domingo, 23 de diciembre de 2007

La variedad genetica humana, avance del año para Science

Portada del número de la revista ScienceCon el genoma humano ya bien instalado en los laboratorios, los científicos están explorando ahora la información que contiene, y han descubierto que, pese a la enorme similitud genética de los más de 6.000 millones de personas que viven en la Tierra, e incluso entre ellos y otros primates, hay una gran variación del ADN entre los individuos. Este descubrimiento encabeza la lista de los 10 mejores del año, la lista de los descubrimientos más importantes que hace la prestigiosa revista estadounidense Science. "En 2007, ha habido avances en varios frentes que establecen, por vez primera, cuánto difiere el ADN de una persona a otra, lo que es un gran salto conceptual que afectará a todo, desde el enfoque de los tratamientos médicos hasta cómo nos vemos a nosotros mismos y nuestra intimidad", afirma Robert Coontz, director adjunto de Science.

Para el año que viene, la revista adelanta áreas en las que cabe esperar grandes hallazgos (micro-ARN, microbios artificiales, nuevos materiales para chips, el genoma del neandertal, los circuitos neuronales humanos y los primeros datos del gran acelerador de partículas europeo LHC. Pero de momento, Science destaca la variabilidad genética humana y estas otras nueve conquistas de la ciencia en 2007:

- Reprogramar células. Las tecnologías para reprogramar células, es decir la capacidad de producir células madre pluripotentes a partir de células ya diferenciadas (de piel), es un gran avance de los últimos meses. Primero se logró en ratones y luego en células humanas. Esto influirá en la ciencia y en las políticas de investigación en células madre.

- Rayos cósmicos. La identificación del origen de los rayos cósmicos de alta energía, que se deben producir en galaxias con núcleos activos, ha sido el celebrado descubrimiento de un nuevo detector internacional, el telescopio Pierre Auger, instalado en Argentina.

- Receptores humanos. Los científicos han determinado la estructura de un importante receptor molecular, diana de la adrenalina, lo que abre el camino a nuevos medicamentos.

- Más allá del silicio. Los descubrimientos sobre propiedades de óxidos metálicos y sus combinaciones tal vez sirvan para superar las prestaciones actuales de los materiales semiconductores y desencadenar una revolución de los chips.

- Hacia nuevos ordenadores. La computación puede dar un salto espectacular hacia la llamada spintrónica con los hallazgos sobre el comportamiento de los electrones en un material al ser sometidos a campos eléctricos externos.

- Vacunas. Las células que luchan contra virus y tumores se especializan para proporcionar al organismo protección inmediata o protección a largo plazo. Esto facilitará el desarrollo de mejores vacunas.

- Química sintética. Los químicos están adquiriendo nuevos niveles de control sobre las moléculas y su producción. De la mano de la química sintética, este año se han hecho compuestos en laboratorio con alta eficacia y Science augura un próspero futuro a esta disciplina y a su aplicación en la industria.

- Memoria e imaginación. Las neurociencias no pueden faltar entre los mejores del año, y en 2007 destacan los estudios (en personas y en ratas) que muestran que la memoria y la imaginación enraizan en el hipocampo, un centro crítico del cerebro. Los científicos creen que la memoria puede ajustar las experiencias pasadas para crear escenarios de futuro.

- Damas. Una partida de damas acaba necesariamente en tablas si los jugadores no cometen errores, han demostrado unos científicos de inteligencia artificial. Se considera un hito.

domingo, 16 de diciembre de 2007

Indicios de la extincion de dinosaurios por vulcanismo

Foto: Mike Widdowson

Una serie de titánicas erupciones volcánicas en la India, y no el impacto de un meteorito en el Golfo de México, pudo haber aniquilado a los dinosaurios hace 65 millones de años. Las erupciones que crearon los gigantescos lechos de lava de la zona de Deccan Traps, en la India, son ahora las principales sospechosas de la autoría de la extinción masiva más famosa, según los científicos que han efectuado una serie de nuevas investigaciones que mejoran la datación de las erupciones prehistóricas.

"Es la primera vez que podemos vincular la fase principal de las Deccan Traps directamente con la extinción masiva", explica la paleontóloga Gerta Keller de la Universidad de Princeton. La fase principal de las erupciones de Deccan Traps escupió el 80 por ciento de la lava que se extendió por centenares de kilómetros. Se calcula que liberó a la atmósfera diez veces más gases alteradores del clima que la cantidad liberada en el impacto casi simultáneo del meteorito de Chicxulub, según el vulcanólogo Vincent Courtillot del Instituto de Física del Globo en París.

El eslabón crucial esgrimido por Keller entre la erupción y la extinción en masa está formado por microscópicos fósiles marinos que evolucionaron inmediatamente después del misterioso evento de extinción en masa. Los mismos foraminíferos planctónicos fosilizados fueron encontrados en Rajahmundry, a unos mil kilómetros del centro de las Deccan Traps cerca de Mumbai.

Trabajos anteriores habían estrechado la datación de la erupción de Deccan Traps hasta un intervalo de unos 800.000 años con respecto al evento de extinción, usando firmas paleomagnéticas del cambiante campo magnético de la Tierra, "congeladas" en los minerales de la lava que se cristalizaron al enfriarse. Entonces, la datación radiométrica con isótopos de argón y potasio estrechó la edad hasta un rango de 300.000 años con respecto al límite entre el Cretáceo y el Terciario, que data de hace 65 millones de años.

Keller y sus colegas planean explorar el inicio de la fase principal del vulcanismo de Deccan Traps valiéndose de las rocas que se hallan directamente bajo las lavas de la fase principal en Rajahmundry, lo cual requerirá emprender perforaciones en la zona.

martes, 4 de diciembre de 2007

La privacion de sueño induce trastornos psiquiatricos

Foto: Matthew Walker/UC BerkeleyHace mucho tiempo que se supone que la privación del sueño puede causar estragos en nuestras emociones. Ahora existe una base neurológica para esta teoría, según la nueva investigación desarrollada por la Universidad de California en Berkeley y la Academia de Medicina de Harvard.

En la primera investigación neurológica sobre qué sucede ante la privación del sueño en las regiones cerebrales vinculadas a las emociones, los resultados hacen pensar que mientras una buena noche de descanso puede regular nuestro ánimo y ayudarnos a afrontar los desafíos emocionales del siguiente día, la privación del sueño hace todo lo contrario, incrementando excesivamente la actividad en la parte del cerebro más estrechamente conectada a la depresión, la ansiedad y otros trastornos psiquiátricos.

"Casi es como si, sin el sueño, el cerebro regresase a los modelos más primitivos de actividad, siendo incapaz de poner en su contexto las experiencias emocionales y de producir respuestas controladas apropiadas", explica Matthew Walker, director del Laboratorio de Neuroimágenes y del Sueño de la Universidad de California de Berkeley y uno de los autores del estudio.

El fenómeno se debe, según los resultados del estudio, a que la amígdala, la región del cerebro que alerta al cuerpo para lograr que se proteja en situaciones de peligro, pasa a trabajar con un nivel excesivo de actividad ante la carencia de sueño. Por consiguiente, esto entorpece la labor de la corteza prefrontal que controla el razonamiento lógico, y se impide la descarga de sustancias químicas tranquilizantes, necesarias para calmar los reflejos psicológicos de alarma vinculados al instinto de supervivencia.

Por ejemplo, en condiciones normales, si la amígdala reacciona fuertemente a una película violenta, la corteza prefrontal le permite al cerebro tener claro que la escena es sólo una ficción y que debe calmarse. Pero en el cerebro privado de sueño, la corteza prefrontal pierde influencia, en tanto que la gana el locus coeruleus, la parte más antigua del cerebro, la cual se ocupa de liberar noradrenalina que le permita al sujeto protegerse de las inminentes amenazas para la supervivencia que asume se están desencadenando, una situación de falsa alarma que produce riesgos para la salud mental.

Los resultados del estudio han sentado las bases para investigaciones futuras sobre la relación entre el sueño y las enfermedades psiquiátricas. La evidencia clínica ha demostrado que en casi todos los trastornos psiquiátricos está presente alguna forma de alteración del sueño.

miércoles, 21 de noviembre de 2007

Obtienen celulas madre a partir de la piel

Cultivo de células realizado por el científico japonés Shinya Yamanaka. Foto: APDos grupos de científicos han logrado transformar las células de la piel humanas en células madre, lo que brindaría potencialmente acceso ilimitado a las células que pueden remplazar tejidos u órganos enfermos o dañados. Los hallazgos serán publicados en la edición electrónica de Science y en Cell, respectivamente.

La nueva técnica, una vez perfeccionada, puede permitir a los médicos crear células madre con un código genético específico de un paciente, eliminando el riesgo de rechazo. También puede hacer avanzar rápidamente las investigaciones de los tratamientos para el cáncer, alzhéimer o párkinson, la diabetes, la artritis, las lesiones en la médula espinal, derrames cerebrales, quemaduras y enfermedades del corazón, porque los científicos tendrán mucho más acceso a las células madre.

Las células madre son vistas como una posible respuesta mágica para algunas enfermedades, debido a que pueden desarrollarse en cualquiera de los 220 tipos de células del cuerpo humano.

