miércoles, 30 de mayo de 2007

Nuevas especies en la Caldera de Luba

Una de las arañas encontradas en la Caldera. (Foto: UCM)

El tesoro biológico que esconde la caldera de Luba, en la isla guineana de Bioko, poco a poco deja de ser un misterio. Más de 2.000 especies de flora y fauna, de las que muchas, previsiblemente, serán endémicas de este lugar y desconocidas para la comunidad científica, llenaban en el viaje de retorno el equipaje y las expectativas de los seis exploradores de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM) que han participado en la aventura.

A falta del análisis botánico y faunístico de todo lo hallado en el interior de este cráter africano (sólo de mariposas han encontrado casi 500 diferentes), los expedicionarios se sienten plenamente satisfechos con el resultado. "Hemos explorado cerca del 15% de la caldera y seguro que hemos traído especies nuevas porque es uno de los lugares más lluviosos de la Tierra, con 14.000 metros cúbicos de lluvia al año, y un ecosistema muy cerrado", asegura Ignacio Martín, profesor de Zoología Forestal de la UPM y promotor de este proyecto.

Una vez en la playa de Moraca, en la isla de Bioko, subieron por el cauce de un río hasta los campamentos utilizados el año anterior pertrechados con cientos de kilos de material. "Yo tenía que herborizar la caldera. Coger muestras de plantas con flor y fruto. Lo primero que pensé cuando ví aquella densa masa verde es si podríamos entrar. Me sentía muy pequeña en aquel lugar. Lo que peor llevaba eran las hormigas que estaban bajo las hojas y mordían, y las arañas. Tremendas. Siempre evitaba ir la primera", reconoce Patricia Barberá, una de las estudiantes que participaron en la aventura africana.

Cada día, por delante de los exploradores, un grupo de guineanos se ocupaba, machete en mano, de ir abriéndoles el camino. Aún así, era imposible recorrer más de 600 metros al día, por lo que se quedaron a unos tres kilómetros del fondo del antiguo cráter.

Pero el objetivo era traer la mayor cantidad posible de material biológico y para ello recurrían a todos los métodos que el entorno permitía. "Para recoger las muestras más altas utilizamos pértigas o, con cuerdas y arneses, colocábamos una sábana en los árboles y recogíamos lo que caía encima. La flora, una vez en el campamento, se prensaba y se metía en alcohol para conservarla".

Pedro Paniagua, con el cazamariposas en ristre, se dedicaba a insectos y coleópteros. Por las noches, uno de los espectáculos más asombrosos era la trampa de luz: una sábana colgada en el interior de la selva que iluminaban con grandes focos. En unos segundos, un sinfín de insectos acudían a la llamada luminosa y quedaban pegados a la tela, momento que aprovechaban para cazarlos sin grandes dificultades.

No menos importante ha sido la tarea de Judith Muñoz, la joven responsable de ir mapeando el terreno con un GPS, una tarea que la densa vegetación de la caldera no le facilitaba. En total recogía unos 300 puntos geográficos diarios, que luego contrastaba con los mapas existentes en su ordenador. "Pensamos que la cartografía actual, que es de los años 50, no es correcta y se trata de que sea lo más precisa posible".

Desde el regreso, todo el equipo se ha puesto manos a la obra para clasificar los dos millares de especies que han traído. Se trata de averiguar si alguna de ellas es nueva para la ciencia, una posibilidad que Ignacio Martín Sanz cree "muy posible". "Queremos que de esta expedición salgan algunas tesis y publicaciones científicas", con la mente ya puesta en el viaje del próximo año. Para esa ocasión, espera poder aumentar el presupuesto, que es aportado por el Ministerio de Educación y Ciencia a través del rectorado de la UPM. "Este año, por falta de fondos, sólo pudimos ir seis investigadores, por lo que no hemos podido hacer un muestreo de mamíferos, ni de reptiles o pájaros. Hubiera supuesto un trabajo que, con los que estábamos allí, no era posible asumir".

Luba es un volcán que se hundió hace millones de años y que funciona como un embudo para el agua que cae en la zona. Su desagüe natural es el río Tudela, que había sido la entrada de las anteriores expediciones. Sin embargo, en la primera organizada por la UPM, Ignacio Martín Sanz y su compañero Daniel Salas optaron por penetrar por la pared del lado contrario, de 1.400 metros de altura. Tardaron una semana en llegar al fondo y cruzar al otro lado. Este año, los expedicionarios madrileños han vuelto a la entrada más fácil, por el cauce del río.

martes, 29 de mayo de 2007

Clonan anticuerpos que neutralizan el virus H5N1 de la gripe aviar

Virus H5N1. Foto APUn grupo de científicos ha clonado unos anticuerpos encontrados en la sangre de las víctimas supervivientes de la gripe aviar y que son capaces de neutralizar el virus H5N1, causante de esa enfermedad, letal para el 60 por ciento de los infectados.

"Lo más sorprendente de esta solución es que estaba ante nosotros, en la sangre de las propias víctimas, y que precisamente una técnica similar, aunque más rudimentaria, ya se utilizó para combatir la epidemia de la gripe española", explicó un portavoz del Instituto suizo de Investigación Biomédica de Bellinzona, donde se ha llevado a cabo el experimento.

En este caso, los responsables del descubrimiento, un equipo dirigido por Antonio Lanzavecchia, observaron que, entre los pacientes supervivientes, el virus no había salido de sus sistemas respiratorios, al contrario que entre los fallecidos.

Eso quiere decir que la capacidad de matar del H5N1 depende de su habilidad para propagarse a otras zonas del cuerpo, pero, según ha descubierto el equipo de Lanzavecchia, ciertas personas tienen unos anticuerpos que evitan esa expansión.

Los responsables del estudio detectaron esos anticuerpos en la sangre de cuatro vietnamitas que sobrevivieron al virus tras haberse contagiado entre enero de 2004 y febrero de 2005. Hasta el momento, los anticuerpos clonados han sido capaces de prevenir la infección del H5N1 tanto "in vitro", como en ratones sanos.

Además, los experimentos han demostrado que los anticuerpos son capaces de reducir la mortalidad entre los roedores ya infectados, lo que ofrece grandes esperanzas a la comunidad científica.

Así, los ratones que fueron tratados con anticuerpos tenían una carga viral en los pulmones de diez a cien veces menor que el resto, al tiempo que el virus no se había propagado prácticamente a otros órganos del cuerpo.

"Una gran ventaja que supondría esta solución es que no nos limita a las muestras que tengamos o a la calidad de las mismas, sino que nos permite tomar como muestra los anticuerpos más eficaces y copiarlos para que sean idénticos genéticamente".

Además, se podría administrar hasta 72 horas después del contagio, lo que tendría una gran importancia en este caso, ya que los pacientes no notan síntomas suficientes como para acudir a un centro de salud hasta al menos varios días después de haberse infectado, destacan los responsables del estudio.

El problema es que la inmunización que ofrecen estos anticuerpos se limita a unos cuantos meses, según el portavoz, quien aún así explicó que sería muy útil para proteger al personal médico y a las personas que se vean más expuestas.

Según los datos confirmados por la Organización Mundial de la Salud (OMS), desde finales de los años noventa, el virus ha infectado a 307 personas, de las que 186 han muerto: 77 en Indonesia, 42 Vietnam, 17 Tailandia, 15 China, 14 Egipto, 7 Camboya, 5 Azerbaiyán, 4 Turquía, 2 Irak, 2 Laos y 1 Nigeria.

La organización de la ONU cree que el H5N1 es el virus con mayor potencial para generar una pandemia, que cíclicamente tiene lugar entre los seres humanos, por lo que ha activado un plan de prevención y ha establecido un nivel de alerta de 3 sobre 6.

sábado, 26 de mayo de 2007

La secuenciacion del genoma humano cambiara la medicina

Los científicos estudian el significado exacto de los 3.000 millones de letras de ADN identificadas y su papel en la aparición de enfermedades. Francis Collins fija un plazo de «15 ó 20 años» para la revolución de las terapias.

La secuenciación del genoma humano se completó en 2003 después de años de trabajo y un tenso pulso entre la iniciativa privada y el proyecto público internacional que al final triunfó. Ahora la comunidad científica trata de desentrañar el significado exacto de los 3.000 millones de letras de ADN identificadas y su papel en el funcionamiento del organismo y en la aparición de enfermedades. Las consecuencias prácticas de este hito científico «están aún por llegar», ha asegurado Francis S. Collins, uno de los artífices del Proyecto Genoma Humano. Cuando lo hagan, en un plazo aproximado de 15 ó 20 años, revolucionarán multitud de tratamientos «y el mismo ejercicio de la medicina».

