miércoles, 21 de noviembre de 2007

Obtienen celulas madre a partir de la piel

Cultivo de células realizado por el científico japonés Shinya Yamanaka. Foto: APDos grupos de científicos han logrado transformar las células de la piel humanas en células madre, lo que brindaría potencialmente acceso ilimitado a las células que pueden remplazar tejidos u órganos enfermos o dañados. Los hallazgos serán publicados en la edición electrónica de Science y en Cell, respectivamente.

La nueva técnica, una vez perfeccionada, puede permitir a los médicos crear células madre con un código genético específico de un paciente, eliminando el riesgo de rechazo. También puede hacer avanzar rápidamente las investigaciones de los tratamientos para el cáncer, alzhéimer o párkinson, la diabetes, la artritis, las lesiones en la médula espinal, derrames cerebrales, quemaduras y enfermedades del corazón, porque los científicos tendrán mucho más acceso a las células madre.

Las células madre son vistas como una posible respuesta mágica para algunas enfermedades, debido a que pueden desarrollarse en cualquiera de los 220 tipos de células del cuerpo humano.

El hallazgo simultáneo por parte de investigadores en Japón y Estados Unidos ha sido considerado "monumental". "El trabajo es monumental por su importancia en el campo de la ciencia de células madre y su potencial impacto en nuestra habilidad para acelerar los beneficios de esta tecnología", ha opinado Deepak Srivastava, director del Instituto Gladstone de enfermedades cardiovasculares.

Ambos equipos de investigadores han conseguido transformar las células de la piel utilizando un retrovirus para insertar cuatro genes diferentes en las células.

El equipo japonés, dirigido por Shinya Yamanaka de la universidad de Kyoto, ha logrado crear una línea de células madre a partir de 5.000 células. "Esta eficacia puede parecer muy débil, pero esto significa que a partir de una sola muestra de 10 centímetros, podemos obtener múltiples líneas de células madre pluripotentes (induced pluripotent stem cells, iPS)", ha explicado Yamanaka.

El equipo estadounidense, liderado por Thomson, ha reprogramado una célula de cada 10.000, pero sin recurrir a un gen considerado cancerígeno. Ambas técnicas tienen el riesgo de mutación, porque las células han retenido copias del virus utilizado para insertar los genes.

El próximo paso crucial, según un artículo de la revista Science, es encontrar un camino para activar los genes que hacen que las células de la piel se retrotraigan a células madre, sin depender del retrovirus para insertar los genes. "Al ritmo en que está avanzando esta ciencia es casi inconcebible que no encontremos una manera de hacer eso", ha opinado el investigador Douglas Melton, de la Universidad de Harvard, a la revista Science.

Aunque las células de la piel pueden ser más útiles que las células madre embrionarias, Yamanaka ha advertido que sería "prematuro concluir que las células iPS pueden remplazar las células madre embrionarias". "Todavía estamos lejos de encontrar curas o terapias en base a células madre y no sabemos qué procesos serán efectivos".

miércoles, 14 de noviembre de 2007

El primer hominido chino vivio hace dos millones de años

El primer homínido chino vivió hace dos millones de añosEl Hombre de Wushan, que podría ser el primer Homo erectus chino, vivió cerca de la zona donde está actualmente la presa de las Tres Gargantas hace unos dos millones de años, según confirmaron pruebas practicadas a sus fósiles por expertos chinos.

"Varias técnicas de datación han corroborado que la capa geológica que contenía los fósiles del Hombre de Wushan data de entre 2 y 2,04 millones de años", señaló Huang Wanbo, catedrático del Instituto de Paleontología Vertebrada y Paleoantropología de Pekín, a la agencia oficial Xinhua.

Sin embargo, Huang considera que necesitan "más evidencias" para la datación. Su equipo realizó dos excavaciones (1997-99 y 2003-06) acompañado por expertos canadienses, británicos y franceses al yacimiento de Longgupo, en el distrito de Wushan, en Chongqing, cerca del lugar donde se construye la gigantesca Presa de las Tres Gargantas (suroeste).

Los restos fueron hallados en la década de los años 80 y desplazaron al que hasta entonces se creía que era el primer homínido chino, el Hombre de Yuanmou, descubierto en la provincia suroccidental china de Yunnan en los 60.

