese un asentamiento mucho más antiguo y, sobre todo, tan al sur del continente.

Sin embargo, la controversia se resolvió en 1997 cuando un grupo de arqueólogos confirmó, con medición por carbono 14, que el cálculo de 14.000 años de antigüedad para Monte Verde había sido exacto.

Así los científicos determinaron que la colonización había comenzado 2.000 años antes de lo que se creía y que se llevó a cabo principalmente a lo largo de las costas donde los primeros seres humanos tuvieron un acceso rápido a alimentos del mar. Según Dillehay, los hallazgos en Monte Verde son una prueba más de la migración costera, pero al mismo tiempo plantean la posibilidad de que el proceso haya sido mucho más lento de lo que se creía.

Cuando estuvo habitado, hace unos 14.000 años, Monte Verde se encontraba en las riberas del tributario de un gran río. En el lugar los científicos encontraron nueve diferentes especies de plantas marinas y algas que los habitantes de Monte Verde seguramente trajeron desde el mar, según los científicos.

Los investigadores también hallaron piedrecillas marinas, restos de plantas acuáticas, así como materiales procedentes de un estuario. "Encontrar (restos de) plantas marinas no fue una sorpresa, pero hallar cinco nuevas especies y con tanta abundancia sí fue una sorpresa", ha explicado Dillehay.

jueves, 8 de mayo de 2008

El ornitorrinco comparte el 80 por ciento de sus genes con el hombre

Portada de la revista Nature con el genoma del ornitorrinco. (Foto: Nature)Es uno de los animales más extraños que existe. Pico de pato, cuerpo cubierto de pelo, se reproduce poniendo huevos pero a la vez es mamífero. El ornitorrinco, que habita en Australia, parece no pertenecer a ningún grupo de animales ya que se diferencia de todos. Ahora, un grupo internacional de científicos, entre los que está un equipo de españoles dirigido por Carlos López-Otín, han descubierto que se trata de una especie a caballo entre los mamíferos y los reptiles.

El ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus) es el mamífero cuya línea evolutiva más se aleja del ser humano, pues divergió a partir de un ancestro común hace 166 millones de años, cuando los antepasados de los mamíferos empezaban a surgir a partir de los reptiles.

Un consorcio internacional de científicos acaba de secuenciar su genoma completo y ha corroborado ese origen primitivo. Pero, sobre todo, ha demostrado también lo extraño que es. Porque no se trata sólo de que lo parezca por su anatomía, sino que también lo es su patrimonio genético. Es un cóctel de ADN que lo relaciona con los reptiles, las aves y los mamíferos. Rasgos que hoy no suelen aparecer juntos, pero que sí debieron estarlo en el pasado, cuando la naturaleza creaba diseños.

El trabajo ocupa la portada de Nature y se presenta como un avance incalculable para saber cómo han surgido los principales procesos biológicos de los mamíferos. Científicos de EEUU, Australia, Inglaterra, Alemania, Israel, Japón, Nueva Zelanda y España han trabajado para secuenciar el genoma del ornitorrinco y compararlo con otros ya conocidos, como los del hombre, el ratón, el perro, un marsupial americano, un tipo de lagarto y la gallina. El ornitorrinco comparte el 80% del genoma con el ser humano, lo que supone una gran distancia. Pero lo fundamental ha sido descubrir qué partes conserva perdidas ya por el resto de mamíferos y cuáles son únicas en él.

Uno de los autores líderes, el investigador Chris Ponting, de la Universidad de Oxford, afirma en Nature: «El genoma del ornitorrinco es el eslabón perdido. Es el billete para viajar atrás en el tiempo, cuando todos los mamíferos ponían huevos y amamantaban a sus crías. Además, nos ofrece un saber básico para futuros avances en la biología y la evolución de los mamíferos».

El Instituto de Oncología de la Universidad de Oviedo ha participado también en el estudio. Carlos López-Otín explica que a su equipo le ha correspondido analizar la parte del genoma que codifica las proteasas, un grupo de más de 600 enzimas que ayudan a digerir las proteínas de la dieta.

El ornitorrinco tiene algunas proteasas que faltan en los demás mamíferos y carece de otras comunes al resto porque ha perdido los genes que las codificaban. López-Otín cree que han detectado la clave molecular de por qué este animal no tiene un estómago como el del resto de mamíferos y suple con estrategias mecánicas o fisiológicas la ausencia de proteasas. «Hemos visto que no es necesario ganar genes y funciones para evolucionar sino que se pueden usar otros» concluye López-Otín.