Collins, médico y genetista, fue la principal referencia estadounidense en el consorcio internacional convocado para secuenciar el genoma humano y, como tal, premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica 2001. Hoy dirige el Instituto de Investigación del Genoma, desde el que ahonda en las repercusiones médicas y biológicas de la secuencia del ADN.

La carrera por descifrar el genoma humano y todas sus implicaciones no ha hecho sino empezar, indica Collins. «Tenemos el manual de instrucciones y estamos empezando a leerlo, porque está escrito en un idioma raro de sólo 4 letras». En la actualidad opera el proyecto piloto 'Enciclopedia de los Elementos del ADN', ENCODE, con participación de 45 laboratorio de todo el mundo, uno de ellos en Barcelona. «Ha analizado un 1% del genoma secuenciado, pero está preparado para ampliar y trabajar con los 3.000 millones de letras del ADN».

Dado que casi todas las dolencias humanas arrancan de factores genéticos, conocer bien el genoma humano tendrá «enormes implicaciones médicas y terapéuticas», pero también sociales, éticas e incluso políticas.

«Se puede utilizar el genoma y la genética para curar el cáncer, y lo haremos algún día. Pero también puede utilizarse para mejorar el rendimiento deportivo, o la inteligencia, por ejemplo». Existe ya un intenso debate internacional sobre los usos no médicos de la genética, y también sobre las diferencias y las desigualdades que puede acentuar entre ricos y pobres, entre quienes tengan acceso a determinados tratamientos y los que queden excluidos de ellos.

Alerta además del frecuente uso «fraudulento de la genética en el mercado». A menudo, las pruebas que se ofrecen por internet para averiguar el perfil genético del paciente o el riesgo de determinadas enfermedades, no están homologadas ni garantizan resultados. «Son un timo».

jueves, 24 de mayo de 2007

El cambio climatico y las infecciones

La temperatura es un factor clave en el crecimiento y propagación de mosquitos. (Foto: Science)

A medida que las temperaturas de la Tierra aumentan, se está produciendo un cambio en los patrones de las enfermedades infecciosas en el mundo.

Los científicos no conocen cómo serán exactamente esos cambios, pero están de acuerdo en que no serán positivos. Los cambios del medio ambiente, dicen los investigadores, siempre se han asociado con la aparición de nuevas enfermedades o el regreso de antiguos males.

Los investigadores afirman que una de las enfermedades cuyos cambios pueden predecirse con relativa certeza es la malaria. En las montañas de zonas endémicas la enfermedad no se propaga actualmente sobre cierta altitud porque las temperaturas son muy frías para los mosquitos. Pero a medida que aumenten las temperaturas la malaria llegará a esas zonas.

Los expertos afirman que uno de los primeros indicadores de que las temperaturas están en aumento, es que veremos a la malaria "escalar montañas".

El clima es un factor clave tanto en el crecimiento de la población de mosquitos que transmiten la enfermedad, como el desarrollo del parásito, es por eso que la malaria es mucho más endémica en zonas más bajas, donde la temperatura es más alta.

Donde ahora podemos esperar los cambios más grandes es en las zonas límites, donde debido a la temperatura más fría la población no está expuesta a la enfermedad constantemente y por lo tanto no tiene inmunidad.

Lo que es más difícil, afirman los investigadores, es predecir la dirección que tendrán los cambios o el grado en que se propagarán las enfermedades. Otro de los temores de los expertos es que con las alteraciones climáticas se podría modificar el patrón de la gripe. Es probable que la enfermedad ataque a la población durante todo el año en regiones extensas del planeta donde ahora la enfermedad es estacional.

Hoy en día la influenza es un evento anual en las regiones tropicales. Pero si la masa de aire tropical que rodea al ecuador se expande otras áreas del planeta perderán sus estaciones y podrían también sufrir la enfermedad durante todo el año.

Los científicos advierten que, a menos que nos preparemos, los eventos climáticos extremos también conducirán a más enfermedades.

Los huracanes, tifones y tornados, así como las tormentas intensas, están empeorando la infraestructura de agua potable y aguas residuales. Esto genera contaminación en los abastecimientos de agua lo que genera un aumento en los patógenos transmisores de enfermedades infecciosas.

El calentamiento global también tendrá efectos indirectos en las enfermedades infecciosas. Por ejemplo, el impacto de las temperaturas en la agricultura podría conducir a cambios importantes en la transmisión y distribución de enfermedades.

Si la agricultura comienza a fallar en una zona particular debido a una sequía, más gente se mudará hacia las ciudades. Y las altas densidades de población, especialmente en países en desarrollo, están asociadas a enfermedades como el VIH, tuberculosis, infecciones respiratorias y enfermedades transmitidas sexualmente.

Estos cambios en la distribución de las enfermedades van a continuar y efectivamente, podremos esperar muchas sorpresas.

miércoles, 23 de mayo de 2007

Jane Goodall confia en la humanidad para salvar al planeta

La primatóloga británica Jane Goodall

Jane Goodall ha declarado que el nivel de conocimiento humano actual ha permitido demostrar que "hay otra forma de hacer las cosas que no es tan dañina" con el medio ambiente, y confia en que esa sabiduría "conecte" con el corazón y el hombre asuma que no es sostenible causar "tanto daño" a la Naturaleza.

La científica británica ha intervenido en el acto central programado en Madrid con motivo del Día Mundial de la Biodiversidad, organizado por la Fundación Biodiversidad en el Círculo de Bellas Artes.

El programa incluía una conexión por videoconferencia con el entomólogo y biólogo estadounidense Edward O. Wilson, aunque ésta se interrumpió por problemas técnicos a los pocos minutos.

Wilson se refirió a los informes que apuntan que la mitad de las especies habrán desaparecido al final de siglo, y advirtió que las consecuencias de esa pérdida las sufrirá también el hombre.

La primatóloga Jane Goodall tomó la palabra para incidir en los mismos argumentos que había comenzado a esgrimir Wilson, considerado uno de los "padres" de la biodiversidad.

Goodall lanzó un mensaje de esperanza y apeló al "indomable espíritu" de los humanos para no dejarse vencer por el pesimismo, por la apatía o por la impotencia ante fenómenos globales como el del cambio climático.

Subrayó la "resistencia extraordinaria" de la naturaleza y citó el caso de selvas que han "renacido", de la recuperación del Támesis, o el esfuerzo que en España realizan las administraciones y los científicos por asegurar la supervivencia del lince.

Jane Goodall consideró que "no hay mucho tiempo" e hizo un llamamiento a las personas para que cada una en su ámbito aporte "un granito de arena", y aseguró que ella ha volcado sus esfuerzos en los chimpancés y que ha descubierto en sus miradas los mismos ojos que ha visto en la cara de los refugiados, de los exiliados o de los "sin techo", y la misma pregunta: "¿nadie me va a ayudar?".

La científica británica, quien inició su conferencia en Madrid imitando el sonido de los chimpancés en la selva, comparó la biodiversidad de la Tierra con una tela de araña, y dijo que ésta se puede recomponer tras un impacto, pero llega un momento en el que se desmorona.

La primatóloga criticó el estilo de vida "insostenible" de las "sociedades de élite" e insistió durante su intervención en que "cada individuo es importante".

Enmarcó en ese objetivo de implicar a los ciudadanos en la protección del medio ambiente, el programa educativo para jóvenes 'Roots&Shoots' que el Instituto Jane Goodall ha puesto en marcha en varios países y que se ha promovido también en España tras la puesta en marcha de la primera sede de este instituto.

El nuevo centro recaudará fondos para asistir a un santuario de chimpancés que la organización internacional tiene en la República del Congo, donde la reintroducción de la especie repercutirá además sobre la economía de las comunidades locales.

martes, 22 de mayo de 2007

NeuroArm, nuevo robot quirurgico

NeuroArm. Foto Universidad de Calgary

El NeuroArm ("NeuroBrazo"), un nuevo y sofisticado sistema robótico quirúrgico proveniente de la Universidad de Calgary, aspira a revolucionar la neurocirugía y otras ramas de la medicina quirúrgica liberándolas de las limitaciones de la mano humana. El robot elevará en muy gran medida la precisión y la seguridad de la cirugía cerebral.

Dr. Garnette Sutherland. Foto Universidad de CalgaryEl robot es la creación del Dr. Garnette Sutherland (profesor de neurocirugía en la Universidad de Calgary) y de su equipo. El Dr. Sutherland ha invertido los últimos seis años en dirigir un equipo de científicos canadienses, en cooperación con MDA Ltd. (una compañía conocida por la creación de robots espaciales empleados a bordo de los transbordadores espaciales de la NASA, y en la Estación Espacial Internacional), para diseñar una máquina que represente una piedra angular en la tecnología médica.

