martes, 20 de marzo de 2007

Homo sapiens en el norte de Africa

Homo SapiensEl Homo sapiens llegó a las costas africanas del mar Mediterráneo 35.000 años antes de los que creían los científicos hasta ahora. Ésta es la tesis que se desprende del estudio que investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania) han publicado en la edición digital de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) sobre los restos fósiles, en concreto restos dentales, más antiguos de un humano moderno encontrados en el norte de África.

Un equipo internacional de científicos ha determinado que el fósil de un niño descubierto en el yacimiento de Jebel Irhoud, a 100 kilómetros de Marrakech (Marruecos), en 1968 tiene una antigüedad de 160.000 años. Irhoud 3, nombre que han recibido los restos hallado, corresponde a un niño de alrededor de tres años que presenta una dentadura bien conservada.

Los investigadores estudiaron los patrones de crecimiento de los dientes del fósil utilizando imágenes de rayos X. Debido a los cambios rítmicos que tienen lugar en el crecimiento de los dientes durante horas, días y años, el desarrollo se registra de forma permanente en cada diente, en forma similar a tres anillos. Los investigadores descubrieron que el niño de Marruecos mostraba muchas de las características de los niños europeos modernos.

En comparación con otros dientes de homínidos, el patrón de crecimiento individual del fósil fue más similar a los Homo sapiens que a otros fósiles de especies de Homo, lo que implica un periodo de desarrollo e infancia de una extensión similar. Según los investigadores, estos resultados proporcionarán información sobre cuándo y cómo se originaron la anatomía y conducta humana, así como la relativamente larga infancia observada en los seres humanos.

Los restos más viejos hallados de un Homo sapiens fueron descubiertos en Etiopía en 1967 y tienen una antigüedad de 195.000 años. Sin embargo, es probable que los primeros Homo sapiens sean todavía más antiguos, posiblemente de hace 400.000 años.

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