El hallazgo simultáneo por parte de investigadores en Japón y Estados Unidos ha sido considerado "monumental". "El trabajo es monumental por su importancia en el campo de la ciencia de células madre y su potencial impacto en nuestra habilidad para acelerar los beneficios de esta tecnología", ha opinado Deepak Srivastava, director del Instituto Gladstone de enfermedades cardiovasculares.

Ambos equipos de investigadores han conseguido transformar las células de la piel utilizando un retrovirus para insertar cuatro genes diferentes en las células.

El equipo japonés, dirigido por Shinya Yamanaka de la universidad de Kyoto, ha logrado crear una línea de células madre a partir de 5.000 células. "Esta eficacia puede parecer muy débil, pero esto significa que a partir de una sola muestra de 10 centímetros, podemos obtener múltiples líneas de células madre pluripotentes (induced pluripotent stem cells, iPS)", ha explicado Yamanaka.

El equipo estadounidense, liderado por Thomson, ha reprogramado una célula de cada 10.000, pero sin recurrir a un gen considerado cancerígeno. Ambas técnicas tienen el riesgo de mutación, porque las células han retenido copias del virus utilizado para insertar los genes.

El próximo paso crucial, según un artículo de la revista Science, es encontrar un camino para activar los genes que hacen que las células de la piel se retrotraigan a células madre, sin depender del retrovirus para insertar los genes. "Al ritmo en que está avanzando esta ciencia es casi inconcebible que no encontremos una manera de hacer eso", ha opinado el investigador Douglas Melton, de la Universidad de Harvard, a la revista Science.

Aunque las células de la piel pueden ser más útiles que las células madre embrionarias, Yamanaka ha advertido que sería "prematuro concluir que las células iPS pueden remplazar las células madre embrionarias". "Todavía estamos lejos de encontrar curas o terapias en base a células madre y no sabemos qué procesos serán efectivos".

miércoles, 14 de noviembre de 2007

El primer hominido chino vivio hace dos millones de años

El primer homínido chino vivió hace dos millones de añosEl Hombre de Wushan, que podría ser el primer Homo erectus chino, vivió cerca de la zona donde está actualmente la presa de las Tres Gargantas hace unos dos millones de años, según confirmaron pruebas practicadas a sus fósiles por expertos chinos.

"Varias técnicas de datación han corroborado que la capa geológica que contenía los fósiles del Hombre de Wushan data de entre 2 y 2,04 millones de años", señaló Huang Wanbo, catedrático del Instituto de Paleontología Vertebrada y Paleoantropología de Pekín, a la agencia oficial Xinhua.

Sin embargo, Huang considera que necesitan "más evidencias" para la datación. Su equipo realizó dos excavaciones (1997-99 y 2003-06) acompañado por expertos canadienses, británicos y franceses al yacimiento de Longgupo, en el distrito de Wushan, en Chongqing, cerca del lugar donde se construye la gigantesca Presa de las Tres Gargantas (suroeste).

Los restos fueron hallados en la década de los años 80 y desplazaron al que hasta entonces se creía que era el primer homínido chino, el Hombre de Yuanmou, descubierto en la provincia suroccidental china de Yunnan en los 60.

Los primeros análisis practicados a los fósiles de Yuanmou (dos incisivos) indicaban que tenían 1,7 millones de años de antigüedad, los más arcaicos hallados hasta entonces en Asia al ser datados en el Pleistoceno Temprano.

Pero pruebas más recientes del instituto pequinés los fecharon en unos 500.000-600.000 años (Pleistoceno Medio), por lo que sería un contemporáneo del Hombre de Pekín (cuyos restos fueron hallados en Longgushan y Zhoukoudian, cerca de la capital china, en 1921), ambos considerados Homo erectus (Hombre erguido)

Huang es prudente en cuanto a la datación de los fósiles del Hombre de Wushan que, de confirmarse, serían tanto o más antiguos que los restos fósiles de entre 1 millón y 1,8 millones de años descubiertos hasta ahora en África, Europa, Indonesia y Vietnam.

"Es un descubrimiento emocionante, porque puede reescribir la Historia", reflexiona el catedrático, quien anunció que tienen previsto efectuar una nueva expedición a Longgupo en 2008 para desenterrar más evidencias del Hombre de Wushan.

Los fósiles del Hombre de Wushan consisten en un fragmento del maxilar inferior, dos dientes incisivos y 230 herramientas de piedra. En el mismo estrato que los huesos y en otros superiores se hallaron fósiles de animales de 2 millones de años de antigüedad.

"Los hallazgos más importantes son muchas patas fosilizadas de animales, como elefantes, rinocerontes y ciervos, que encontramos en un área inferior a dos metros cuadrados", explica el paleoantropólogo. "No es natural que los fósiles, que son todos de extremidades, estuvieran dispuestos en capas en tan pequeño espacio. Sólo un animal con capacidad para pensar pudo ponerlos así", reflexiona.

El yacimiento está situado en un área accidentada que en el Pleistoceno estaba recubierta con una vegetación lujuriosa y un clima cálido y húmedo que propició la reproducción de varios vertebrados y mamíferos.

Huang dice que ése era el hábitat natural del Hombre de Wuhan, donde desarrollaba una vida primitiva de caza y recolección: "Al caer la noche, esos habitantes regresaban a la Cueva de Longgupo para disfrutar del fruto de su día de trabajo". El yacimiento de Longgupo está considerado uno de los mejor preservados del Paleolítico en toda Asia.

Hasta la década de 1970 se consideró que el origen del hombre estaba en el este de África, después de haber hallado en Kenia fósiles de los primeros homínidos, antecesores del Homo habilis. Teorías más recientes sugieren, sin embargo, que el Homo habilis y el Homo erectus pudieron ser distintos linajes coetáneos con un antecesor común.

viernes, 2 de noviembre de 2007

Un tercio de los peces de agua dulce en Europa amenazada de extincion

Un tercio de los peces de agua dulce en Europa amenazada de extinción. (Reuters)

No sólo los anfibios, reptiles, mamíferos y aves del Viejo Continente se encuentran en peligro. Unas 200 especies de las 552 variedades de peces de agua dulce que hay catalogadas en Europa están amenazadas de extinción, y una docena ya ha desaparecido, señala un informe de la Unión Mundial para la Naturaleza (UICN).

«Con más de un tercio de las especies amenazadas de extinción en Europa, debemos actuar ahora para evitar la tragedia», advirtió el responsable de Programa de la UICN. También ayer se presentó el nuevo Manual de Peces de Agua Dulce, redactado después de siete años de investigaciones, en los que se descubrieron 47 nuevas especies continentales.

«El nivel de peligro es mucho mayor que el que afrontan los pájaros o los mamíferos», sobre los que se advirtió recientemente de su vulnerabilidad producto de las actividades humanas y su imparable ritmo depredador, destructivo y venenoso.

El estudio alerta de que muchas de las especies en peligro no son consideradas ni «carismáticas» ni tienen un «valor» aparente, por lo que raramente atraen fondos para su conservación y sólo unos pocos percibirán su desaparición. Sin embargo, esas especies «son parte importante de nuestro patrimonio y son esenciales en los ecosistemas de agua dulce de los que dependemos, para la purificación del agua y el control de las inundaciones». Los doctores Maurice Kottelat y Jörg Freyhof, autores del estudio, coinciden en que el desarrollo y el crecimiento de la población en Europa en los últimos 100 años son los principales causantes de esta amenaza.

viernes, 26 de octubre de 2007

Los neandertales tambien eran pelirrojos y de piel clara

Recreación de un neandertal. (Foto:SCIENCE)

Los neandertales eran pelirrojos y de piel clara, como algunos humanos modernos que hoy habitan el hemisferio norte del planeta. Este es el primer rasgo físico que se conoce de estos humanos, desaparecidos hace unos 25.000 años, que no se puede adivinar por los fósiles de sus huesos. Y se debe a una mutación genética en el gen MC1R, descubierta por el investigador español Carles Lalueza-Fox, de la Universidad de Barcelona.

Lalueza-Fox, que también participó en el hallazgo del gen FOXP2, que compartían con nosotros, explica que esta variación del MC1R no la tiene el 'Homo sapiens' moderno, que ha llegado al mismo resultado por otro camino genético, pero fruto de la misma evolución tras su llegada al hemisferio norte.

El hallazgo, publicado hoy en la revista 'Science' fue posible por la recuperación de este receptor 1 de la melanocortina de un fósil de hace 43.000 años procedente de la cueva de El Sidrón (Asturias) y otro de hace 50.000 años procedente de la cueva de Monte Lessini (Italia). "Hay dos pigmentos y el gen MC1R regula ambos interaccionando con una proteína. Si funciona de forma correcta, se sintetiza el castaño y si hay mutación, se sintetiza el rojizo", explica el investigador catalán.

El siguiente paso fue comprobar qué efectos podía tener esta mutación en el pelo y la piel de los neandertales, puesto que no existe igual en los humanos modernos. Para ello, en el Instituto Max Planck de Alemania, cultivaron células de la piel y las injertaron el gen mutado. "Enseguida se comprobó que comenzaba a sintetizarse la feomelanina, que es la proteína de los pelirrojos", comenta Lalueza-Fox.