Muchas de las técnicas microquirúrgicas se desarrollaron en los años 60, y han empujado a los cirujanos al límite de su precisión, destreza y temple. Los mejores cirujanos del mundo pueden trabajar dentro de un margen de tres milímetros. NeuroArm mejora de manera espectacular la resolución espacial con la que los cirujanos pueden operar, y extiende la cirugía de órganos hasta el nivel celular.

Diseñado para ser controlado por un cirujano desde un ordenador, el NeuroArm actúa en combinación con la visualización por resonancia magnética en tiempo real, dando a los cirujanos un grado de detalle y control sin precedentes, y permitiéndoles manipular herramientas a escala microscópica. Se están efectuando las pruebas quirúrgicas avanzadas con el NeuroArm, después de lo cual, se pasará al primer paciente.

lunes, 21 de mayo de 2007

La extincion de los grandes simios amenaza la memoria genetica

Chimpancés

El hombre debe tomar conciencia de la necesidad de conservar la selva tropical donde habitan los grandes simios amenazados de extinción, porque si desaparecen se perderá nuestra herencia y quedará arrasada la memoria genética de la vida, según han alertado destacados primatólogos internacionales.

Figuras de reconocido prestigio como Jane Goodall, que lleva cerca de 40 años dedicada a la protección de los chimpancés en África, Ricard Wrangham, Peter D. Walsh o Alex Rübel han lanzado este mensaje.

El director del Instituto Catalán de Paleontología, Salvador Moyà, quiere llamar la atención sobre el peligro de extinción que se cierne sobre los grandes primates, convencido de que sólo la concienciación puede poner freno a un proceso que podría ser irrevocable. "La situación es dramática. Estamos arrasando con la memoria genética de la vida. El día que desaparezcan los grandes simios se habrá perdido algo totalmente irrecuperable porque son la única fuente que tenemos para conocer cómo eran nuestros antepasados, desde el punto de vista genético, molecular o del comportamiento. Si desaparecen, perderemos nuestra propia herencia".

Datos como que en un siglo la población de chimpancés del planeta ha pasado de un millón a algo más de 100.000 dan fe del problema, así como que las expectativas de supervivencia de los orangutanes no superan los 15 años si no se toman medidas drásticas.

Además de la caza furtiva, el principal causante de su situación de vulnerabilidad es la reducción de la selva tropical en la zona ecuatorial africana, Borneo y Sumatra.

Hay que destacar la paradoja que supone que el principal enemigo de los grandes primates sea justamente ahora la forma de vida que parte de un antecesor común y que hace seis millones de años dio origen al hombre en el continente africano.

Alertan de la incapacidad de estos simios para adaptarse a los cambios en su hábitat debido a su gran especialización, adoptada hace catorce millones de años para poder sobrevivir en la selva tropical que imperaba en gran parte del planeta. Iniciaron entonces un camino sin retorno.

La reducción de las zonas de selva tropical empezó ya hace 12 millones de años, cuando se inició un cambio climático que continúa hoy en día y que se ha acelerado en los últimos 2.000 años como consecuencia de la acción del hombre.

La bióloga y profesora del ICREA especializada en grandes primates Meike Köhler ha destacado la dificultad de los grandes simios para reproducirse, dado que algunos tienen crías cada cuatro o cinco años y la mayor parte de ellas no sobrevive al destete.

Pese a ser longevos (en cautividad pueden llegar a los 55 años y hay un chimpancé que ha llegado a los 74), cuando se produce un accidente que reduce una población tienen muchas dificultades para recuperarse y suelen extinguirse.

Los expertos insisten en que sólo la conservación del hábitat natural, creando grandes parques de bosques tropicales, puede frenar su extinción, para lo que se requieren recursos económicos y ayudas a los países del tercer mundo para ofrecer alternativas a aquellos que hoy viven de los grandes simios.

La reclusión de estos animales en zoológicos es otra vía que se estudia y se ha empezado a implementar para garantizar su conservación, aunque cuando un orangután o un gorila vive en cautividad se corre el peligro de domesticarlo y acaba convirtiéndose en un animal diferente.

El profesor en el Instituto de Filosofía del CSIC, Jesús Mosterín, uno de los promotores de la propuesta que se ha presentado para otorgar a los grandes simios los mismos derechos que los hombres, se plantea además preguntas como qué sentido tiene "exterminar o torturar a nuestros primos".

sábado, 19 de mayo de 2007

Los mares antarticos absorben menos CO2

Antártida (Foto: ESA)

Los mares que rodean a la Antártida están perdiendo su capacidad de absorber dióxido de carbono, lo que significa un grave aumento de gases contaminantes en la atmósfera, según un estudio divulgado por la revista 'Science'. Un grupo internacional de científicos ha establecido que desde 1981 esa pérdida de absorción ha sido de entre un cinco y un 30% mayor por década de lo que se había pronosticado.

El 'Océano del Sur' es considerado el principal receptáculo de dióxido de carbono generado por la actividad del hombre en la Tierra.

Se calcula que los mares del planeta reciben alrededor de la mitad de todas las emisiones de dióxido de carbono producidas por el hombre y que más del 15% de ese total corresponde al 'Océano del Sur'.

Y, ahora, el fenómeno causado por el cambio climático que están sufriendo sus aguas podría conducir a un aumento de los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera.

"Ésta es la primera vez que podemos decir que el cambio del clima es responsable de la saturación del Océano del Sur", señaló Dorinne Le Quéré, del Instituto Antártico Británico de la Universidad de East Anglia.

La saturación del 'Océano del Sur' quedó al descubierto en un análisis de los niveles de dióxido carbónico atmosférico detectados por 40 estaciones de observación en todo el mundo.

Según los científicos, desde 1981, cuando se descubrió la saturación de los mares antárticos, las emisiones de dióxido de carbono en todo el planeta han aumentado en un 40%.

Iceberg en el Océano Antártico. (Foto: BBC)"Esto es grave. Todos los modelos climáticos pronostican que esto continuará y se intensificará durante este siglo", señaló Quéré, quien participó en el estudio junto a científicos del Instituto de de Biogeoquímica Max-Planck, de Alemania.

Según Chris Rapley, director del Instituto Antártico Británico, la investigación sugiere que estabilizar los niveles del dióxido de carbono en la atmósfera será todavía más difícil de lo que se pensaba.

Además, es muy probable que la acidificación del 'Océano del Sur' llegue a niveles peligrosos antes de 2050.

Desde el comienzo de la Revolución Industrial (en el siglo XIX) los océanos del mundo han absorbido alrededor de una cuarta parte de las 500 gigatoneladas emitidas en la atmósfera por el ser humano, manifestó Rapley.

La posibilidad de que en un mundo más cálido el 'Océano del Sur', que es el mayor absorbente, se esté debilitando es causa de gran preocupación.

viernes, 18 de mayo de 2007

El genoma del mosquito transmisor de la fiebre amarilla y el dengue

Un mosquito Aedes aegypti. (Foto: Science)

Un grupo internacional de científicos, en el que participan varios españoles, ha secuenciado el genoma del Aedes aegypti, el mosquito transmisor del dengue y la fiebre amarilla, una enfermedad que afecta a unas doscientas mil personas al año en África y parte de Sudamérica con unas treinta mil muertes.

Este logro ofrece nuevas vías para el control de la expansión de estas enfermedades, según los doctores Horacio Naveira, del área de genética de la Universidad de A Coruña, y Javier Costas, de la Fundación Pública Galega de Medicina Xenómica, involucrados en los trabajos de secuenciación del Aedes aegypti, una investigación cuyos resultados aparecen publicados en la revista Science.

Esta investigación, en la que ha participado también Jose Manuel C. Tubío, actualmente en el Servicio de Hematología del Hospital Clínico Universitario de Santiago, ofrece posibilidades para comparar el genoma de ese mosquito con el del Anopheles gambiae, transmisor de la malaria, y con el de la mosca del vinagre o Drosophila melanogaster, un organismo utilizado por los expertos como modelo de estudio para investigaciones en humanos.

Mientras que el mosquito Aedes aegypti es responsable de la transmisión del dengue y la fiebre amarilla, una enfermedad demasiado extendida aún, según los científicos, pese a la existencia de una vacuna, la malaria es transmitida principalmente por el mosquito Anopheles gambiae, cuyo genoma fue secuenciado previamente.