El granito de arena aportado por el equipo español se une a las aportaciones del resto del equipo internacional. Al comparar el genoma del más primitivo de los mamíferos con el nuestro y el de otros intermedios esperan saber cómo funciona el genoma humano. Estos son algunos de los hallazgos hasta ahora.

Infecciones. Los genes del ornitorrinco relacionados con el sistema inmunológico son similares a los del resto de mamíferos, pero el ornitorrinco ha expandido la familia génica que codifica un péptido antimicrobiano llamado cathelicidina que apenas está desarrollado en el resto. Eso permite sobrevivir a sus crías inmaduras.

Veneno. El veneno de los machos de ornitorrinco proviene de duplicaciones producidas a lo largo del tiempo en ciertos genes heredados del genoma reptiliano ancestral. Los reptiles actuales también han desarrollado esa parte del genoma, pero por su cuenta y después de separarse de la línea del ornitorrinco. Que ambos produzcan veneno es un caso de convergencia evolutiva.

Sexo. Los cromosomas del ornitorrinco relacionados con la determinación sexual están relacionados con las aves y no con los mamíferos. En lugar de tener un par de cromosomas sexuales tienen cinco pares.

Olfato. A diferencia de reptiles y aves el ornitorrinco tiene olfato, como los mamíferos. Pero sólo tiene la mitad de receptores de olor. Ha suplido el resto expandiendo los genes que codifican un determinado receptor de olor, el vomeronasal, para oler bajo el agua.

En el estudio, que aparece en la revista Nature y en el que han participado 30 laboratorios de ocho países, se han analizado los 2.000 millones de pares de bases del ADN de una hembra de ornitorrinco llamada Glennie.

martes, 6 de mayo de 2008

El calentamiento global amenaza la supervivencia de los insectos tropicales

El escarabajo de la hoja habita en los bosques andinos de Ecuador. (Foto: K.S. Sheldon)El aumento global de las temperaturas amenaza la supervivencia de los insectos tropicales, según un estudio de la Universidad de California en Los Ángeles (Estados Unidos) que se publica en la edición digital de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Los insectos no son capaces de controlar su temperatura, algo que dicta el ambiente. Los investigadores explican que a medida que el clima global se vuelve más cálido, muchas especies de insectos tropicales tienen que afrontar la extinción a menos que puedan adaptarse a estos cambios.

Los autores explican que todos los animales viven dentro de un rango de temperaturas, pero que para cada especie existe una temperatura más adecuada cercana a la más alta que pueden tolerar.

Los investigadores, dirigidos por Curtis Deutsch, construyeron "curvas de idoneidad" que muestran cómo los organismos vivos proliferan o perecen en función de la temperatura en el caso de 38 especies de insectos de todo el planeta.

Los investigadores compararon luego cómo les había ido a los insectos durante el siglo XX y estimaron las posibilidades de supervivencia de estas especies en base a las predicciones climáticas para el siglo XXI.

Según los científicos, la perspectiva no es buena para los insectos tropicales, en particular para los que habitan cerca del ecuador, donde los insectos ya viven en la temperatura máxima que pueden soportar.

Los investigadores predicen que un calentamiento climático de entre dos y cuatro grados centígrados probablemente matará a los insectos tropicales, además de a otros animales de sangre fría como ranas y salamandras.

Algunas de estas especies podrían evolucionar o migrar, pero probablemente no todas. Los investigadores sugieren que los insectos que en la actualidad viven más alejados del ecuador podrían experimentar un boom poblacional.

viernes, 2 de mayo de 2008

Alfa Centauro B puede tener un planeta terrestre


Alfa Centauro B puede tener un planeta terrestre. Imagen de Mark Fisher.
Un planeta rocoso similar a la Tierra puede estar orbitando a uno de nuestros vecinos estelares más cercanos, en el sistema estelar triple llamado Alfa Centauro, un popular destino para viajes interestelares en las obras de ciencia-ficción, y se podría detectar usando técnicas existentes.

Javiera Guedes (Universidad de California en Santa Cruz) utilizó simulaciones informáticas de formación de planetas para demostrar que probablemente se hayan formado planetas de tipo terrestre alrededor de la estrella Alfa Centauro B y que algunos estarían orbitando en la zona habitable (la zona orbital alrededor de la estrella donde el agua líquida puede existir en la superficie del planeta). "Si existen, podemos observarlos", asegura Guedes.