Este fenómeno, "cuadra totalmente con la lógica evolutiva". "Nuestros antepasados venían de África y conservaban el gen que les protegía de la radiación solar. Al salir hacia Europa, donde el sol no es tan intenso, ese control genético se relaja y, por selección natural, triunfó esta mutación".

Curiosamente, fue algo que ocurrió, por primera vez, con los neandertales, hace medio millón de años. Posteriormente, los 'Homo sapiens' modernos, hace unos 40.000 años, volvieron a obtener el mismo aclaramiento de la piel y del pelo con otra mutación que daba el mismo resultado.

El investigador cree que localizó el MC1R por suerte. «Lo iba buscando, pero realmente no sabía lo que me iba a encontrar. No hay que olvidar que hay un millón de mutaciones genéticas entre nosotros y los neandertales, de los 3.000 millones de nucleótidos que tenemos. Este es la primera que se encuentra».

viernes, 19 de octubre de 2007

Los neandertales podian hablar

Homo NeanderthalensisSalto atrás en el tiempo de 43.000 años. En algún lugar del norte de la península Ibérica, un grupo de humanos planea cómo dar caza a su próxima presa. Conversan hasta llegar a un acuerdo y decidir el modo de atraparla. Se comunican mediante palabras, pero no son Homo sapiens como nosotros. Se trata de neandertales, porque ellos también tenían la capacidad de hablar.

Las dos especies comparten las variantes de un gen clave en el desarrollo del lenguaje, el FOXP2, tal y como demuestra una investigación publicada en la revista Current Biology en la que se ha analizado ADN de restos de neandertal encontrados en el yacimiento de El Sidrón, en Asturias. El monopolio de la palabra, hasta ahora en manos de nuetra especie, se ha desmoronado.

El gen FOXP2 está presente en todos los mamíferos, pero en el caso de los seres humanos tiene una característica particular: dos mutaciones que hacen que funcione de una manera específica, permitiendo el desarrollo de las áreas del cerebro relacionadas con el lenguaje y el aparato fonador. "Si podemos hablar es en parte gracias a que tenemos este gen con esas dos variantes", explica Carles Lalueza, experto en ADN antiguo de la Universitat de Barcelona y coautor de la investigación. Es, además, el único gen implicado en el habla que se conoce hasta ahora, y aunque los científicos están seguros de que otros genes intervienen en el proceso del lenguaje, el FOXP2 es clave porque "funciona como un interruptor, activando la expresión de otros genes", dice Lalueza; si no se enciende, el resto del circuito no se pone en marcha. Y los neandertales poseían este gen con esas mismas dos mutaciones.

No está claro hasta qué punto significa esto que los miembros de esta especie hablasen entre ellos tal y como lo hacen los humanos de hoy en día, pero como mínimo contaban con los requisitos básicos para convertirse en oradores. Primero, la variante del gen FOXP2, y segundo, un aparato fonador - para articular sonidos- muy similar al de los Homo sapiens, algo que ya se ha constatado mediante el estudio de los fósiles. Para asegurarse de que el material que analizaban era de neandertal y no de Homo sapiens -que podría haber contaminado los fósiles por accidente-, los investigadores seleccionaron en distintos cromosomas partes específicas de ADN neandertal con unas características distintas a los de los sapiens. También ayudó el hecho de que los fósiles que se estudiaron -dos pequeños fragmentos de fémur- pertenecieron a dos neandertales varones. En el cromosoma Y de los seres humanos -que sólo está presente en los individuos masculinos- hay cambios que se han producido en los últimos 90.000 años, con la expansión fuera de África.

Por lo tanto, como no había rastro de estos cambios en las muestras que se recogieron, se tenía la certeza de que se estaba secuenciando ADN de neandertal.

El potencial para hablar estaba allí, "¿por qué no iba a utilizarse?", se pregunta Lalueza. Este investigador explica que, cuando se produce una mutación, la evolución la selecciona y la potencia a lo largo de las generaciones siempre que aporte algo positivo para esa especie. "Esas dos variaciones del FOXP2 fueron seleccionadas de forma natural porque permitían el lenguaje y, si te comunicas, tienes más probabilidades de sobrevivir", añade.

Pero los Homo sapiens no sólo han perdido la exclusividad del lenguaje, sino que quizás tengan que compartir esta facultad con otras especies humanas a parte de con los neandertales. "Lo más probable es que este gen ya se hubiera modificado en un antepasado común del neandertal y el sapiens, hace alrededor de 500.000 años", escriben los autores del estudio, mucho antes de lo que se creía hasta ahora.

Con estos nuevos datos, la historia de la comunicación oral da un giro, se alarga en el tiempo y se expande a otras especies. El lenguaje es más antiguo y más común de lo que se había establecido y ya no sirve como seña de identidad única de nuestra especie. Según Lalueza, "los que han utilizado la capacidad de hablar para definir al ser humano tendrán que buscar una nueva definición, el concepto que tenemos de nosotros mismos ha cambiado".

lunes, 15 de octubre de 2007

Nuevo radiotelescopio en busca de señales extraterrestres

Financiado por el cofundador de Microsoft, Paul Allen (AP)En el norte de California se encendió el interruptor de un enorme telescopio diseñado especialmente para buscar señales de vida extraterrestre. Financiado por el cofundador de Microsoft, Paul Allen, el sistema tendrá 350 antenas de seis metros y será uno de los más grandes del mundo.

Llamado formalmente Allen Telescope Array (ATA), el sistema será capaz de rastrear más de un millón de sistemas estelares con el fin de detectar señales generadas por seres inteligentes. Sus creadores esperan que el ATA les ayudará a localizar hacia el 2025 signos definitivos de vida extraterrestre.

El ATA es administrado por el Instituto de Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI, por sus siglas en inglés) y la Universidad californiana de Berkeley. "Para SETI, las capacidades técnicas de ATA aumentan exponencialmente nuestra capacidad para buscar señales inteligentes, y podrían llevar al descubrimiento de seres pensantes en otras partes del universo", dijo Seth Shostak, astrónomo de SETI.

El 11 de octubre, las primeras 42 antenas del sistema comenzaron a recolectar datos para analizar los posibles signos de vida extraterrestre y ayudar con radioastronomía convencional. Las primeras imágenes de prueba producidas por el sistema son mapas radiales de las galaxias de Andrómeda y del Triángulo.

El ATA es un sistema pionero por el novedoso diseño de las antenas que escanearán el cielo. Cada antena de 6 metros de largo está compuesta de un platillo producido en serie y de componentes listos para ser usados.

Cuando operen las 350 antenas, dicen sus creadores, se podrá recolectar información a una escala "sin precedente". El instrumento final podrá estudiar un área del cielo 17 veces más grande que el que alcanza el sistema que se encuentra en Nuevo México.

Se espera que ATA ayude a entender mejor fenómenos como las supernovas, los agujeros negros y los objetos astronómicos exóticos que han sido pronosticados, pero nunca observados. El sistema se encuentra en el observatorio de Hat Creek, California, situado unos 467 kilómetros al norte de San Francisco.

sábado, 13 de octubre de 2007

Los ecosistemas costeros se destruyen diez veces mas rápido que las selvas

Corales de las Antillas (Conservation Itnal)

Los oceanógrafos y biólogos marinos están empeñados en dar a conocer los graves daños que se están causando a los ecosistemas marinos costeros: su pérdida es entre cuatro y 10 veces más rápida que la que sufren los bosques tropicales, hasta ahora considerados los más agredidos por el hombre.

El dato procede del Tercer Debate sobre Biología de la Conservación realizado por la Estación de Investigación Costera del Faro de Ses Salines, en Mallorca, una institución del CSIC y del Instituto de Mediterráneo de Estudios Avanzados (Imedea), que reunió en la Fundación BBVA a media docena de investigadores marinos de varios continentes.

La presión sobre los ecosistemas costeros viene en gran medida motivada por el incremento acelerado de la población junto a las costas de todo el planeta. "Esto significa la transformación, cuando no la destrucción de manglares, marismas y dunas, y de las praderas submarinas y los corales", afirmó Carlos Duarte investigador del CSIC y coordinador de los debates. Entre la contaminación que proviene de los asentamientos humanos, más las grandes cantidades de nitrógeno que llegan procedentes de los cultivos intensivos, las praderas marinas y los arrecifes de coral se reducen año tras año: se estima que estos dos ecosistemas desaparecen entre un 5% y un 9% anual.

El nitrógeno de los fertilizantes agrícolas provoca en los ecosistemas marinos un proceso de eutrofización (pérdida de oxígeno), que causa una mortalidad masiva y un deterioro irreversible de los ecosistemas. A ello se le añaden otros tres impactos de origen humano: la urbanización costera, la sobrepesca y el cambio climático. La combinación de todos ellos es la causa por la que ayer los científicos lanzaran una alerta «para frenar la destrucción existente», según Iván Valiella, del Laboratorio Bioquímico de Massachusetts.