El dengue es frecuente en zonas del sudeste Asiático, India, Sudamérica, y África, con unos 50 millones de casos al año, de los cuales alrededor de quinientos mil son de fiebre del dengue hemorrágica, la forma mas grave de la enfermedad, y el único modo de prevenirlo es controlando las poblaciones de mosquito.

Al disponerse de la secuencia de este genoma se podrá identificar cada uno de los genes que lo conforman, y asignarles una función concreta, al tiempo que podrían diseñarse nuevas estrategias para luchar contra dichas enfermedades. Si podemos identificar los genes implicados en la transmisión del patógeno que causa una enfermedad, podemos hacerle frente con más eficacia, por ejemplo, intentando potenciar en las poblaciones aquellos mosquitos con unas variantes génicas determinadas.

Estos investigadores trabajan en los últimos años en un tipo de secuencias de ADN (llamadas elementos móviles) con la característica de que se pueden mover de un lugar a otro del genoma, pudiéndose considerar parásitos intragenómicos.

La secuenciación del genoma de Aedes aegypti reveló que su tamaño es muy superior al del mosquito transmisor de la malaria (5 veces mayor) y la proporción de elementos móviles es casi del 50 por ciento, muy similar a la de humanos (45 por ciento), pero muy superior a otras especies como la mosca del vinagre, con sólo un 5-10 por ciento de secuencias de este tipo.

La identificación y anotación de los elementos móviles en la secuencia del genoma es un paso previo indispensable para poder identificar los verdaderos genes del mosquito, unos quince mil, lo que dará claves para un mejor control de su población y para limitar la transmisión de los virus de la fiebre amarilla y del dengue.

jueves, 17 de mayo de 2007

Quemar etanol puede ser un riesgo para la salud humana

Mark Z. Jacobson, Universidad de StanfordUn estudio reciente indica que la combustión del etanol en vehículos entraña peligros que ponen en entredicho la conveniencia de sustituir gasolina por este producto.

El etanol es ampliamente recomendado como un combustible limpio, amigable con el medio ambiente. Pero si cada vehículo en Estados Unidos funcionara con un combustible cuyo componente mayoritario fuera el etanol, en vez de usar la gasolina, el número de muertes y hospitalizaciones relacionadas con afecciones respiratorias probablemente se incrementaría, según un nuevo estudio conducido por el experto en ciencias de la atmósfera Mark Z. Jacobson, profesor de ingeniería civil y ambiental en la Universidad de Stanford.

"El etanol está siendo promovido como un combustible limpio y renovable que podrá reducir el calentamiento global y la contaminación del aire" explica Jacobson. "Pero nuestros resultados muestran que una mezcla rica en etanol posee un riesgo igual o mayor para la salud pública que la gasolina, la cual ya causa un significativo daño a la salud".

En el estudio, Jacobson empleó un sofisticado modelo informático para simular la calidad del aire en el año 2020, época para la que se espera que los vehículos alimentados con etanol estén ampliamente presentes en Estados Unidos.

Los productos químicos que salen de un tubo de escape están afectados por una amplia gama de factores, incluyendo reacciones químicas, temperatura, radiación solar, nubosidad, el viento y las precipitaciones. Los efectos generales sobre la salud dependen de la exposición a estos productos aerotransportados, que varía de una región a otra. El estudio es el primero sobre el etanol que toma en cuenta la distribución de la población y las complejas interacciones medioambientales.

En el experimento, Jacobson ejecutó una serie de pruebas simulando las condiciones atmosféricas a lo largo y ancho de Estados Unidos en el 2020, con especial atención a Los Ángeles, ya que el aire de esta zona ha sido históricamente el más contaminado de la nación, por lo que constituye el área de prueba de prácticamente todas las regulaciones medioambientales sobre la contaminación atmosférica, y es además el hogar de cerca del 6 por ciento de la población de este país, todo lo cual hace de la ciudad un lugar idóneo para un estudio más detallado.

Jacobson programó el ordenador para que efectuase simulaciones de la calidad del aire comparando dos futuros escenarios: la flota vehicular (es decir, todos los automóviles, camiones, motocicletas, etc., de Estados Unidos) alimentada con gasolina, versus la misma flota alimentada con E85, una popular mezcla con un 85 por ciento de etanol y un 15 por ciento de gasolina. Los resultados de las simulaciones fueron preocupantes:

"Encontramos que los vehículos alimentados con E85 reducen los niveles atmosféricos de dos carcinógenos, el benceno y el butadieno, pero aumentan los niveles de otros dos compuestos también carcinógenos, el formaldehído y el acetaldehído", explica Jacobson. "Como resultado, las tasas de cáncer para el E85 probablemente sean similares a las de la gasolina. Sin embargo, en algunas partes del país, el E85 elevó significativamente el ozono troposférico, un ingrediente importante del smog".

Inhalar ozono, incluso en bajas concentraciones, puede hacer decrecer la capacidad pulmonar, inflamar el tejido pulmonar, empeorar el asma y afectar al sistema inmunológico del cuerpo, tal como señala la Agencia de Protección Ambiental. La Organización Mundial de la Salud estima que 800.000 personas mueren cada año debido al ozono y a otros productos químicos presentes en el smog.

miércoles, 16 de mayo de 2007

Una enzima que previene el cancer

Células cancerosas

Según un estudio de la Universidad de Missouri-Columbia, la prolina deshidrogenasa desempeña un papel importante en la apoptosis, proceso de muerte celular, permitiendo la formación de superóxido, una especie del oxígeno rico en electrones y altamente reactivo. El superóxido participa en la destrucción de células dañadas y, por tanto, es importante para evitar el desarrollo y propagación del cáncer. La proteína prolina deshidrogenasa se abre para permitir que el oxígeno "robe" electrones y dar lugar a un superóxido.

Tommi A. White, estudiante de doctorado en bioquímica en la Universidad de Missouri-Columbia (MU), trabajó con John J. Tanner, profesor de química y bioquímica en el College of Arts and Science de la MU, con Navasona Krishnan, estudiante de doctorado de la Universidad de Nebraska-Lincoln, y con Donald F. Becker, profesor asociado de la Universidad de Nebraska-Lincoln, para crear el primer modelo de prolina deshidrogenasa.

Puesto que no es fácil trabajar con la forma humana de esta enzima, el equipo estudió la prolina deshidrogenasa de la bacteria Thermus thermophilus. Utilizaron estudios bioquímicos y bioinformáticos, para demostrar que esta enzima es funcionalmente similar a la humana y, por tanto, los resultados obtenidos se podrían generalizar para ambas versiones de la enzima.

Por medio de análisis bioquímicos y de cristalografía de rayos X, el equipo creó un modelo de prolina deshidrogenasa capaz de proporcionar a los científicos más información acerca de la estructura de la molécula y sus funciones.

Según Tanner, esta proteína es importante para la prevención del cáncer porque permite la creación de superóxido, una especie que interviene en la muerte celular, el proceso en el que se suelen destruir las células dañadas o enfermas. "Nuestra estructura nos muestra cómo accede el oxígeno a los electrones almacenados en la enzima. Creemos haber identificado una puerta que se abre para permitir el acceso del oxígeno al interior de la enzima donde se encuentran almacenados los electrones", señala Tanner.

Tanner y White esperan continuar el estudio de la prolina deshidrogenasa y de las moléculas que pueden desactivarla. También planean examinar otra proteína que sospechan colabora con la prolina deshidrogenasa, para entender de qué modo dicha proteína puede influir en la capacidad de la prolina deshidrogenasa para prevenir el cáncer.

martes, 15 de mayo de 2007

El reloj biologico de los hombres

Fotomontaje de espermatozoides en movimiento- AGESiempre se ha dado por sentado que los hombres carecen de reloj biológico por lo que respecta a la fertilidad y la posibilidad de tener hijos normales. A diferencia de las mujeres, pueden tener hijos a cualquier edad. Pero cada vez hay más pruebas que cuestionan esta suposición, e indican que a medida que los hombres envejecen, afrontan un riesgo cada vez mayor de engendrar hijos con anormalidades.

Hasta ahora, los problemas conocidos más habituales con una edad paterna avanzada eran tan inusuales que han recibido una escasa atención. Los estudios más nuevos son alarmantes porque han hallado índices superiores de trastornos comunes -incluidos el autismo y la esquizofrenia- en la descendencia de hombres de 45 a 50 años. Varios estudios también indican que la fertilidad masculina puede disminuir con la edad.