Varios factores convergen para hacer de Alfa Centauro B una candidata excelente para encontrar planetas terrestres. El método de detección Doppler, que ha revelado la mayoría de los 228 planetas extrasolares ya conocidos, mide los cambios en la luz de una estrella para detectar el minúsculo bamboleo inducido por el tirón gravitatorio de un planeta en su órbita. Los factores que favorecen el uso de esta técnica para Alfa Centauro B incluyen el brillo de la estrella y su posición en el cielo, lo cual brinda cada año un largo período de observación desde el hemisferio sur.

Sin embargo, detectar pequeños planetas rocosos del tamaño de la Tierra es un desafío, porque inducen un bamboleo relativamente pequeño en sus estrellas. Según Gregory Laughlin, coautor de la investigación y profesor de astronomía y astrofísica en la Universidad de California en Santa Cruz, serían necesarios cinco años de observaciones usando un telescopio dedicado en exclusiva a esta tarea para detectar un planeta como la Tierra alrededor de Alfa Centauro B.

Debra Fischer, coautora del estudio, de la Universidad Estatal de San Francisco, está dirigiendo un programa de observación para observar de modo intensivo a Alfa Centauro usando el telescopio de 1,5 metros del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo, en Chile. Los investigadores esperan detectar planetas reales similares a los que emergieron en las simulaciones informáticas.

Para estudiar la formación de planetas alrededor de Alfa Centauro B, el equipo ejecutó numerosas simulaciones informáticas, haciendo evolucionar ese sistema solar durante el equivalente a 200 millones de años cada vez. Imponiendo variaciones en las condiciones iniciales, cada simulación condujo a la formación de un sistema planetario diferente. Sin embargo, en todos los casos se desarrolló un sistema de múltiples planetas con al menos un planeta del tamaño de la Tierra. En muchos casos, los planetas simulados tenían órbitas que quedaban dentro de la zona habitable de la estrella.

Fuente: UC Santa Cruz

martes, 29 de abril de 2008

Las principales victimas del cambio climatico

Un grupo de niños espera recibir alimentos en Níger. (Foto: EFE)

Millones de niños de los países más pobres del mundo se encuentran entre las principales víctimas del cambio climático, causado por el desarrollo de los países ricos. Así lo asegura un informe de la agencia de la niñez (UNICEF) de la Organización de las Naciones Unidas (ONU), que ha hecho un llamamiento urgente a la toma de medidas.

El documento de la UNICEF 'Nuestro clima, Nuestros niños, Nuestra responsabilidad', mide las acciones que se han realizado para cumplir los Objetivos del Mileno propuestos por la ONU y entre los que está consignada la tarea de erradicar el hambre de la niñez pobre para el 2015. El informe revela fallos en aspectos como la salud, la educación y la igualdad de género.

"Es claro que un error para erradicar los problemas del cambio climático se convierte en un error en lo que se refiere a la protección de la niñez" explica el director de la UNICEF en Reino Unido, David Bull. "Los niños pobres, que son quienes menos han contribuido al cambio climático, son los que más sufren sus consecuencias" añade.

El informe asegura que el calentamiento global puede causar la muerte de entre 40.000 y 160.000 niños por año en Asia y en África subsahariana, al contribuir con el descenso del crecimiento económico.

También hace referencia al hecho de que si las temperaturas sobrepasan en dos grados Celsius los niveles pre-industriales, unas 200 millones de personas alrededor del mundo podrían enfrentarse al hambre, un número que podría aumentar hasta los 550 millones si la temperatura sobrepasara los tres grados.

El documento de la UNICEF establece que los daños económicos producidos por el cambio climático forzarán a los padres a sacar a los niños del colegio, lugar en el que comúnmente se les garantiza una comida al día, para poder adquirir agua y gasolina.

Los expertos aseguran que los cambios en el ambiente producidos por el calentamiento también contribuirán a expandir una serie de enfermedades mortales como la malaria, que actualmente mata a 800.000 niños por año y de la que se han empezado a observar brotes en áreas que antes no habían sido afectadas.

Aunque varios Gobiernos han mostrado su preocupación por los efectos del cambio climático tomando una serie de medidas preventivas, algunos ecologistas afirman que la subida de dos grados Celsius es inevitable, independientemente de las acciones que sean implementadas en la actualidad.

Los científicos predicen que las temperaturas globales promedio subirán entre uno y medio y cuarto grados Celsius en este siglo, debido a las emisiones de carbón provenientes de la quema de combustibles para la producción de energía, lo que causará fuertes inundaciones, hambres, violentas tormentas y sequías.