Los primeros análisis practicados a los fósiles de Yuanmou (dos incisivos) indicaban que tenían 1,7 millones de años de antigüedad, los más arcaicos hallados hasta entonces en Asia al ser datados en el Pleistoceno Temprano.

Pero pruebas más recientes del instituto pequinés los fecharon en unos 500.000-600.000 años (Pleistoceno Medio), por lo que sería un contemporáneo del Hombre de Pekín (cuyos restos fueron hallados en Longgushan y Zhoukoudian, cerca de la capital china, en 1921), ambos considerados Homo erectus (Hombre erguido)

Huang es prudente en cuanto a la datación de los fósiles del Hombre de Wushan que, de confirmarse, serían tanto o más antiguos que los restos fósiles de entre 1 millón y 1,8 millones de años descubiertos hasta ahora en África, Europa, Indonesia y Vietnam.

"Es un descubrimiento emocionante, porque puede reescribir la Historia", reflexiona el catedrático, quien anunció que tienen previsto efectuar una nueva expedición a Longgupo en 2008 para desenterrar más evidencias del Hombre de Wushan.

Los fósiles del Hombre de Wushan consisten en un fragmento del maxilar inferior, dos dientes incisivos y 230 herramientas de piedra. En el mismo estrato que los huesos y en otros superiores se hallaron fósiles de animales de 2 millones de años de antigüedad.

"Los hallazgos más importantes son muchas patas fosilizadas de animales, como elefantes, rinocerontes y ciervos, que encontramos en un área inferior a dos metros cuadrados", explica el paleoantropólogo. "No es natural que los fósiles, que son todos de extremidades, estuvieran dispuestos en capas en tan pequeño espacio. Sólo un animal con capacidad para pensar pudo ponerlos así", reflexiona.

El yacimiento está situado en un área accidentada que en el Pleistoceno estaba recubierta con una vegetación lujuriosa y un clima cálido y húmedo que propició la reproducción de varios vertebrados y mamíferos.

Huang dice que ése era el hábitat natural del Hombre de Wuhan, donde desarrollaba una vida primitiva de caza y recolección: "Al caer la noche, esos habitantes regresaban a la Cueva de Longgupo para disfrutar del fruto de su día de trabajo". El yacimiento de Longgupo está considerado uno de los mejor preservados del Paleolítico en toda Asia.

Hasta la década de 1970 se consideró que el origen del hombre estaba en el este de África, después de haber hallado en Kenia fósiles de los primeros homínidos, antecesores del Homo habilis. Teorías más recientes sugieren, sin embargo, que el Homo habilis y el Homo erectus pudieron ser distintos linajes coetáneos con un antecesor común.

viernes, 2 de noviembre de 2007

Un tercio de los peces de agua dulce en Europa amenazada de extincion

Un tercio de los peces de agua dulce en Europa amenazada de extinción. (Reuters)

No sólo los anfibios, reptiles, mamíferos y aves del Viejo Continente se encuentran en peligro. Unas 200 especies de las 552 variedades de peces de agua dulce que hay catalogadas en Europa están amenazadas de extinción, y una docena ya ha desaparecido, señala un informe de la Unión Mundial para la Naturaleza (UICN).

«Con más de un tercio de las especies amenazadas de extinción en Europa, debemos actuar ahora para evitar la tragedia», advirtió el responsable de Programa de la UICN. También ayer se presentó el nuevo Manual de Peces de Agua Dulce, redactado después de siete años de investigaciones, en los que se descubrieron 47 nuevas especies continentales.

«El nivel de peligro es mucho mayor que el que afrontan los pájaros o los mamíferos», sobre los que se advirtió recientemente de su vulnerabilidad producto de las actividades humanas y su imparable ritmo depredador, destructivo y venenoso.

El estudio alerta de que muchas de las especies en peligro no son consideradas ni «carismáticas» ni tienen un «valor» aparente, por lo que raramente atraen fondos para su conservación y sólo unos pocos percibirán su desaparición. Sin embargo, esas especies «son parte importante de nuestro patrimonio y son esenciales en los ecosistemas de agua dulce de los que dependemos, para la purificación del agua y el control de las inundaciones». Los doctores Maurice Kottelat y Jörg Freyhof, autores del estudio, coinciden en que el desarrollo y el crecimiento de la población en Europa en los últimos 100 años son los principales causantes de esta amenaza.

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