Harry Fisch"Lógicamente, existe una diferencia entre hombres y mujeres; las mujeres sencillamente no pueden tener hijos a partir de cierta edad", afirma Harry Fisch, director del Male Reproductive Center del New York-Presbyterian Hospital y autor de The Male Biological Clock. "Pero no se puede garantizar a todos los hombres que todo va a ir bien", añade Fisch. "La fertilidad disminuirá en el caso de algunos, otros mantendrán su fertilidad pero no en la misma medida, y existe un mayor riesgo de anormalidades genéticas".

Es un tema delicado. La "edad materna avanzada" está en la frontera de los 35 años. Pero el concepto de "edad paterna avanzada" está poco claro. Muchos expertos son escépticos sobre los últimos hallazgos, y los médicos no parecen tener prisa en establecer directrices de edad o perímetros de seguridad para posibles padres, y se conforman con la vaga advertencia de que cuanto antes mejor.

"El problema es que ahora mismo los datos son muy escasos", dice Larry Lipschultz, especialista en esterilidad masculina y ex presidente de la American Society for Reproductive Medicine. "No creo que haya consenso sobre cuál debería ser el consejo". Y muchos hombres mantienen su fertilidad, comenta Rebecca Z. Sokol, presidenta de la Society of Male Reproduction and Urology.

"En varones de más de 40 o 50 años, se da un declive en la cantidad de esperma que producen, y puede que haya una disminución de la cantidad de testosterona", afirma Sokol. Pero en general, "el esperma todavía puede desempeñar su labor". Sin embargo, otros afirman que debería haberse prestado atención a la fertilidad masculina hace mucho tiempo.

Los análisis de muestras de esperma de hombres sanos han descubierto cambios a medida que envejecen, entre ellos, una fragmentación cada vez mayor del ADN, y algunos estudios realizados fuera de EE UU apuntan a unos índices crecientes de ciertos cánceres en hijos de padres mayores.

Hace décadas que los genetistas son conscientes de que el riesgo de ciertos defectos raros de nacimiento aumentan con la edad del padre. Uno de los más estudiados es una forma de enanismo conocida como acondroplasia, pero la lista también incluye neurofibromatosis; el síndrome de Marfan, una alteración de los tejidos conectivos; anormalidades craneales y faciales como el síndrome de Apert; y muchas otras enfermedades y anormalidades.

Algunos estudios indican que el riesgo de mutaciones esporádicas de un gen puede ser de cuatro a cinco veces mayor en los padres de 45 años o más, en comparación con los padres que rondan la veintena. Se calcula que tener un padre mayor aumenta el riesgo de defectos de nacimiento en un 1%, con respecto a un riesgo de defectos de nacimiento por antecedentes del 3%.

Incluso los nietos pueden correr un mayor riesgo de padecer algunas afecciones que no se manifiestan en la hija de un padre de edad avanzada, según el American College of Medical Genetics. Éstas incluyen distrofia muscular de Duchenne, ciertos tipos de hemofilia y síndrome de X frágil.

Un estudio reciente sobre el autismo suscitó atención por sus sorprendentes hallazgos sobre una enfermedad desconcertante. Los investigadores analizaron una amplia base de datos militar israelí para determinar si existía una correlación entre la edad paterna y la incidencia del autismo y enfermedades relacionadas. Descubrió que los hijos de hombres que habían sido padres a los 40 años o más tenían unas posibilidades 5,75 veces mayores de padecer autismo que los niños cuyos padres eran menores de 30 años.

Un estudio sobre la esquizofrenia descubrió que el riesgo de enfermedad se duplicaba entre los hijos de padres que rondaban los 50 años, en comparación con los hijos de padres de menos de 25 años, y casi se triplicaba en hijos de padres de 50 años o más.

Según Fisch, unos hábitos sanos, practicar deporte de manera habitual y una dieta equilibrada pueden ayudar a conservar la fertilidad. Desaconseja el tabaco, los esteroides anabólicos y los baños calientes, que pueden dañar el esperma. Si le presionaran, dice, "le diría a la gente que si va a tener hijos, lo haga más pronto que tarde. Ocurra lo que ocurra", añade, "el reloj biológico sigue corriendo".

lunes, 14 de mayo de 2007

La Teoria del Equilibrio Puntuado

Stephen Jay GouldTeoría del campo de la evolución biológica propuesta por Niles Eldredge y Stephen Jay Gould en 1972. Lo específico de la teoría del equilibrio puntuado tiene que ver con el tempo con el que las especies evolucionan. Según Eldredge y Gould, durante la mayor parte del tiempo de existencia de una especie ésta permanecería estable o con cambios menores (periodos de estasis), acumulándose cambio evolutivo durante el proceso de especiación (formación de una especie nueva), que sería una especie de revolución genética breve en términos geológicos. No se discute el carácter gradual del cambio evolutivo, sino que se niega la uniformidad de su ritmo.

Darwin era un estricto seguidor de este lema: "Natura non facit saltum", la frase latina, atribuida a Linneo, mantiene que la naturaleza no da saltos. A pesar de que el registro fósil de la época no ofrecía apoyo alguno al cambio gradual. Darwin argumentaba que el registro fósil era imperfecto e incompleto: vemos los cambios abruptos porque nos faltan los pasos intermedios.

En las últimas décadas, Niles Eldredge y Stephen Jay Gould se han esforzado en argumentar que la teoría moderna de la evolución no tiene necesidad del gradualismo, y es éste el que se debe abandonar, no el darwinismo.

Charles DarwinEn su caso, la argumentación se refiere a la variación morfológica, y no a la molecular. Mientras que los neutralistas mantienen que el ritmo de evolución es más regular de lo que admite la teoría sintética, los puntualistas sostienen que el ritmo de evolución morfológica es menos regular de lo que esa hipótesis requiere. Los puntualistas niegan que el registro fósil sea incompleto. Sostienen que la aparición súbita de nuevas especies fósiles refleja que su formación se sigue a través de explosiones evolutivas, después de los cuales la especie sufrirá pocos cambios durante millones de años.

Parte de esa aparente persistencia del registro puede ser consecuencia del fenómeno llamado evolución en mosaico, descrito por primera vez por Sir Gavin de Beer: el ritmo de cambio de las diferentes partes de un organismo no es uniforme en el transcurso de la evolución.

La teoría del equilibrio puntuado no sólo se refiere al ritmo de la evolución, sino también a su curso. Eldredge y Gould postulan que la anagénesis (los cambios morfológicos experimentados por un mismo linaje) y la cladogénesis (la división de una especie en dos) están relacionadas causalmente. Mantienen que se da una breve aceleración del cambio morfológico precisamente cuando una población de censo reducido diverge de su especie original para formar otra nueva. La noción contraria, que los puntualistas atribuyen a la teoría sintética, consiste en que el cambio morfológico gradual lleva consigo su división en razas y subespecies mucho antes de que pueda afirmarse que han surgido especies nuevas.

En realidad, el cambio evolutivo sigue estos dos patrones, y otros muchos. El cambio morfológico y la aparición de mecanismos de aislamiento reproductor son fenómenos diferentes que pueden darse al mismo tiempo o por separado.

En palabras del propio Gould, en su libro de ensayos "El pulgar del panda", responde a la pregunta de qué debería mostrar el registro fósil. Las especies deberían resultar estáticas en su territorio porque nuestros fósiles son los restos de grandes poblaciones centrales. En cualquier área local habitada por antecesores, una especie descendiente debería aparecer súbitamente por migración de la región periférica en la que evolucionó. En la propia zona periférica podríamos encontrar evidencias de la especiación, pero tan buena fortuna resultaría marcadamente infrecuente dada la velocidad a la que se produce el evento en una población tan pequeña. Así pues, el registro fósil es una fidedigna representación de lo que predice la teoría evolutiva, y no un pobre vestigio de lo que realmente haya ocurrido.

Eldredge y Gould llamaron a este modelo el de equilibrios puntuados. Las estirpes cambian poco durante la mayor parte de su historia, pero ocasionalmente esta tranquilidad se ve puntuada por rápidos procesos de especiación.

Gould también aclara en este mismo libro que no pretende mantener la verdad única del cambio puntuacional, sino ofrecer otras alternativas al cambio evolutivo. Como él dice, el gradualismo funciona bien en ocasiones.

sábado, 12 de mayo de 2007

Los europeos descienden de cazadores del Paleolitico

Un enterramiento alemán de agricultores neolíticos que llegaron hace unos 7.000 años a Centroeuropa. (Foto: Science)Los europeos modernos descienden de cazadores y recolectores que llegaron al centro del continente hace unos 40.500 años, según un estudio publicado en la revista Science. Los colonizadores que llevaron la agricultura a la región hace unos 7.500 años no contribuyeron de manera importante en la estructura genética de los europeos actuales, indicaron antropólogos de Alemania, el Reino Unido y Estonia que participaron en el estudio.