Todo esto se agrava con las acciones de naciones como China, que abre una nueva central eléctrica de carbón por semana. Este país, que posee enormes reservas del mineral y cuya economía crece un 10% por año, está muy cerca de alcanzar a Estados Unidos como el líder mundial en emisiones de carbono.

Brote de fiebre aftosa humana en China

Una mujer con su hijo afectado por la fiebre aftosa. (Reuters)El brote registrado en el este de China de una enfermedad infantil común que raramente mata a las personas ha situado al país en el centro de las preocupaciones de las autoridades sanitarias internacionales. La ciudad de Fuyang, provincia de Anhui, ha confirmado el contagio de 1.199 niños por la fiebre aftosa (EV71), que ya se ha cobrado la vida de 20 pequeños.

De los contagiados, 341 niños permanecen hospitalizados, 27 de ellos en estado grave y ocho en condición crítica, según ha comunicado Yan We, subdirector de la Administración de Salud, que ha dedicado dos hospitales a tratar a los enfermos.

El brote, detectado en marzo, se ha extendido ya a los ocho distritos de Fuyang y todos los enfermos son menores de seis años, pero la mayoría no ha cumplido aún los dos años.

Este virus, conocido también como de la fiebre aftosa humana o infección del coxsackievirus, se contrae con más facilidad en primavera y verano y se transmite por el aire y al tocar objetos contagiados. Las autoridades han confirmado que se trata del EV71 y que algunas de las víctimas, con síntomas como fiebre alta, tos, úlceras en la boca, manos y pies, también sufrieron problemas intestinales, meningitis, encefalitis y edema pulmonar. Se pueden tratar los síntomas de forma aislada, pero no existe terapia para la enfermedad.

Liu Jin Fang, madre de un niño de dos años contagiado, protestó en la prensa local por las condiciones en que los menores están hospitalizados, pues todos están juntos, ya sea los niños en observación como los más graves, lo que facilita el contagio.

El Centro de Control de Enfermedades de China destacó que aún no existe vacuna para el virus de la fiebre aftosa humana, por lo que es necesario controlar por la mañana y al mediodía la temperatura de los niños en las guarderías.

El anterior brote conocido afectó al menos a 121 niños de la región norteña de Mongolia Interior y, un mes antes, en todo el país afectó a un millar de personas.

En la primera mitad de 2007, según las últimas cifras conocidas, China registró 5.459 casos de fiebre aftosa humana, un 119,41% más que el mismo período de 2006, según el Ministerio de Salud.

La fiebre aftosa humana no tiene relación con la del mismo nombre que afecta al ganado vacuno, ovino y porcino, virus este último que no se transmite al ser humano por la ingesta de carne contagiada.

domingo, 27 de abril de 2008

Inyectar sulfuro en la estratosfera podria eliminar el ozono polar

Las reacciones al inyectar sulfuro a las nubes polares serían dañinas para el ozono. (Foto: Science)Un grupo de científicos ha desarrollado una serie de ideas que tienen como objetivo combatir el calentamiento global. Uno de estos proyectos para enfriar nuestro planeta propone inyectar sulfuro en la estratosfera.

La idea, propuesta por el científico Tom Wigley del Centro Nacional para las Investigaciones Atmosféricas (NCAR), fue obtenida con un modelo informático. Wigley calculó el impacto de inyectar partículas o aerosoles de sulfato en la estratosfera, en cantidades iguales a las expulsadas por la erupción volcánica del Monte Pinatubo en 1991.

Pero un nuevo estudio del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder en Estados Unidos, asegura que las inyecciones continuas de sulfuro a la estratosfera podrían eliminar el ozono polar.

El estudio, publicado por la revista 'Science', demuestra que las inyecciones no son ni tecnológica ni medioambientalmente viables, y que por tal motivo no pueden, tal y como se pretendía, retroceder el estado de la estratosfera a lo que era 20 años antes de requerir mayores reducciones en las emisiones de los gases de efecto invernadero.

Aunque los aerosoles de sulfato naturales producidos por grandes erupciones volcánicas como la de 1991 podrían enfriar el planeta de forma significativa y bajar las temperaturas en ascenso durante los próximos cien años, el aumento en los niveles de aerosoles de sulfato fomentarían la destrucción del ozono.

Los científicos, dirigidos por Simone Tilmes, aseguran que en el Ártico, la utilización del método de las inyecciones de sulfuro podría retrasar la recuperación del actual agujero de ozono entre 30 y 70 años.

