jueves, 13 de septiembre de 2007

Los neandertales no desaparecieron por un cambio climatico

Esqueletos de homo neandertal y sapiens (Foto: EFE)

Se desconoce la causa que llevó a los neandertales a la extinción. Pero, al menos, se sabe porqué no desaparecieron: por un cambio climático. Y es que no hay coincidencia temporal entre episodios de esta naturaleza y la extinción. Ésta es la principal conclusión de un artículo que publica 'Nature', y en el que participa una geóloga española.

El misterio sobre la extinción de los neandertales está estrechamente relacionado con los problemas técnicos de su datación. El profesor Chronis Tzedakis, un paleoecologista de la Universidad de Leeds, y director del equipo de investigación, lo explica de este modo: "Hasta ahora, había tres limitaciones para la comprensión del papel del clima en la extinción de los neandertales: incertidumbre sobre el momento exacto de su desaparición, en la conversión de las fechas proporcionadas por el radiocarbono al calendario actual, y en los antiguos registros climáticos". La principal aportación del estudio con respecto a otros es que se ha aplicado un procedimiento de datación mucho más preciso. Este método sigue empleando el conocido carbono 14; pero obtiene mejores resultados. Al precisar mejor las fechas en las que existían los neandertales se comprueba que su extinción no coincidió con episodios climáticos extremos.

Muchos investigadores creían que los neandertales desaparecieron hace 32.000 años. Pero recientemente se hallaron restos en la gruta Gorham de Gibraltar, lo que retrasaba su extinción hasta los 28.000 o 24.000 años. Precisamente esos hallazgos parecían sostener la hipótesis "climática" de la desaparición de estos homínidos.

Pero la nueva datación resta crédito a esta teoría. Isabel Cacho, la investigadora española del equipo, señala que "hemos considerado los tres momentos de extinción como tres posibilidades, con tres escenarios climáticos diferentes". Y, según afirma, se ha comprobado que en ninguno de ellos se dieron condiciones climáticas extremas. Apenas hubo variabilidad climática hace 28.000 años o 32.000 años.

Tampoco hubo un frío extremo en el Mediterráneo hace 24.000 años, si bien el clima del Norte de Europa debió ser mucho más duro. Esto pudo haber provocado migraciones hacia el sur, lo que habría podido causar la extinción de los neandertales. Pero no por su inadaptación al frío, sino por la mera competitividad con los sapiens.

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