Según manifiestan en su informe, la conclusión fue extraída del análisis de ADN de esqueletos de los primeros agricultores europeos realizado para resolver el debate sobre el origen del europeo moderno.

"Este trabajo refuerza el argumento de que los pueblos de Europa central son, en gran medida, descendientes de cazadores y recolectores del Paleolítico que llegaron hace unos 40.000 años y no de los agricultores que se establecieron miles de años después, durante la Era Neolítica", indican los científicos.

En su investigación, los antropólogos extrajeron ADN de la mitocondria de 24 esqueletos de los primeros agricultores europeos encontrados en dieciséis lugares de Alemania, Austria y Hungría.

La mitocondria está formada por gránulos esféricos del protoplasma de las células activas. Las madres transmiten el ADN mitocondrial a sus hijos sin mezcla o recombinación con la de los padres. Esa característica permite que los investigadores puedan seguir la pista de los primeros miembros de una especie.

Los científicos descubrieron que seis de esos 24 esqueletos contenían una estructura mitocondrial que es extremadamente rara en los europeos modernos. Seis de esos esqueletos pertenecían a la línea genética N1a, la cual aparece sólo en un 0,2% de los actuales europeos. Los 18 restantes eran de líneas genéticas que no servían para la investigación, señalaron.

En base a este descubrimiento, los científicos determinaron que los agricultores de hace unos 7.500 años no dejaron un legado genético importante en las poblaciones modernas de Europa. "Esto fue una sorpresa. Esperaba que el ADN de la mitocondria en estos primeros agricultores fuera más parecido a la distribución que tenemos ahora en Europa", manifestó el científico Joachim Burger, de la Universidad Johannes Gutenberg de Mainz (Alemania).

Peter Forster, científico de la Universidad de Cambridge, en el Reino Unido, indicó que el estudio "sugiere que existe una buena posibilidad de que la contribución (genética) de los primeros agricultores haya sido cerca de cero".

"Es interesante que una migración potencialmente menor de gente hasta Europa central haya tenido un impacto tan grande", afirmó Forster. Esos pequeños grupos de pioneros llevaron la agricultura a Europa y una vez que ésta se asentó fue adoptada por los cazadores y recolectores que crearon una nueva cultura.

Después, el crecimiento demográfico de los cazadores y recolectores superó al de los agricultores originales, diluyendo la frecuencia del N1a en los europeos modernos. Según los científicos, esa hipótesis es respaldada por la investigación arqueológica.

"En el debate actual de si los europeos son genéticamente de origen paleolítico o neolítico, y dejando de lado la posibilidad de una migración post neolítica importante, nuestros datos refuerzan el argumento de un origen paleolítico de los europeos".

viernes, 11 de mayo de 2007

Correr nos hizo Humanos

Credit: Laszlo Meszoly, Harvard University

Un estudio del biólogo Dennis Bramble, de la University of Utah, y del antropólogo Daniel Lieberman, de la Harvard University, sugiere que los humanos evolucionaron abandonando a sus ancestros simiescos porque necesitaban correr grandes distancias, quizá para cazar animales o buscar carroña en la vasta sabana africana.

Fue esta habilidad de correr la que dio forma a nuestra anatomía, haciéndonos tal y como somos ahora.

Según Bramble y Lieberman, nuestro grupo, Homo, evolucionó hace 2 millones de años a partir de los ancestros llamados Australopitecos, más parecidos a simios, porque la selección natural favorecía la supervivencia de aquellos que podían correr. Con el tiempo, favoreció también las características anatómicas humanas que hacían posibles los desplazamientos de largas distancias.

Poder correr disminuyó nuestra habilidad ancestral de vivir en los árboles, pero al mismo tiempo nos proporcionó la forma corporal humana moderna. Los dos científicos piensan que correr nos hizo humanos, al menos en el sentido anatómico. Correr, en esencia, fue uno de los eventos más transformadores de nuestra historia, estando nuestra aparición unida a la evolución de esta habilidad.

Esta conclusión contradice la teoría convencional de que correr fue simplemente un subproducto de la habilidad humana de caminar. El bipedismo (poder andar sobre las dos piernas), ya había aparecido en los Australopitecos hace al menos 4,5 millones de años, cuando aún mantenían su capacidad de viajar a través de los árboles. El cuerpo del Homo, en cambio, no evolucionó hasta que pasaron otros 3 millones de años (Homo habilis, Homo erectus, Homo sapiens), de modo que la habilidad de andar no puede explicar por sí sola la anatomía del cuerpo humano moderno.

Los Australopitecos caminaron durante 2,5 a 3 millones de años sin acabar pareciéndose a los humanos. Andar no lo consiguió, pero correr, según Bramble y Lieberman, sí.

Los Australopitecos, comparados con los Homo, tenían piernas cortas, brazos largos, hombros permanentemente “encogidos”, tobillos no visibles en apariencia y más músculos conectando los hombros con la cabeza y el cuello. Si la selección natural no hubiera favorecido el correr, aún tendríamos el aspecto de los simios.

Bramble y Lieberman examinaron 26 rasgos del cuerpo humano, muchos visibles también en fósiles de Homo erectus y algunos en Homo habilis, que mejoraron la habilidad de correr. Sólo algunos de ellos se necesitan para caminar.

Los humanos somos pobres velocistas comparados con otros animales que corren. En cambio, somos resistentes. Una alta velocidad no siempre es importante. Lo es una combinación de ambas circunstancias, que permitiría recorrer largas distancias.

Quizá esta habilidad les permitía seguir a sus presas antes del invento de la lanza, el arco y la flecha, por ejemplo. Otra posibilidad es que tuvieran que llegar antes que otros depredadores al lugar en el que yacían animales muertos de forma natural, para poder alimentarse de ellos. En la sabana, bastaría con localizar una bandada de buitres evolucionando en círculos sobre un lugar para tener la seguridad de que existe una presa, a la que hay que llegar lo antes posible.

jueves, 10 de mayo de 2007

Enciclopedia de especies vivas en la Red

Créditos: Encyclopedia of Life -- http://www.eol.orgEl proyecto incluirá descripciones, imágenes, mapas, vídeos... de los casi dos millones de especies vivas del Planeta; así como avistamientos de aficionados, enlaces y publicaciones del ramo. Uno de los grupos que más se beneficiará será la comunidad científica de los países en desarrollo.

En 2008, Internet contará con una nueva página Web: la 'Enciclopedia de la Vida'. Este ambicioso proyecto pretende publicar en la Red información básica, fotografías, mapas e incluso sonidos de los 1,8 millones de especies vivas del Planeta conocidas actualmente. Se trata, en definitiva, de una extensa base de datos con una curiosa particularidad: el concepto 'wiki' en el que se basa.

Según este sistema, una serie de voluntarios construyen la 'Enciclopedia de la Vida' introduciendo en los editores de ésta la información que quieran compartir. Ya existen en la Red páginas similares, como la 'Wikipedia', que funcionan con este mismo sistema de 'solidaridad'.

Ante esto, Jim Edwards, director ejecutivo de la 'EOL' ('Enciclopedia de la Vida') advierte "que el sistema tendrá una serie de particularidades para evitar los problemas que ha tenido la enciclopedia virtual 'Wikipedia' a la hora de verificar la información que contiene".

"No todo el mundo podrá introducir la información" —continúa Edwards— "Estamos desarrollando un programa de agregación moderno para recoger la información ya existente en las bases de datos de todo el mundo. Luego un grupo de científicos le dará la forma final".

El responsable de la página anticipa que uno de los grupos que más se beneficiará será la comunidad científica de los países en desarrollo. "Un científico en un país en desarrollo no tendrá que recurrir a los datos almacenada en la biblioteca de un país desarrollado para acceder a la información que necesita".

El equipo que elabora la 'EOL', compuesto por entre 15 y 20 personas, está trabajando en el desarrollo del programa del que se esperan las primeras páginas a principios de 2008. Para ver un adelanto de lo que la 'Enciclopedia de la Vida' colgará el próximo año, ya puede visitarse su página Web.

La financiación del proyecto corre a cargo de fundaciones como la MacArthurSloan (que han aportado 12,5 millones de dólares para cubrir los gastos iniciales), la Universidad de Harvard, el Museo Field de Chicago, el Laboratorio de Biología Marina de Massachusetts, el Consorcio de la Biblioteca Heritage de Biodiversidad, el Jardín Botánico de Missouri y el Atlas de la Australia Viviente.

miércoles, 9 de mayo de 2007

Humano moderno mas antiguo de China

Foto WUSTL

Eric Trinkaus, profesor de antropología en la Universidad de Washington en San Luis, su colega Hong Shang, y otros investigadores del Instituto de Paleontología de los Vertebrados y Paleoantropología en Pekín, examinaron un esqueleto, descubierto en 2003 en la cueva Tianyuan, en Zhoukoudian, cerca de la ciudad de Pekín.