Según los investigadores, las inyecciones de pequeñas partículas de sulfuro lo suficientemente grandes para contrarrestar el calentamiento superficial durante las próximas décadas eliminarían la cantidad total de ozono de la estratosfera inferior del Ártico en inviernos muy fríos.

sábado, 26 de abril de 2008

Homo Sapiens estuvo al borde de la extincion

Homo Sapiens estuvo al borde de la extincionLos seres humanos habrían corrido peligro de quedar extinguidos hace unos 70 mil años, indica un estudio de antropología que ha usado marcadores genéticos. La cifra de seres humanos habría quedado reducida apenas a 2 mil, antes de que una vigorosa reproducción volvió a expandir su cifra.

“Este estudio muestra el extraordinario poder de la genética para revelar algunos de los datos claves (en la evolución) de nuestra especie”, dijo Spencer Wells, explorador de la National Geographic Society. “Pequeñas bandas de humanos primitivos, obligados a vivir apartados entre sí debido a duras condiciones ambientales, se alejaron del umbral de la extinción, se reunieron y volvieron a poblar el mundo. Se trata de un drama épico que quedó inscripto en nuestro ADN”.

Wells es el director del Proyecto Genográfico, lanzado en 2005 para estudiar la antropología usando la genética. El informe fue publicado en la revista especializada American Journal of Human Genetics. Previos estudios han relacionado el surgimiento de los seres humanos modernos a una sola “Eva”, que vivió en África hace unos 200 mil años.

Las emigraciones de los humanos desde África, cuna de la civilización, para poblar el resto del mundo, parecen haber comenzado hace 60 mil años, pero poco se sabía de los seres humanos entre Eva y su dispersión por el mundo. De acuerdo al nuevo estudio, el África oriental experimentó graves sequías hace entre 135 mil y 90 mil años, y los investigadores indicaron que los cambios de clima habrían contribuido a reducir drásticamente la población.

Esto significa que sería el período más largo en que dos poblaciones humanas modernas han quedado aisladas una de la otra. "Siempre que hay migraciones humanas hay factores geográficos o climáticos. Ha habido muchos cambios en estos 200.000 años de la historia de la humanidad", explica explica Jaume Bertranpetit del Proyecto Genographic y biólogo de la Universidad Pompeu Fabra de Barcelona, España.

"Ésta sería la primera gran diferenciación de grupos humanos que habría en la historia de la humanidad y esta separación sería también la más antigua y la más duradera", según Bertranpetit.

Sin embargo, otros científicos aseguran que es demasiado pronto para poder reconstruir un panorama preciso de la historia de la humanidad.

Naciones Unidas pide acabar con la mortalidad por malaria

Naciones Unidas pide acabar con la mortalidad por malaria (OTR/PRESS)Coincidiendo con el Día Mundial de la Lucha contra la malaria, la ONU trata de multiplicar la sensibilización con respecto a esta enfermedad que cada año mata a más de un millón de personas. De hecho, el secretario general de Naciones Unidas, Ban Ki-moon, hizo un llamamiento para acabar con esta lacra, que, aunque no lo parezca viendo el número de muertes que provoca, es prevenible y tratable. Así, pidió "desesperadamente" un esfuerzo para que a finales de 2010 toda África tenga acceso al control de esta enfermedad tropical.

Mantener hoy día una tasa de mortalidad tan alta provocada por la malaria es "inaceptable". Ban Ki-moon lanzó un mensaje tajante a través de un vídeo para concienciar a la población y motivar a los países a aumentar sus esfuerzos para luchar contra esta enfermedad. El secretario general de Naciones Unidas resaltó que cada año se producen más de un millón de muertes, de las cuales un 90 por ciento tienen lugar en África.

Por ello, su objetivo es erradicar la enfermedad, para lo que pidió "desesperadamente aumentar nuestros esfuerzos para desterrarla". De esta forma, pretende trasladar la idea de que para 2010 como fecha límite, África cuente con todos los medios necesarios para hacer frente a la enfermedad.

Así, entre sus propuestas se encuentra introducir en el continente mosquiteras provistas de insecticida para "toda la gente en riesgo, especialmente mujeres y niños", y que suman unos 500 millones de personas. Asimismo, hizo un llamamiento para la creación de más clínicas que traten a los enfermos, centros de prevención y el fomento de la investigación para acabar con ella.

Consciente de que es un objetivo complicado, Ban Ki-moon consideró que es una meta "alcanzable", por lo que solicitó ayuda a todos los países puesto que "la mayoría de naciones afectadas están lejos de conseguir reducir la incidencia de la malaria". De esta forma, lo necesario es multiplicar los esfuerzos ofrecidos hasta ahora, puesto que no han resultado ser todo lo satisfactorios que se deseaba.