Los datos aportados por el informe afirman que el 54% de las praderas de posidonia y el 44% de los arrecifes de coral de todo el mundo han sido destruidos en las últimas décadas.

martes, 9 de octubre de 2007

Las Eras Glaciales y la distancia de la Tierra al Sol



Un análisis de núcleos de hielo antárticos muestra que los últimos cuatro grandes ciclos de edades del hielo empezaron cuando la distancia de la Tierra al Sol en su órbita anual se tornó lo bastante grande como para impedir la fusión veraniega del hielo glacial. La ausencia de estos derretimientos permitió aumentos del hielo a lo largo de períodos de tiempo que serían las eras glaciales.

El estudio ha sido dirigido por Kenji Kawamura, científico visitante en el Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego, con la colaboración de Jeff Severinghaus, un geocientífico del mismo instituto.

El hallazgo valida una teoría formalizada en los años cuarenta pero postulada inicialmente en el siglo XIX. El trabajo también ayuda a esclarecer el papel del dióxido de carbono en el calentamiento global y en los episodios de enfriamiento, del pasado y de hoy.

Éste es un hallazgo significativo ya que durante un siglo la pregunta de por qué hay edades de hielo no ha tenido respuestas convincentes.

Una premisa avanzada en los años cuarenta, conocida como la teoría de Milankovitch, denominada así por el apellido del geofísico serbio Milutin Milankovitch, proponía que las edades de hielo empiezan y terminan en conexión con los cambios en la insolación de verano, o exposición veraniega a los rayos del Sol, en las latitudes altas del Hemisferio Norte. Para probarlo, Kawamura usó muestras de núcleos de hielo polar tomados a gran profundidad bajo la superficie, bien lejos del Polo Norte, en las inmediaciones de una base japonesa del sur de la Antártida.

Los científicos que estudian el paleoclima, a menudo usan gases atrapados en los núcleos de hielo para reconstruir las condiciones climáticas de hace centenares de miles de años. Extraen tales núcleos mediante perforaciones a muchos centenares de metros de profundidad en las capas de hielo. Midiendo la proporción de oxígeno y nitrógeno en los núcleos, el equipo de Kawamura pudo mostrar que los núcleos de hielo registraron cuánta luz solar hubo en la Antártida en veranos que se remontan a 360.000 años atrás. El método empleado permitió a los investigadores usar cálculos astronómicos precisos para comparar la cronología de desarrollo de cambios climáticos con la intensidad de la radiación solar en cualquier punto del planeta.

Kawamura, anteriormente investigador postdoctoral en el Instituto Scripps, usó los datos de la proporción oxígeno-nitrógeno para crear una secuencia histórica del clima que fue usada para validar los cálculos que Milankovitch había creado décadas antes. El equipo halló una correlación entre los inicios y los finales de las eras glaciales, y las variaciones en la estación de mayor acercamiento de la Tierra al Sol. El momento más cercano, o perihelio, resulta ser en Junio, aproximadamente cada 23.000 años. Cuando la forma de la órbita terrestre no le permite acercarse tanto al Sol en ese mes, el verano relativamente frío en la Tierra conlleva la expansión de las capas de hielo en las superficies terrestres del Hemisferio Norte.

domingo, 7 de octubre de 2007

La creacion del primer cromosoma

Craig Venter - MANUEL ESCALERA. (El Pais)La posibilidad de crear una vida partiendo de elementos inertes está un paso más cerca. El científico estadounidense Craig Venter ha anunciado que su equipo ha conseguido sintetizar un cromosoma artificial. Los cromosomas son las macroestructuras que contienen los genes dentro del núcleo celular. El científico, uno de los padres del desciframiento del genoma humano, se propone probar si su supercomplejo funciona al meterlo en una bacteria.

Un gen es el libro de instrucciones para una función biológica, y un cromosoma es una cadena de ellos junto con todos los interruptores para activarlos o desactivarlos. Esto último es lo que el científico estadounidense Craig Venter, premio Príncipe de Asturias en 2006, afirma en una entrevista al periódico The Guardian que ha conseguido.

Para ello ha reconstruido los 381 genes de una bacteria llamada Mycoplasma genitalium. El resultado es una sucesión de 580.000 letras químicas (aaggctcgagtc...), que son las que codifican la información que hace que la bacteria se reproduzca o crezca. Venter todavía no ha probado si ese cromosoma funciona. Es el siguiente paso que quiere dar. De momento, según ha declarado, ha sustituido el cromosoma original de la bacteria por el suyo, y espera a que éste reproduzca las tareas del original. A este nuevo híbrido (parte natural, parte sintética) la ha bautizado como Mycoplasma laboratorium.

Ante el anuncio de Venter, ya hay quienes creen que se trata sólo de un alarde técnico -montar sin errores una enorme cadena-, como ha declarado el genetista católico italiano Angelo Vescovi. Venter, sin embargo, confía en que pueda tener usos más prácticos, como curación de enfermedades (si se sustituye un cromosoma con instrucciones erróneas por uno correcto).

lunes, 1 de octubre de 2007

Un cometa causa la extincion de grandes mamiferos hace 13.000 años

Foto: Allen West, UCSB

Nuevos resultados científicos sugieren que un gran cometa pudo haber explotado 12.900 años atrás sobre Norteamérica, lo cual explicaría misterios que los científicos han tratado de resolver sin éxito durante décadas, incluyendo un abrupto enfriamiento de gran parte del planeta y la extinción de grandes mamíferos.

El descubrimiento fue hecho por científicos de la Universidad de California en Santa Bárbara y sus colegas. Según James Kennett, un paleoceanógrafo de dicha universidad, el descubrimiento puede explicar algunas de las controversias geológicas más debatidas en las últimas décadas.

El período en cuestión fue un intervalo de enfriamiento abrupto que duró cerca de mil años y que ocurrió al comienzo de una etapa cálida interglacial. La evidencia del cambio de temperatura está registrada en sedimentos marinos y núcleos de hielo.

Según los científicos, el cometa debió tener unos cuatro kilómetros de diámetro antes de la fragmentación, y pudo haber explotado en la atmósfera, o fragmentos suyos impactar contra la Capa de Hielo de Laurentide en el nordeste de América del Norte.

El devastador impacto debió generar calor suficiente a su alrededor como para provocar incendios forestales por todo el continente, matando la vegetación que era el alimento de muchos de los más grandes mamíferos como los mamuts lanudos, lo que causó su extinción.

Como el pueblo de los Clovis de América del Norte cazaba los mamuts como una fuente principal de su comida, ellos también habrían sido afectados por el impacto. Eso explicaría la desaparición de su cultura.

El equipo científico visitó más de una docena de yacimientos arqueológicos en Norteamérica, en los cuales encontraron altas concentraciones de iridio, un elemento que es raro en la Tierra, y que se asocia casi exclusivamente con objetos extraterrestres como los cometas y meteoritos.

También encontraron microesférulas metálicas en los fragmentos del cometa; estas microesférulas contenían nanodiamantes. El cometa también portaba unas moléculas de carbono llamadas fullerenos, con gases atrapados dentro que mostraban un origen extraterrestre.

El equipo concluyó que el impacto del cometa probablemente desestabilizó una gran porción de la Capa de Hielo de Laurentide, causando que un considerable volumen de agua dulce fluyera hacia el Atlántico Norte y el Océano Ártico. Esto, a su vez, habría causado una ruptura importante de la circulación oceánica que transporta calor, contribuyendo ello a una atmósfera más fría y a la época de temperaturas más bajas que se prolongó durante unos mil años.

sábado, 29 de septiembre de 2007

La Antartida albergo vida incluso en eras glaciares

Imagen con microscopio electrónico de un Cryptopygus antacticus. (Foto: Pete Bucktrout)

La Antártida ha sido hogar de pequeñas criaturas y plantas durante decenas de millones de años, según un estudio dado a conocer el jueves que refuta teorías sobre que las sucesivas eras glaciares eliminaron la vida del inhóspito continente.

"Debe haber existido algo de tierra libre de hielo en el continente Antártico" incluso durante lo más intenso de las eras glaciares, según Dominic Hodgson, del Britsh Antarctic Survey, refiriéndose a la nueva evidencia biológica y fósil.

Acaros del tamaño de la cabeza de un alfiler, gusanos y plantas como líquenes evolucionaron en el continente durante millones de años, en lugar de llegar después de que el clima se volvió más cálido, como muchos creen.

"La Antártida anteriormente había sido vista como un lugar baldío, sólo con focas y pingüinos" que pueden ir a otro sitio cuando el hielo cambia, señaló Hodgson sobre el informe en la revista Science. "Cualquier otra cosa ha sido vista como una colonia temporal," afirmó. Sólo cerca de un 0,3 por ciento de la Antártida está libre de hielo, incluso durante lo que es un período cálido desde la última era glaciar de hace unos 20.000 años.

Científicos habían asumido anteriormente que una gruesa capa de hielo cubrió toda la tierra durante las eras glaciares, cuando el hielo se extendía hasta 2.000 kilómetros sobre el océano en el sur, y mató a las criaturas y plantas que dependían del suelo. "Estos datos sugieren que la capa de hielo es mucho más compleja y que hubo zonas que permanecieron libres de hielo".