El esqueleto fue datado como de hace entre 42.000 y 38.500 años, lo que lo ubica como el más antiguo de hombre moderno en China que haya sido fechado con fiabilidad, y uno de los más viejos fósiles de humano moderno en la Eurasia Oriental.

En lo fundamental, el espécimen es un ser humano moderno, pero posee algunas características arcaicas, particularmente en los dientes y en los huesos de las manos. Este patrón morfológico implica que una emigración simple de los humanos modernos desde África es muy poco probable, en especial cuando especimenes de menor antigüedad y con patrones de características similares, han sido encontrados en Eurasia Oriental.

Según Trinkaus y Shang, el descubrimiento, en el que se profundizará, promete aportar relevantes datos paleontológicos para conocer mejor el proceso que condujo a la aparición de los humanos modernos en Asia Oriental.

martes, 8 de mayo de 2007

Biodiversidad de ida y vuelta

Richard Muller (izquierda) y Robert Rohde

Un completo análisis de los registros fósiles de animales marinos pertenecientes a los últimos 542 millones de años ha revelado que la biodiversidad parece aumentar y descender en misteriosos ciclos de 62 millones de años, sin que se sepa exactamente por qué.

El trabajo de investigación ha sido realizado por científicos del Lawrence Berkeley National Laboratory (Berkeley Lab) y de la University of California en Berkeley.

Richard Muller, físico del Berkely Lab, junto a Robert Rohde, descubrieron el ciclo de 62 millones de años después de crear una versión informática de una base de datos compilada por Jack Sepkoski de la University of Chicago. Se trata de la más completa referencia disponible para el estudio de la biodiversidad y las extinciones.

Muller y Rohde definieron la diversidad fósil como el número de géneros vivos diferentes existentes en cada momento determinado. Identificaron 36.389 géneros, de los cuales hicieron un seguimiento completo de su historia a lo largo del tiempo. Utilizando un formato cronológico, pudieron apreciar claramente los ciclos de biodiversidad que se han sucedido durante los últimos 542 millones de años.

Trilobite de 400 millones de años (imagen de Oxford University)Aún no han explicado de dónde procede el ciclo de 62 millones de años. Se han mencionado hasta 14 posibles causas geofísicas y astronómicas, pero no se ha probado nada. Muller sospecha que hay algún mecanismo astrofísico responsable de la citada periodicidad. Por ejemplo, la perturbación de la nube de cometas de Oort, por el paso periódico del sistema solar a través de determinadas nubes moleculares, u otra estructura de fuerte influencia gravitatoria.

Rohde prefiere un mecanismo geofísico, como erupciones volcánicas masivas, desencadenadas por la elevación periódica de material caliente procedente de cerca del núcleo terrestre.

Los dos científicos descubrieron también que algunos organismos parecen inmunes al ciclo, mientras que otros son excepcionalmente sensibles a él. Por ejemplo, corales, esponjas, artrópodos y trilobites lo siguen, mientras que los peces, caracoles y otros no lo hacen.

Parece que existe un segundo ciclo más largo, de unos 140 millones de años, del cual sólo se hallaron cuatro oscilaciones en los últimos 542 millones de años. Quizá se trate de fenómenos casuales, pero si es real, podría estar relacionado con el ciclo de 140 millones de años de las Eras Glaciales.

lunes, 7 de mayo de 2007

Biologia del envejecimiento celular

Telómeros

La comprensión de los mecanismos precisos por los cuales ocurre el envejecimiento es uno de los grandes problemas aún no resueltos por la biología moderna. Esto es debido quizás a que se trata de un proceso extremadamente complejo que involucra distintos tipos de células e interacciones celulares y que resulta a su vez de la suma de muchos factores, internos y externos al organismo.

Todas las células del cuerpo, a excepción de las gametas sexuales, se multiplican por división mitótica. En este proceso, cada célula duplica su material genético y lo distribuye en las dos células hijas, que son, al menos en teoría, genéticamente idénticas a la célula madre. Sin embargo, si cultivamos células in vitro, el número de veces que pueden multiplicarse es limitado y no supera las 40 a 60 divisiones. Lo que ocurre es que en determinado momento las células dejan de dividirse e ingresan en un estado irreversible denominado senescencia, en el cual no pueden volver a multiplicarse y que inevitablemente las lleva a la muerte.

El reloj mitótico: Los estudios que se han realizado muestran que el momento en el cual la célula ingresa al estado de senescencia no depende de un tiempo cronológico o metabólico sino del número de divisiones celulares que han tenido lugar. Cuando se estudiaron más precisamente algunos de los elementos que cambian de generación en generación en estas líneas celulares se observó que un parámetro crítico para que la célula entre en estado de senescencia es la longitud de los telómeros.

Los telómeros: Los telómeros son las regiones de los extremos de los cromosomas y están compuestos de secuencias repetitivas de ADN que no codifican para ningún gen en particular. Una de sus funciones esenciales es la de proteger al resto del cromosoma de la degradación y de la unión de los extremos del ADN entre sí por enzimas reparadoras. Si bien la célula duplica su ADN previamente a la división no es capaz de copiar la totalidad de la secuencia del telómero y, como resultado, el telómero se hace más corto en cada replicación, perdiéndose alrededor de 50 a 200 nucleótidos en cada ciclo de división celular.

El desgaste del telómero con la sucesión de ciclos celulares, impide su función protectora, con lo que el cromosoma se hace inestable, aparecen errores en la segregación durante la mitosis, anomalías genéticas y diversos tipos de mutaciones. Las células que presentan estos defectos, no sólo son incapaces de duplicarse, sino que dejan de ser viables, activándose los procesos de muerte celular programada.

La telomerasa: Sin embargo, en el caso de las células germinales y embrionarias, de las que el organismo no puede prescindir, existe una enzima específica, la telomerasa, que es capaz de restaurar la secuencia del telómero. De hecho, cuando se modifican genéticamente células que no sintetizan la telomerasa para que lo hagan, estas células se dividen un 50 % más que las células que no expresan esta enzima. Esto apoya fuertemente la teoría de que es la longitud de los telómeros el determinante para ingresar en el estado de senescencia.

Si bien es aún desconocido el mecanismo por el que la célula detecta el acortamiento de los telómeros y el sistema de señales que las lleva a la muerte, no cabe duda que estos resultados van a incidir directa e indirectamente en el desarrollo de la investigación aplicada, la industria farmacéutica y la medicina.

viernes, 4 de mayo de 2007

Fecha limite para reducir emisiones de CO2

Australia es una de las regiones más afectadas por la sequía y la desertización. (Foto: Reuters)

Los científicos y representantes de unos 150 países han alcanzado durante la conferencia de Naciones Unidas un acuerdo sobre las medidas y tecnologías que pueden aplicarse para combatir el cambio climático.

El acuerdo plasmado en el informe realizado por los integrantes del Grupo Intergubernamental para el Cambio Climático sostiene que mantener el actual nivel de concentración de partículas de dióxido de carbono costará cerca del 3 por ciento del Producto Interior Bruto (PIB) mundial, de aquí al 2030.

En la actualidad el nivel se sitúa en torno a 445 partículas de de CO2 por millón, y según los expertos evitar que suba podría frenar el alza de la temperatura en dos grados centígrados.

En otro escenario, el de mantener el nivel de concentración entre 535 partículas por millón y 590 partículas por millón, costaría entre el 0,2 por ciento y el 2,5 por ciento del PIB mundial, de acuerdo al informe realizado por el IPCC.

En principio, los países de la Unión Europea (UE) se han marcado el objetivo de mantener la concentración en torno al nivel de 530 partículas de CO2 por millón.

Para evitar efectos desastrosos a causa del cambio climático, los expertos recomiendan en su informe reducir entre un 50 por ciento y un 85 por ciento las emisiones de gases contaminantes en el horizonte de 2050.

"Las actuales políticas (medioambientales) son inadecuadas, y es necesario actuar ahora", dice el sumario político que acompaña al informe técnico, un volumen compuesto por cerca de mil páginas.

Casi todas las potenciales soluciones que los expertos del IPCC citan en el informe pasan por la reducción de la quema de combustibles fósiles, un mayor empleo de biocombustibles, el uso de energías como la solar, eólica, y hasta la nuclear.