Los organismos que dedican su actividad a la mejora de las condiciones de vida de la población de aquellos países más desfavorecidos conmemoraron el Día Mundial contra la malaria. En España, Cruz Roja organizaba un acto en Barcelona donde Pedro Alonso, investigador y director del Centro de Investigación en Salud Internacional de Barcelona (CRESIB), afirmaba que a finales de este año iniciará los ensayos para obtener la primera generación de vacunas contra la malaria, que podría registrarse en 2010 o 2011, para una posterior comercialización, ya en 2014 o 2015.

Los primeros intentos de obtener una vacuna contra la malaria datan de 1937, año tras el cual los esfuerzos se han centrado en mejorar los avances obtenidos anteriormente. Por ello, Alonso indicó que el resultado de sus investigaciones "no será la vacuna definitiva" y que se deberá seguir desarrollando nuevas generaciones de vacunas.

jueves, 24 de abril de 2008

La diversidad anatomica de los humanos es mayor de lo que se pensaba

Fósil del cráneo, con diferentes perspectivas (Foto: M. Domínguez-Rodrigo)El hallazgo de un fósil de hace 118.000 años, por un equipo de paleontólogos españoles, pone de manifiesto que la diversidad de nuestra especie es mayor de lo que se pensaba desde los orígenes.

El fósil, una pieza del cráneo, fue encontrado por el equipo del paleontólogo Manuel Domínguez-Rodrigo, de la Universidad Complutense de Madrid, en la campaña del año 2005. Este español es el único europeo que, desde hace años, tiene permiso para excavar en Tanzania, donde se encuentra la cuna de la humanidad, trabajos que realiza con la colaboración de Luis Alcalá, de Dinópolis, y expertos tanzanos.

"En un principio pensamos que era un 'Homo ergaster', pero enseguida vimos que se trataba de alguien de nuestra especie, con la misma capacidad craneal, pero con rasgos mucho más arcaicos de lo cabría esperar en un fósil de hace unos 118.000 años, parecía de hace 500.000 años".

Los investigadores señalan, en el artículo publicado en 'Journal of Human Evolution', que este hallazgo pone de manifiesto que la diversidad anatómica de los humanos es mayor de lo que se pensaba y que la transición de las formas 'pre-sapiens' a las 'sapiens' no fue tan gradual y progresiva como se pensaba hasta ahora.

Hasta ahora había sólo media docena de fósiles de 'Homo sapiens' arcaicos que estaban bien datados; el resto tienen márgenes de error muy grandes. De hecho, el fósil encontrado por el equipo español ha permitido reevaluar tres cráneos que se encontraron en la década de los años 30 del siglo pasado en el mismo lago Eyasi. Desde entonces han estado en un armario y ahora se ha comprobado que son prácticamente iguales que el nuevo fósil.

"Lo sorprendente es que hay restos de nuestra especie de hace 200.000 años en Etiopía que tienen rasgos más modernos, por lo que está claro que la variabilidad humana no surgió hace 50.000 años, sino que era una característica desde los primeros pasos de la especie", argumenta Domínguez-Rodrigo.

El paleontólogo regresará este año a Tanzania para seguir con sus trabajos, en concreto a los yacimientos de Olduvai, donde también excavó el año pasado. Su objetivo vuelve a ser un yacimiento antrópico, es decir, creado por homínidos y no de forma natural.

Fue en este lugar, el yacimiento llamado FLK-ZINJ, donde aparecieron restos de un 'Paranthropus boisei' y de 'Homo habilis' a finales de los años 50. El objetivo de los españoles es revelar más detalles sobre cómo estaban organizados estos antepasados de hace dos millones de años.

"Queremos averiguar si su estructura familiar era tan monógama como se piensa o si estaban organizados de otra forma. Para ello hacemos un estudio de la disposición de los fósiles de animales que comían. Si están organizados en grupos quiere decir que la distribución de la comida se hacía por familias. De momento, en Olduvai hemos encontrado sólo una mega-acumulación de huesos en unos 400 metros cuadrados".

martes, 22 de abril de 2008

Stephen Hawking alienta la conquista del espacio

Stephen HawkingEl astrofísico inglés Stephen Hawking, conocido por sus prestigiosos estudios sobre el universo y la gravedad, ha abogado en Washington por que el hombre se lance a la conquista del espacio con el mismo espíritu y ambición con que Cristóbal Colón partió a la exploración del Nuevo Mundo en 1492.