El estudio indica que algunas criaturas pequeñas habían evolucionado aisladas en la Antártida desde que el gigantesco continente conocido como Gondwana se separó hace 40 ó 60 millones de años. Eso habría generado formas de vida minúsculas tan exóticas en cierto sentido, como los kanguros en Australia o las tortugas gigantes de las Islas Galápagos.

El calentamiento global, que muchos atribuyen a los niveles de dióxido de carbón producidos por los combustibles fósiles, podría amenazar las especies nativas del continente Antártico. "Algunas especies nuevas están llegando," dijo Hodgson, apuntando a pastos y cangrejos marinos de Sudamérica.

Otro estudio separado de Science señala que los altos niveles de dióxido de carbono no fueron la causa del calentamiento al final de la última era glaciar, sugieren lazos más complejos que los que se pensaban entre el cambio climático y los gases de efecto invernadero.

Hace unos 19.000 años, las temperaturas del fondo del mar se calentaron unos 1.300 años antes que la superficie tropical del océano y antes del aumento del nivel de dióxido de carbono en la atmósfera, sostiene el estudio.

"Ha habido esta continua referencia a la relación entre el dióxido de carbono y el cambio climático como se refleja en el los registros del estudio de hielo ancestral," dijo Lowell Stott de University of Southern California.

"Ya no puedes afirmar que sólo el dióxido de carbono causó el fin de las eras glaciares," comentó. "No quiero que nadie piense que esto significa que el dióxido de carbono no afecta el clima, lo hace, pero el punto importante es que el CO2 no es el inicio ni el fin del cambio climático".

jueves, 27 de septiembre de 2007

Descubiertas once nuevas especies en selvas de Vietnam

Una aspidistra nicolai, negra. (Foto: WWF)Científicos del Fondo Mundial de la Vida Animal (WWF) han anunciado que han descubierto 11 nuevas especies de plantas y animales en regiones remotas de las selvas de Vietnam. En un comunicado difundido en Washington, han señalado que el descubrimiento subraya la importancia de los esfuerzos de conservación que se realizan en las selvas de esa zona del país.

En la región, llamada 'Corredor Verde', en la Cadena de Montañas Annamitas, los científicos encontraron una serpiente, cinco tipos de orquídeas y dos mariposas, así como otras tres plantas que son totalmente nuevas. El comunicado ha señalado que otras especies vegetales todavía están bajo estudio, pero también parecen ser nuevas.

Chris Dickinson, director del estudio en WWF, ha señalado que, en el decenio de 1990 y en esas mismas selvas, se descubrieron otras especies de grandes mamíferos, "por lo que estos últimos hallazgos podrían ser sólo la punta del iceberg", ha augurado. Según expertos, las selvas de la región se mantuvieron sin perturbaciones humanas durante miles de años y, por ello, constituyen un hábitat único para muchas especies.

La nueva especie de serpiente, con una mancha blanca y amarilla que recorre todo su cuerpo, vive principalmente junto a los arroyos y se alimenta de ranas y otros animales pequeños. Puede medir casi un metro de largo. Las tres orquídeas carecen totalmente de hojas, de clorofila o pigmentación verde.

Según expertos de WWF todas las nuevas especies corren el peligro de extinción debido a la tala ilegal, la caza, y la extracción sin control de recursos naturales. "La zona es extremadamente importante para la conservación y la provincia (de Thua Thien Hue) desea proteger las selvas y los servicios medioambientales, y contribuir en su desarrollo sostenible", ha manifestado Hoang Ngoc Khanh, director del Departamento de Protección Forestal de la provincia.

viernes, 21 de septiembre de 2007

El Alzheimer triplicara su incidencia en los proximos 50 años

El Alzheimer triplicará su incidencia en los próximos 50 años

El número de enfermos de Alzehimer se triplicará en todo el mundo dentro de 50 años, según señala un recientemente estudio estadounidense, del que se hace eco en un comunicado la Sociedad Española de Neurología (SEN) en el Día Mundial del Alzheimer.

Actualmente, el Alzheimer afecta en España a aproximadamente 800.000 personas, -"se calcula que padece esta dolencia el 25 por ciento de los mayores de 65 años" señalan desde la asociación-, es la causa más frecuente de demencia en Europa y, quizá, la enfermedad neurodegenerativa más conocida en todo el mundo.

Además, se estima que "en un futuro la cifra aumentará", sobre todo, según el coordinador del grupo de Estudio de Conducta y Demencias del SEN, el doctor José Luis Molinuelo, "si atendemos al envejecimiento progresivo de nuestra población estas cifras sufrirán un fuerte incremento en los próximos años".

Por otra parte, aunque "los criterios clínicos aceptados internacionalmente permiten realizar un diagnóstico en la fase leve de la enfermedad", cuando el paciente presenta signos incipientes de demencia, la asociación señala que "es muy importante realizar el diagnóstico más precozmente", motivo por el que se están desarrollando marcadores que permitan predecir aquellos pacientes con problemas de memoria que van a progresar a una demencia.

En este sentido, Molinuevo señala que "idealmente una terapia destinada a modificar el curso de la enfermedad debería aplicarse antes del desarrollo de la demencia cuando los síntomas son todavía leves", ya que los cambios degenerativos se inician años antes de la aparición de los primeros síntomas.

Además, la detección temprana es importante, según la responsable de Relaciones con Asociaciones de Enfermos de la SEN, la doctora Dolores Martinez, porque "permite instaurar medidas terapéuticas que son más "eficaces en los estadios iniciales de la enfermedad" y evitará "el problema sociosanitario" que puede llegar a ser de "importante magnitud" teniendo en cuenta el envejecimiento de la población.

En la actualidad, no existe ningún fármaco capaz de detener o disminuir la progresión de la enfermedad, sin embargo "existen novedosas estrategias terapéuticas actualmente en desarrollo que podrían comportar un cambio en las estrategias de tratamiento futuras", afirma Molinuevo en referencia a terapias no farmacológicas como son la logopedia, fisioterapia, terapia ocupacional y estimulación cognitiva.

En estos momentos, el tratamiento del Alzheimer es "multidisciplinar" lo que significa trabajar sobre aspectos psicológicos del cuidador y aspectos biológicos asociados al proceso neurodegenerativo.

La enfermedad, que se caracteriza por el deterioro, adquirido y persistente, de la función cognitiva, afecta en gran medida al lenguaje, a la capacidad para idear y realizar movimientos coordinados para llevar a cabo un acto voluntario o al reconocimiento de lo que se percibe a través de los sentidos.

Todos estos síntomas afectan de manera progresiva a las actividades cotidianas de los pacientes: las relaciones sociales y laborales, el manejo de objetos y las tareas de la vida diaria como la higiene, vestirse o la alimentación.

domingo, 16 de septiembre de 2007

El cambio climatico abre una nueva ruta maritima en el Artico

Nueva ruta marítima en el Artico. Foto ESA

El paso del noroeste está abierto, libre de hielo por primera vez. El cambio climático, especialmente agudo en el Ártico, ha abierto esta nueva ruta marítima entre Europa y Asia a través de Groenlandia y Canadá, según afirma la Agencia Espacial Europea (ESA), cuyos satélites miden el hielo casi a diario. En teoría, un barco podría zarpar mañana desde Vigo y llegar a Japón sin pasar por el Canal de Panamá. En la práctica, los icebergs siguen desaconsejando la travesía. En unas semanas, cuando acabe el deshielo, el paso volverá a cerrarse, pero este hito -y otros más que vendrán- explica por qué Rusia, Canadá, Estados Unidos y Noruega han emprendido una carrera más que diplomática por controlar el Ártico.

Desde que en 1985 el rompehielos estadounidense Polar sea cruzó el paso del noroeste no dejan de mirar al norte. Canadá se ha enfrentado a EE UU porque considera que el estrecho son sus aguas territoriales, ya que cruza entre centenares de pequeñas islas canadienses. El pasado 10 de agosto, el primer ministro canadiense, Stephen Harper, anunció que "reforzará la soberanía canadiense sobre el Ártico" construyendo una base militar en pleno paso del noroeste.

La base se instalará en Resolute Bay. Ayer, Ralph Alexander, asistente del alcalde, de Resolute, explicaba por teléfono la situación: "Desde mi ventana veo el Ártico y siempre, incluso en verano, veía algo de hielo. Cada vez veo menos, pero este año no hay nada, sólo agua, y eso sí que es anormal". Los pocos habitantes del Ártico no son escépticos sobre el calentamiento. En Groenlandia, los cazadores han comenzado a matar a los perros que tiran de sus trineos en invierno. La temporada es demasiado corta y no son rentables.

El deshielo no sólo abrirá nuevas rutas sino que permitirá abrir enormes yacimientos de gas y petróleo. Un ejemplo es la gigantesca bolsa de gas de Stockman, en el ártico ruso. Según la empresa rusa Gazprom, alberga tanto gas como el que consumiría la UE durante siete años. Eso explica en parte la prepotencia de la política energética de Putin y que el pasado agosto oficiase con una bandera submarina la conquista del Polo.