En relación al comercio del carbón, una de las principales fuentes de contaminación atmosférica, dice el informe que establecer un precio o tasa de 50 dólares por tonelada de dióxido de carbono puede contribuir a reducir entre un 27 y un 52 por ciento las emisiones de gas, mientras que si se fija a 100 dólares por tonelada, ayudará a que disminuyan hasta un 63 por ciento.

Según el informe, las emisiones de dióxido de carbono, que son las principales causantes del efecto invernadero, está previsto que aumenten hasta 110 por ciento de aquí a 2030, a menos que se actúe de inmediato.

Sequía y desertizaciónEn el sector del transporte, que es la fuente de emisiones de gas que más rápidamente aumenta, destaca como opción la fabricación de los vehículos híbridos, que ya están en el mercado, mayores impuestos para los aceites derivados de fósiles, incentivos para la mejora de los sistemas de transporte público y empleo de medios de transporte no motorizados, como la bicicleta.

Por lo que se refiere a la industria, el IPCC identifica medidas como las de imponer nuevos controles a los contaminantes, incluido el metano, óxido nitroso y a los productos químicos que contribuyen al efecto invernadero, y contempla también el reciclaje.

Acerca del suministro de energía, el IPCC se inclina por una menor dependencia del carbón en favor del gas natural, que es menos contaminante, y sugiere que la energía nuclear puede desempeñar un papel a corto y medio plazo.

En materia de agricultura, señalan los expertos que la mejora de la gestión del suelo rústico y los bosques, con énfasis en la reforestación y la prevención de la deforestación, ofrece una de las alternativas "más fáciles y baratas" para el ahorro de emisiones de gas contaminante.

Este informe, el tercero y último de los elaborados este año por el IPCC, será sintetizado junto a los otros dos, en la conferencia que se celebrará en el Museo de las artes y las Ciencias de Valencia (España), del 12 al 16 de noviembre de 2007.

La Cumbre del Cambio Climático tendrá lugar en la isla indonesia de Bali a principios del próximo diciembre.

jueves, 3 de mayo de 2007

Los chimpances se refugian en cuevas

Cueva en Senegal

Como nuestros primitivos ancestros, los chimpancés no solamente utilizan herramientas de piedra y fabrican armas sino que también se refugian en cuevas.

Hace poco conocíamos que un grupo de investigadores liderado por la profesora Jill Pruetz de la Universidad del Estado de Iowa había descubierto que una sub-especie, el Pan troglodytes verus, o chimpancé de las sabanas del sudeste de Senegal (uno de los lugares más cálidos y áridos que habitan los chimpancés actualmente, y que resulta ser un hábitat similar al que se cree ocupaban nuestros ancestros humanos al surgir evolutivamente), específicamente los de la población de Fongoli, en Senegal, fabricaban armas puntiagudas para cazar algunas presas. Ahora, la misma antropóloga ha descubierto otro rasgo de estos animales que los hace aún más cercanos a nosotros. Su nuevo estudio confirma que estos chimpancés utilizan cuevas para protegerse de las inclemencias del tiempo.

El uso de las cuevas por parte de los chimpancés primero se dedujo con arreglo a evidencias indirectas (restos de alimentos, heces y cabellos) recolectados en una cueva entre los meses de enero y diciembre de 2004. También se recogieron datos complementarios de registros de observaciones realizadas entre mayo del 2001 y marzo del 2006. Pruetz además fue testigo de chimpancés entrando y saliendo de la cueva.

Jill Pruetz. Foto de Jim HeemstraPruetz ha llegado a la conclusión de que el empleo de la cueva por parte de los chimpancés es una respuesta al calor imperante en el área de investigación. Ella recogió datos de temperatura en la cueva Sakoto (la cueva más grande del lugar), así como de diferentes hábitats usados por los chimpancés.

En su investigación, encontró que los chimpancés emplearon la cueva como un refugio principalmente durante las épocas más calientes y secas del año, entre octubre y mayo del año siguiente. La cueva posee varios metros de profundidad, y está ubicada a la entrada de una hondonada poco profunda, que se formó por el flujo del agua desde una meseta.

Entre el 2001 y el 2004, la temperatura diaria promedio en el interior de la cueva de Sakoto fue de 24,2 grados Celsius, comparados con los 29,6 grados en el bosque y 24,6 en la sabana, ambos hábitats separados unos 30 metros de la cueva, y en los bordes de la hondonada de Sakoto. Pruetz atribuye las bajas temperaturas de la sabana a que éstas son batidas por el viento. En la zona de bosque que se encuentra a unos 20 metros de la cueva, las temperaturas promediaron 26,4 grados Celsius.

Los chimpancés hacen uso de la cueva para evitar el calor. Entran y descansan. También se traen alimentos hasta allí y se los comen, e incluso se acicalan en ella. En resumen, disfrutan del ambiente más fresco.

Según comentó la paleoantropóloga Adrienne Zihlman de la Universidad de California en Santa Cruz, “estos chimpancés se enfrentan a condiciones que la mayoría de sus congéneres no sufren. Están enfrentando algunos problemas que deben ser resueltos si desean sobrevivir en la sabana, la misma clase de problemas que confrontaron nuestros ancestros humanos primitivos”.

El biólogo Rob Shumaker de la Fundación Gran Simio de Iowa en Des Moines agregó: “estos hallazgos destacan realmente el rango de flexibilidad cognitiva y de comportamiento que existe en los chimpancés. Estos resultados no se ven en ningún otro emplazamiento chimpancé, lo que refuerza la idea de que hay variaciones culturales entre chimpancés que habitan lugares diferentes”. Y terminó: “continúan sorprendiéndonos y enseñándonos a utilizar nuevos conocimientos”.

miércoles, 2 de mayo de 2007

Chimpances y humanos comparten signos de comunicacion no verbal

Chimpancés

Una investigación reciente, realizada con chimpancés y bonobos (también llamados chimpancés pigmeos), confirma la hipótesis mantenida estos expertos de que en las gesticulaciones manuales de los primates bien pudo estar el origen del lenguaje simbólico en nuestros antepasados: comenzamos por la comunicación no verbal como paso previo a la palabra oral.

Mover el brazo hacia adelante con la palma de la mano hacia arriba es un gesto habitual para pedir algo o reclamar ayuda. Las señales de la cara y las auditivas serán las que nos den más pistas sobre qué se nos solicita. Esta situación, habitual entre los seres humanos, es común también entre nuestros parientes simios más cercanos.

En este trabajo, realizado en el Centro de Primatología de Yerkes (Atlanta, EEUU), los autores trabajaron con dos grupos de chimpancés cautivos (34 individuos) y otros dos de bonobos (13 individuos). Se trataba de identificar las señales y gestos que hacían en determinados contextos y por comportamientos.

Finalmente identificaron 18 señales faciales o vocales y 31 gestos manuales que son utilizados por estos simios para comunicarse. Respecto a las primeras, comprobaron que ambas especies las usaban de forma similar, pero no ocurría igual con los segundos: los gestos están menos relacionados con una emoción concreta y, por tanto, son más flexibles y pueden expresar un mensaje diferente en función del contexto social en el que se usan.Un chimpancé puede estirar los brazos y abrir las manos hacia otro en señal de demanda de ayuda, mientras que ese gesto dirigido hacia quien tiene alimentos, indica un deseo de que los comparta. Sin embargo, un grito es la típica respuesta de la víctima ante un ataque, una intimidación o una amenaza. Eso nos sugiere que la vocalización casi no varía.

Gestos comunicativos de chimpancésEn total, los investigadores grabaron 375 señales comunicativas entre los bonobos y 383 entre los chimpancés. Algunas eran más habituales en una especie que en otra, pero todas se correpondían a siete contextos concretos: amistad, conflicto, alimentación, aseo, juegos, sexo y locomoción. Para diferenciarlas de otras señales sin significado, seleccionaron sólo aquellas que se repetían al menos cinco veces.

De su estudio, han podido determinar cuáles son más primitivas. Los gestos surgieron más tarde en evolución que las expresiones faciales y las vocalizaciones porque los monos no los realizan, pero sí los simios y los humanos, por lo que, problablemente, estuvieron presentes en un ancestro común. Un buen ejemplo es el gesto de pedir algo con la mano.

De las dos especies estudiadas, son los bonobos quienes muestran los requisitos necesarios para la evolución del lenguaje, dada su mayor flexibilidad a la hora de gestualizar a la vez que se comunican verbalmente. De este modo logran una respuesta más eficaz. Estos hallazgos indican que son el mejor modelo sobre la comunicación simbólica en nuestros ancestros primitivos.

Seguidores

Google+ Followers

Datos personales

Template Blogger Elegance by Dicas Blogger.

TOP