"Si la raza humana va a continuar otro millón de años, tendremos que ir donde nadie ha ido jamás", ha recalcado el científico, de 66 años, en una conferencia en la Universidad de Georgetown, para celebrar los 50 años de la NASA.

"Nos encontramos en la misma situación que Europa en 1492. Es posible que hayan argumentado que era una pérdida de tiempo enviar a Colón a buscar algo que no existía. Pero el descubrimiento de América ha cambiado profundamente la antigüedad. Pensad: no tendríamos el Big Mac".

Para Hawking, la exploración espacial debería incluir la creación de una base permanente en la Luna en el curso de los próximos 30 años, así como el desarrollo de un nuevo sistema de propulsión para llevar al hombre más allá del sistema solar.

Hawking, quien sufre esclerosis lateral amiotrófica y tiene que utilizar un sintetizador de voz, ha destacado que "partir a la conquista del espacio tendrá un efecto todavía más grande. Va a cambiar completamente el futuro de la raza humana, e incluso podría determinar si tenemos un futuro", ha destacado.

Los viajes espaciales "nos permitirán tener una mejor perspectiva sobre esos problemas, y ojalá nos unan para enfrentarnos a un desafío común".

A la gran pregunta de si estamos solos en el universo, el astrofísico británico responde que "probablemente no".

Si existe vida, "¿por qué no hemos detectado señales alienígenas en el espacio, algo así como concursos televisivos extraterrestres?", se pregunta el científico, quien cree que una de las opciones es que no haya más vida. Según Hawking, si existe algo o alguien lo suficientemente inteligente para enviar señales al espacio, lo es también para fabricar armas nucleares.

"La vida primitiva es muy común y la vida inteligente es más bien rara (...). Algunos dirían que aún no existe en la Tierra", ha indicado, para después señalar con humor: "Tened cuidado si os topáis con un extraterrestre porque podríais contraer una enfermedad para la que no tendréis defensas".

lunes, 21 de abril de 2008

Edward Lorenz padre de la teoria del caos

Edward Lorenz, padre de la teoría del caos- MITEdward Lorenz, científico estadounidense conocido por crear la teoría del caos que explica por qué es tan difícil hacer pronósticos meteorológicos, murió el pasado día 17 a los 90 años en su residencia de Cambridge, según informó el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT).

Lorenz, meteorológo, descubrió en 1960 que pequeñas diferencias en un sistema dinámico como la atmósfera puede provocar cambios enormes. En 1972, este científico estadounidense presentó un estudio titulado: ¿Puede el aleteo de las alas de una mariposa en Brasil provocar un tornado en Tejas?.

Sus conclusiones abrieron un nuevo campo de estudios que incluyeron virtualmente todas las ramas de las ciencias, y en el caso específico de la meteorología, llevaron al convencimiento de que era imposible pronosticar el estado del tiempo más allá de dos o tres semanas con cierto grado de precisión.

Al demostrar que ciertos sistemas tienen límites de predicción, Lorenz "acabó con el universo cartesiano y dio pie a la tercera revolución científica del siglo XX", después de las teorías de la relatividad y la física cuántica, señaló Kerry Emanuel, profesor de ciencias atmosféricas del MIT.

Nacido en 1917 en West Hartford, Connecticut, Lorenz se licenció en matemáticas en la Universidad de Harvard y en el Colegio Dartmouth en 1938 para graduarse como meteorólogo del MIT en 1943. "Desde niño siempre me interesaron los números y me fascinaban los cambios del clima", señaló en una autobiografía.

Después de ser miembro del personal del Departamento de Meteoroogía del MIT entre 1948 y 1955, Lorenz fue designado profesor y después director del departamento hasta 1981. Durante su vida profesional recibió innumerables galardones por su trabajo científico, entre ellos, el Premio Crafoord que otorga la Academia Real de Ciencias de Suecia creado en reconocimiento de labores científicas no incluidas en los Premios Nobel.

En 1991, recibió el Premio Kioto para las ciencias planetarias y de la Tierra. En esa ocasión, el jurado que decidió el galardón señaló que Lorenz "tuvo su más osado logro científico al descubrir el caos determinista, un principio que llevó consigo los cambios más dramáticos en la visión humana de la naturaleza" desde los tiempos del naturalista inglés Isaac Newton.

domingo, 20 de abril de 2008

Una casa construida con arboles vivos

Casa ecológica vivaUna casa construida con árboles vivos que crece y evoluciona en armonía con su entorno natural. Se trata del último paso lógico en el diseño de edificios totalmente ecológicos y sostenibles.