La ESA ha juntado las imágenes de satélite de los últimos días y recreado la situación de las rutas: el paso del noroeste aparece por primera vez "completamente navegable"; no así el del noreste. Ni siquiera en el anterior mínimo de hielo, en verano de 2005, el paso quedó completamente abierto. Entonces, el rompehielos sueco Oden tuvo problemas para cruzar el paso. El paso del noroeste está abierto pero faltan años para que desaparezca la amenaza de los icebergs. Lief Toudal Pedersen, del instituto espacial danés, explica en un comunicado de la ESA que "el paso puede abrirse a la navegación antes de lo esperado".

El deshielo se ha acelerado enormemente. En el anterior mínimo histórico, el 20 de septiembre de 2005, el hielo marino cubría 5,32 millones de kilómetros cuadrados (una superficie como 10 veces España), según los satélites de la NASA que desde hace 30 años siguen el Ártico. El pasado 10 de septiembre, la superficie helada era de 4,24 millones de kilómetros cuadrados, cuando aún quedan 10 días de deshielo. Es decir, la extensión helada es actualmente 800.000 kilómetros cuadrados menor que el anterior mínimo (ha perdido 1,5 veces España) y un casi un 50% menor que la media entre 1979 y 2000. Casi cada año, los científicos tienen que rehacer sus previsiones porque el ritmo de deshielo las supera.

sábado, 15 de septiembre de 2007

La extincion es para siempre

Especies Marinas AmenazadasDentro de los grandes retos que enfrentamos actualmente los seres humanos está sin duda la necesidad de disminuir la velocidad con la que se están extinguiendo especies de nuestro planeta: Se calcula que alrededor de 30 mil plantas, insectos, hongos y animales desaparecen del concierto maravilloso de la vida cada año.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, UICN, publicó recientemente que las plantas y animales en peligro desaparecen más rápido que nunca y que los esfuerzos de los conservacionistas no han sido suficientes para contener la marea de extinciones que estamos viendo hoy en día. En la cuidad de Gland, Suiza, la UICN publicó su Lista Roja 2007 de especies amenazadas en donde clasifica a los grandes simios (gorilas, orangutanes y chimpancés), delfines, zopilotes, corales y chabacanos silvestres expuestos a mucho mayor peligro que antes. La UICN, a través de su comisión de supervivencia de especies, ha estado evaluando por más de cuatro décadas el estado de conservación de las especies en una escala global para resaltar aquellas amenazadas con extinción, y así promover su conservación.

La evaluación de la UICN demuestra que hay 188 más especies amenazadas con la extinción este año que lo que había en el mismo periodo del año pasado. Una de cada cuatro especies de mamíferos, una de cada ocho especies de aves, una tercera parte de todos los anfibios y el 70 por ciento de las plantas registradas en el mundo están en peligro de extinción en el momento actual, según la lista roja de UICN.

Julia Marton-Lefèvre, directora general de la UICN, expresó: “La lista roja de este año demuestra que esfuerzos invaluables para proteger a las especies no son suficientes. La velocidad de pérdida de biodiversidad está aumentando y necesitamos actuar decisivamente y detener esta crisis global de extinción. Esto lo podemos lograr, con un esfuerzo concertado de todos los niveles de la sociedad”.

Una reevaluación de los parientes más cercanos del ser humano, los grandes simios, ha revelado una película triste. El gorila occidental se ha movido de amenazada a críticamente amenazada, después del descubrimiento de que la sub-especie principal, el gorila de las Tierras Bajas Occidentales, ha sido diezmado salvajemente por el tráfico de carne de animales exóticos y el virus del Ébola. Su población se ha visto reducida por más del 60 por ciento a lo largo de los últimos 20 años.

El orangután de Sumatra, pongo abelii, permanece desde hace años en la categoría de críticamente amenazado, y el orangután de Borneo, pongo pygmaeus, ha ingresado a la lista roja en la categoría de amenazados. Ambos están desapareciendo por la pérdida de hábitat derivados de la tala ilegal y de los cortes de árboles de selva para plantar palmeras de aceite. En Borneo el área plantada con palmeras de aceite se incrementó en 10 veces entre 1984 y 2003, dejando apenas 86 mil kilómetros cuadrados de hábitat disponibles para los orangutanes hoy en día. Los osos polares por otro lado han visto disminuido su hábitat en el 30 por ciento del área debido al derretimiento del hielo ártico.

La lista roja de la UICN del 2007 ahora contiene los datos de 41.515 especies. Esta lista los clasifica de acuerdo a su riesgo de extinción. La UICN dice que 16.306 de las especies enlistadas están amenazadas con la extinción, 190 más que el año pasado. El número total de especies ya extintas alcanzó el año pasado el número de 785.

“Nuestra propia vida está ligada a la biodiversidad y finalmente su protección es esencial para nuestra propia supervivencia”, dijo Jean Smart, quien encabeza el programa de especies de la UICN. La biodiversidad se puede representar como un enorme tapiz colgado verticalmente en la ventana de un gran palacio. Cada especie es un pequeño nudo que se enlaza uno con el otro entre sí para dar como resultado un tapiz de colorido e imágenes maravillosas. Cada vez que hacemos desaparecer una especie por nuestra ignorancia, le hacemos un agujero al gran tapiz de la vida. Al ir llenando de pequeños agujeros este tapiz, le hacemos un agujero a la vida. Poco a poco ese tapiz colgante se va deformando por los pequeños espacios faltantes. Llega el momento, en donde un solo agujerito hace que se rasgue súbitamente todo el lienzo.

Citando al maravilloso matrimonio de biólogos Anne y Paul Ehrlich: “En su inmadurez, el ser humano adulto, como los niños, piensa que sus acciones no tienen consecuencias y que siempre se podrán olvidar las faltas. Sin embargo, la extinción es para siempre”.

jueves, 13 de septiembre de 2007

Los neandertales no desaparecieron por un cambio climatico

Esqueletos de homo neandertal y sapiens (Foto: EFE)

Se desconoce la causa que llevó a los neandertales a la extinción. Pero, al menos, se sabe porqué no desaparecieron: por un cambio climático. Y es que no hay coincidencia temporal entre episodios de esta naturaleza y la extinción. Ésta es la principal conclusión de un artículo que publica 'Nature', y en el que participa una geóloga española.

El misterio sobre la extinción de los neandertales está estrechamente relacionado con los problemas técnicos de su datación. El profesor Chronis Tzedakis, un paleoecologista de la Universidad de Leeds, y director del equipo de investigación, lo explica de este modo: "Hasta ahora, había tres limitaciones para la comprensión del papel del clima en la extinción de los neandertales: incertidumbre sobre el momento exacto de su desaparición, en la conversión de las fechas proporcionadas por el radiocarbono al calendario actual, y en los antiguos registros climáticos". La principal aportación del estudio con respecto a otros es que se ha aplicado un procedimiento de datación mucho más preciso. Este método sigue empleando el conocido carbono 14; pero obtiene mejores resultados. Al precisar mejor las fechas en las que existían los neandertales se comprueba que su extinción no coincidió con episodios climáticos extremos.

Muchos investigadores creían que los neandertales desaparecieron hace 32.000 años. Pero recientemente se hallaron restos en la gruta Gorham de Gibraltar, lo que retrasaba su extinción hasta los 28.000 o 24.000 años. Precisamente esos hallazgos parecían sostener la hipótesis "climática" de la desaparición de estos homínidos.

Pero la nueva datación resta crédito a esta teoría. Isabel Cacho, la investigadora española del equipo, señala que "hemos considerado los tres momentos de extinción como tres posibilidades, con tres escenarios climáticos diferentes". Y, según afirma, se ha comprobado que en ninguno de ellos se dieron condiciones climáticas extremas. Apenas hubo variabilidad climática hace 28.000 años o 32.000 años.

Tampoco hubo un frío extremo en el Mediterráneo hace 24.000 años, si bien el clima del Norte de Europa debió ser mucho más duro. Esto pudo haber provocado migraciones hacia el sur, lo que habría podido causar la extinción de los neandertales. Pero no por su inadaptación al frío, sino por la mera competitividad con los sapiens.

martes, 11 de septiembre de 2007

Digerir el almidon pudo condicionar la evolucion humana

Chimpancés

Un grupo de investigadores ha medido la presencia de copias de un determinado gen, responsable de la producción de una enzima relacionada con la digestión del almidón, en distintos grupos de primates y seres humanos. La principal conclusión es que el tipo de dieta está relacionada con el número de copias de ese gen. Los resultados aparecen en un artículo publicado en 'Nature Genetics'.

Durante la mayor parte del día un gorila no hace otra cosa más que comer. En cambio, los seres humanos tenemos una dieta más amplia; en gran medida constituida por vegetales, pero de gran contenido calórico. Esto nos proporciona muchas ventajas sobre otros primates. Una de ellas, tiempo. No tenemos que dedicar tantas horas a la recogida, masticación y penosa digestión de alimentos abundantes aunque poco calóricos. A los humanos nos basta con tomar un poco de arroz, trigo, maíz o patatas.