Las técnicas de construcción utilizan materiales artificiales o naturales muertos. Para ser totalmente respetuosos con el medio ambiente, las casas deberían ser construidas con materiales vivos. Con esta filosofía, el arquitecto Mitchel Joachim, en colaboración con la ingeniera ecológica Lara Greden y el arquitecto Javier Arbona, todos ellos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), han propuesto una vivienda, denominada Fab Tree Hab, construida a partir de árboles vivos.

No se trata de añadir habitáculos construidos al tronco, como si de una moderna casa de Robinsones suizos se tratara, sino de que el árbol acabe siendo en sí la vivienda. Para ello, el tronco se aprovecha como cimiento, y mediante una técnica tradicional de trenzado de ramas, las paredes, los tejados, los arcos y los distintos entramados de la casa van cogiendo forma y estructura.

En el interior de la vivienda, un material de tipo composite elaborado con arcilla y paja aísla al edificio de la humedad, y una fina capa de arcilla a modo de yeso se encarga de dar el acabado estético final. Las ventanas están compuestas de un material bioplástico flexible, de manera que puedan adaptarse al crecimiento de la casa y degradarse como el resto de componentes para evitar residuos contaminantes. La orientación sur de la vivienda favorece la absorción del calor durante el invierno, y en verano, las ventanas de las zonas sombrías se encargan de refrescar el interior.

El agua cumple una misión fundamental en esta vivienda. El tejado almacena el precioso líquido y circula por el interior gracias a la gravedad, alimentando a la estructura arbórea. El vapor producido en este proceso ambienta el hogar y sirve como fuente añadida para conservar agua. En el exterior de la vivienda, las bacterias, peces y plantas que cohabitan en un estanque se encargan de purificar el agua mediante el consumo de residuos orgánicos. Gracias a un sistema de compostaje, los restos de materia orgánica se pueden reciclar y aprovechar como abono.

La casa se puede realizar con unos costes muy bajos, además del ahorro energético que suponen, y su vida media puede ofrecer muchos años de confort. El “piso piloto” consta de tres dormitorios, uno de ellos en el segundo piso, un baño, un comedor exterior, una sala de estar y una cocina ubicada en la fachada sur para aprovechar mejor la luz solar. Según sus creadores, la construcción de estas casas se puede realizar con unos costes muy bajos, además del ahorro energético que suponen, y su vida media puede ofrecer muchos años de confort a sus inquilinos. Los materiales pueden ser obtenidos del entorno y las plantas y la vegetación pueden crecer desde su etapa de semilla. La instalación de los sistemas de calefacción, luz, electricidad, saneamiento o comunicación supone el mismo gasto que en una casa convencional.

No obstante, algunos de sus inconvenientes limitan la posible generalización de estas casas experimentales. Para empezar, el tiempo de entrega de la vivienda, hasta que los árboles han crecido y se les ha dado la forma adecuada, puede hacer desistir a los futuros propietarios. Además, su mantenimiento requiere unos costes extra, entre los que se incluyen la eliminación de posibles plagas de insectos que pudieran dañar la estructura, o la revisión periódica del sistema de tratamiento del agua. En cuanto a la ventana de bioplástico, aún se encuentra en periodo de pruebas, por lo que todavía no se conoce con exactitud su respuesta ante la evolución de la casa.

Según Mitchel Joachim, en la actualidad se están construyendo ya dos versiones de este tipo de casas. Por un lado, un prototipo de una casa 100% viva, junto con una empresa llamada Plantware, especializada en la creación de estructuras mediante el trenzado de árboles. Y por otro lado, una vivienda, denominada MATscape, formada por paneles que pueden ser sustituidos o modificados y que va cambiando con el tiempo en simbiosis con el entorno.

Asimismo, Joachim ofrece en la página web de su estudio, Archinode, varios de los proyectos en los que trabaja tanto individual como con la ayuda de otros diseñadores y arquitectos. Algunos de estos diseños futuristas aspiran a la realización de una casa con forma de hongo y cubierta de vegetación, un coche sostenible en colaboración con el equipo de Frank O. Gehry (autor del Museo Guggenheim Bilbao), un gimnasio acuático movido por el pedaleo de sus ocupantes, un parque temático o varias remodelaciones urbanísticas.

Fuente: consumer.es

Seguidores

Google+ Followers

Datos personales

Template Blogger Elegance by Dicas Blogger.

TOP