Esto es debido a que en la saliva (y también en el páncreas) generamos una enzima denominada amilasa, que reduce el almidón de los alimentos a azúcar. La generación de esta enzima está directamente relacionada con la presencia de un gen, el AMY1. Cuantas más copias de este gen dispongamos más fácil nos resultará la producción de amilasa. En comparación, los chimpancés tienen tres veces menos copias de ese gen que nosotros; y, por tanto, una producción de amilasa muy inferior.

En opinión de los científicos responsables de la investigación, "ese mayor número de copias de AMY1 fue probablemente ganado en la evolución humana, más que perdido por los chimpancés". Nate Dominy, antropólogo de la Universidad de California en Santa Cruz, y uno de los investigadores responsables del estudio, cree que el cambio en la dieta pudo haber favorecido el crecimiento del cerebro de los homínidos que tuvo lugar hace dos millones de años.

lunes, 10 de septiembre de 2007

Cada dia se suicidan 3.000 personas en el mundo

Logo de la OMS

La Organización Mundial de la Salud (OMS) celebra hoy el 'Día Mundial de Prevención del Suicidio' llevando a cabo una labor de concienciación social en la que advierte de que el suicidio es un problema que afecta a gente de todas las edades y que, dependiendo de ésta, se debe de tratar de una manera u otra. Cada día se suicidan 3.000 personas en todo el mundo.

El 'Día Mundial de la Prevención del Suicidio' fue concebido para intentar minimizar este problema "en la medida de lo posible" mediante acciones que aseguren que la gente que sufra enfermedades mentales reciba un tratamiento adecuado, al tiempo que dificulte el acceso de los suicidas potenciales a los posibles métodos para quitarse la vida

Este problema social está alcanzando cotas "extremadamente altas" ya que todos los días se suicidan cerca de 3.000 personas en el mundo. Además, por cada suicido cometido con éxito, se llevan a cabo otros 20 que no fructifican pero que terminan con graves lesiones, como hospitalizaciones y graves secuelas emocionales, tanto para el suicida como para la familia y amigos de éste.

El suicidio está siendo considerado cada vez más como uno de los mayores problemas de salud pública a nivel mundial, pese al "tabú" existente en algunas sociedades. La cantidad de suicidios cometidos en todo el mundo se ha incrementado en un 60 por ciento en los últimos 50 años, especialmente en los países en vías de desarrollo. De hecho, el suicidio es una de las tres principales causas de muerte entre los individuos de entre 15 y 34 años, aunque la mayoría de los casos se dan en personas de más de 60 años.

Según estos datos, la OMS está trabajando con los gobiernos de todo el mundo y otras organizaciones como la Asociación Internacional por la Prevención del Suicidio para tratar de que se vea el suicidio como un "tabú social o una salida aceptable ante una crisis personal". Asimismo, lidera un compromiso internacional para que los gobiernos lleven a cabo medidas para prevenir el suicidio, como la creación de centros especializados en tratar este problema.

Según afirma esta entidad, "si los gobiernos empiezan a tomar iniciativas para atajar este problema, se dará un gran paso; si se crean redes y alianzas que acerquen a los gobiernos y organizaciones para desarrollar nuevas respuestas a este problema, finalmente se comprobará que el suicidio es un gran problema de salud pública que se puede prevenir a largo plazo".

domingo, 9 de septiembre de 2007

Una lluvia de meteoritos pudo causar el fin de los dinosaurios

Reconstrucción del meteorito que arrasó la Tierra (Nature)

El meteorito que provocó la extinción de los dinosaurios no fue un hecho casual y aislado, sino tan sólo una de las consecuencias de una inmensa lluvia de asteroides que asoló durante millones de años buena parte del Sistema Solar. Marte y Venus y nuestra propia Luna también muestran aún las cicatrices de esta catástrofe interplanetaria, pero sólo en la Tierra había vida que arrasar.

El origen de este bombardeo de meteoritos se encuentra, casi con toda seguridad, en una colisión que tuvo lugar hace 160 millones de años en la parte interna del cinturón de asteroides que se encuentra ente Marte y Júpiter. El choque enfrentó a grandes velocidades a un objeto de 60 kilómetros de diámetro con otro de 170 kilómetros de diámetro, lo que provocó que éste último se rompiera en mil pedazos y bañara con sus restos a los planetas rocosos, incluido el nuestro.

Así lo muestran los estudios que acaban de realizar el experto en asteroides William Bottke, del Instituto de Investigación Southwest de Boulder, en Estados Unidos, y sus colaboradores. La colisión entre estos dos objetos habría generado la actual familia de asteroides de Baptistina, a partir de la cual los científicos han podido retroceder en el tiempo hasta llegar al momento en que, según sus modelos informáticos, se produjo el gran choque.

Los incontables fragmentos que quedaron flotando en el espacio habrían sido los causantes de que el número de partículas y meteoros que han llegado a nuestro planeta se haya duplicado desde aquel tiempo. Entre estos visitantes cósmicos, sin duda el más famoso es el enorme pedrusco que borró del mapa a los dinosaurios y otras muchas especies hace unos 65 millones de años, en el límite entre el Cretácico y Terciario. Hay más de un 90% de probabilidades, de acuerdo con el trabajo de Bottke y su equipo, de que así ocurriera, tal y como publica la revista 'Nature'.

"Es un pensamiento emocionante que la colisión de Baptisina hace 160 millones de años también sellara el destino de los dinosaurios del Cretácico tardío, mucho antes de que la mayoría de ellos ni siquiera hubieran evolucionado", indican los geólogos Philippe Claeys y Steven Goderis, de la Universidad de Vrije, en Bruselas. Además, la misma lluvia de meteoros habría sido la causante del gran cráter lunar de Tycho, que data de hace 109 millones de años y fue producido por un objeto de unos cuatro kilómetros de diámetro.

También serían producto de la colisión un tercio de los cientos de objetos que orbitan en las inmediaciones de nuestro planeta. El más conocido -y temido- de ellos es Apophis, que tiene un tamaño de 250 metros y del que se calcula que existe una pequeña posibilidad de que choque con nuestro mundo en 2036.

sábado, 8 de septiembre de 2007

La primera estacion polar que no emite dioxido de carbono

La primera estación polar que no emite dióxido de carbono

Se ha presentado ante los medios de comunicación la primera estación científica que usará energías renovables y no emitirá CO2. Se la ha bautizado como estación 'Princesa Elisabeth', y será instalada en la Antártida en unos meses. Al acto acudieron científicos, autoridades y el príncipe Felipe de Bélgica.

La estación está diseñada para soportar las temperaturas extremas de la Antártida, así como las fuertes rachas de viento. Según el explorador polar belga Alain Hubert, uno de los responsables del proyecto, el recinto podría ser ubicado en cualquier lugar de la superficie terrestre, por muy hostil que fuera el entorno.

Para su presentación la base ha sido instalada en un enorme pabellón de Bruselas, donde el público podrá visitarla hasta el próximo domingo. Después será desmantelada y transportada hasta el polo en 80 contenedores. Se instalará en Nunatak Utsteinen, a 71 grados de latitud Sur y 23 grados de longitud Este, durante enero y febrero del próximo año. No obstante, aún pasará otro año hasta que esté plenamente operativa.

Según Johan Berte, coordinador del proyecto, la 'Princesa Elisabeth' es la primera estación polar que emplea energías renovables como sistema básico, y no sólo complementario de otros. El sol y el viento aportarán cerca del 95% de la energía del complejo. Además, se utilizará un mecanismo pasivo de calefacción y cogeneración que reciclará el calor generado. Obviamente, la estación cuenta con un buen aislante térmico en las paredes. La temperatura en el interior será de 18 a 20 grados.

El agua procederá de la nieve del entorno, que será recogida y fundida. Una vez usada se reciclará mediante un biorreactor (que descompondrá los residuos) y un sistema de filtros y de tratamiento.

En principio, está previsto que la base sólo esté habitada durante el verano austral (de noviembre a marzo), si bien los sistemas de estudio que incluye podrán permanecer operativos todo el año. Albergará a no más de 20 personas.

La mayor parte de los proyectos que se desarrollen en la estación estarán relacionados con el cambio climático, pues la presencia de burbujas de aire y partículas de polvo encerradas en el hielo desde hace millones de años constituye uno de los mejores archivos climáticos existentes.

Esta es la primera estación que construye Bélgica desde hace 40 años. Ha requerido una inversión de 12 millones de euros, procedentes casi exclusivamente de la iniciativa privada.

viernes, 7 de septiembre de 2007

La inteligencia humana no esta relacionada con el tamaño del cerebro

Chimpancés

Un hombre saca un trozo de comida de un tubo ante los ojos de un orangután. Después, vuelve a colocar el alimento dentro del recipiente y se lo entrega al animal. El orangután no puede abrirlo. El hombre repite la operación -abrir el tubo, sacar la comida- pero esta vez frente a un niño de dos años y medio. El niño lo observa. Enfrentado a la misma prueba que el mono, el crío consigue hacerse con los víveres. ¿Por qué él puede y el simio no? Un estudio que publica Science, en el que han participado dos científicos españoles, aporta claves sobre las distintas formas de pensar de humanos y monos.

Los científicos, hasta ahora, se han debatido entre dos teorías para explicar la mayor inteligencia del hombre respecto al simio. La primera, llamada hipótesis de la inteligencia general, viene a decir que esta diferencia se debe únicamente a que el cerebro de los humanos es más grande. La segunda, la hipótesis de la inteligencia cultural, sostiene que obedece a que los hombres tienen la capacidad de interpretar intenciones e imitar a otros para resolver problemas. El trabajo publicado en Science, realizado con 106 chimpancés, 32 orangutanes y 105 niños de dos años y medio de edad, se entronca en esta teoría.

"Nunca se había hecho un trabajo tan completo sobre esta cuestión, pero tampoco es habitual que una publicación como Science publique tu investigación", dice María Victoria Hernández Lloreda, de la Universidad Complutense. El equipo en el que, además de otros científicos, participaban Hernández Lloreda y el catalán Josep Call, ha llevado a cabo una investigación durante cuatro años en la que las pruebas se dividieron entre tests relativos al mundo físico -utilización de herramientas o sumas y restas- y tests acerca de la comprensión del mundo social. Esta categoría engloba tareas en las que interviene la imitación de ejemplos anteriores, la comunicación no verbal o la interpretación de las intenciones de otros.

A pesar de que en el primer apartado los resultados de los humanos y de los monos estudiados fueron parejos -e incluso en algunos tests los simios lo hicieron mejor-, en el segundo no hubo color: los niños respondieron correctamente el 74% de las pruebas, mientras que los monos, apenas acertaron el 33%. "Si los niños simplemente tuvieran más inteligencia general que los simios -concluye Hernández Lloreda- se habrían encontrado diferencias en todas las tareas". Pero no fue así.

sábado, 25 de agosto de 2007

Los astrocitos aumentan la eficacia de la comunicacion entre neuronas

Alfonso Araque y Gertrudis Perea, los autores del estudio. (Foto: Instituto Cajal)

Los investigadores Alfonso Araque y Gertrudis Perea, del Instituto Cajal del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en Madrid, han descubierto un nuevo modelo de transmisión y almacenamiento de información en el cerebro en el que las neuronas no son las únicas células que participan. Según los investigadores, que publican su trabajo en «Science», los astrocitos, las células cerebrales que constituyen el pegamento que mantiene unido el sistema nervioso, desempeñan un papel clave en la transferencia y almacenamiento de información sináptica.

El cerebro está formado por dos grandes tipos de células: neuronas y astrocitos, unas células gliales con forma de estrella que superan ampliamente en número a las neuronas. Las neuronas elaboran y transmiten la información en el cerebro en lugares denominados sinapsis, donde se liberan mensajeros químicos, denominados neurotransmisores, que estimulan receptores específicos. El trabajo de los astrocitos es dar apoyo y proteger a las neuronas, pero no intervienen en el procesamiento y transmisión de información durante la actividad nerviosa.

Según explicó Alfonso Araque, «este trabajo demuestra que los astrocitos, un tipo de célula que durante más de un siglo se pensó que sólo desempeñaba una función pasiva de soporte neuronal, están directamente involucrados en la transmisión y almacenamiento de información en el sistema nervioso».

Gertrudis Perea y Alfonso Araque examinaron astrocitos al nivel de la sinapsis simple y observaron que los astrocitos de una región cerebral denominada hipocampo, implicada en los procesos de memoria y aprendizaje, liberan el neurotransmisor glutamato y aumentan la eficacia de la transmisión nerviosa entre neuronas. Según los investigadores, esto muestra que los astrocitos participan en el almacenamiento y transmisión de información cerebral.

Para sus experimentos los españoles han utilizado técnicas experimentales de electrofisiología y biología celular que les han permitido estimular una única sinapsis, registrar su actividad desde la neurona postsináptica y registrar y estimular selectivamente un único astrocito adyacente a esa sinapsis.

Astrocito tratado con la sonda fluorescente. (Foto: Instituto Cajal)La dificultad de este tipo de investigaciones se debía a la ausencia de métodos que evitaran que, junto al astrocito, también se activaran las neuronas. Para evitar este problema metodológico los investigadores han utilizado una nueva técnica denominada «Calcium uncaging», que consiste en llenar con una sustancia un único astrocito a través de un microelectrodo.

Al ser expuesta a la luz, la sustancia provoca un aumento de calcio sólo en el astrocito que sirve como señal intracelular desencadenante de la liberación del glutamato. El glutamato liberado activa receptores en la membrana presináptica aumentando la posibilidad de liberación de neurotransmisor de la neurona presináptica y, con ello, se permite una mayor eficacia en la transferencia de información.

Además, los investigadores señalan que la interacción entre astrocito y neurona postsináptica representa un nuevo mecanismo celular implicado en los procesos de memoria y aprendizaje. Esto se debe a que si el aumento de calcio en el astrocito coincide con la estimulación de la neurona postsináptica, el aumento de la eficacia sináptica se convierte en persistente, dando lugar a procesos de plasticidad sináptica de larga duración.

«Estos resultados suponen un nuevo modelo de almacenamiento de información en el cerebro que expande el clásico "modelo Hebbiano", basado en la actividad concurrente de las neuronas pre y postsinápticas. Este nuevo modelo incorpora a los astrocitos como una nueva fuente celular de señalización y revela que la coincidencia temporal de la actividad del astrocito y la neurona postsináptica provoca cambios plásticos duraderos de la eficacia sináptica», explica Araque.

Los astrocitos, muy abundantes en el cerebro, se conocen desde 1846, al igual que las neuronas, cuando ya fueron reconocidas como los elementos responsables del funcionamiento cerebral en la elaboración y transmisión de información.

jueves, 23 de agosto de 2007

Fosiles de un simio que retrasa la separacion entre humanos y gorilas

Dientes del pregorila junto a la dentadura de una gorila actual (Foto: AFP)

El descubrimiento, en Etiopía, de los fósiles de un primate que vivió hace entre 10 y 10,5 millones de años, ha revelado que la división entre la rama evolutiva de los seres humanos y la de los gorilas es muy anterior a lo que se pensaba y a lo que han señalado los estudios moleculares del ADN de ambas especies.

Un equipo de paleontólogos de la Universidad de Tokio y el Ministerio de Cultura etíope ha hallado, en el último año, un canino y nueve muelas de una especie desconocida de simio prehistórico al que han bautizado con el nombre de Chororapithecus abyssinicus, por el nombre del yacimiento Chorora, en la región de Afar, donde se localizó.

Por las fechas en las que se han datado los dientes, podría ser el primate más antiguo encontrado hasta ahora que está relacionado con los grandes simios africanos. Los investigadores creen que las piezas corresponden al menos a seis ejemplares de esta desconocida especie, que es muy similar a los gorilas actuales. Es más, se cree que podría ser un antepasado de esta especie, hoy en peligro de extinción en el centro de África.

El japonés Gen Suwa, que ha dirigido la investigación, publicada en Nature, destaca en un comunicado que estos restos echan por tierra la hipótesis de que los primeros primates aparecieron en Eurasia. También retrasan de ocho a más de 13 millones de años el momento de la separación de la rama que llevó al Homo sapiens y la de los gorilas. "De hecho, si el linaje del orangután estuvo presente en África antes de la primera migración hacia Eurasia de primates, entonces la fractura con esta otra especie se produjo hace 20 millones de años", argumenta Suwa. Posteriormente, hace seis millones de años, nos separamos del chimpancé.

"Cuando en marzo vi el primer molar, fue una gran sorpresa. Esperaba ver un antepasado de un pequeño homínido, pero fue feliz tener delante este proto-gorila", señala el etíope Yonas Beyene.

Los dientes muestran que la dieta de estos primates se componía de alimentos fibrosos, como los de gorilas a los que tanto se parecen. El entorno en el que vivían, hoy semi-desértico, eran valles boscosos con ríos que fluían hacia un lago.

sábado, 18 de agosto de 2007

Una proteina de 450 m.a. desvela los pasos de la evolucion

Una proteína de 450 millones de años desvela los pasos de la evoluciónCientíficos de la Universidad de Oregón y de Carolina del Norte (Estados Unidos) han recreado, por primera vez, la estructura atómica de una proteína de hace 450 millones de años. Cada uno de los 2.000 átomos de esta proteína se ha localizado en un mapa detallado.

El trabajo ha permitido conocer cómo la evolución ha modelado en millones de años esta maquinaria molecular a nivel atómico, hasta alcanzar la versión actual. Algunos de estos cambios en las funciones de los genes hoy son cruciales para nuestro organismo, escriben en la revista «Science».

Entender en detalle cómo las proteínas -los caballos de carga de cada célula- han evolucionado en el tiempo era casi una misión imposible porque no había proteínas antiguas aptas para su estudio. Así que los investigadores Thornton y Jamie Bridghamver utilizaron sofisticadas técnicas de computación para «resucitar» la antigua proteína humana. Volvió a la vida, tras recrear su secuencia genética y sintetizar la proteína en una célula humana.

Concentraron sus esfuerzos en una proteína conocida como «receptora glucocorticoide» que juega un rol clave en la respuesta del organismo ante el estrés humano, al utilizar una hormona conocida como cortisol. Sólo se necesitaron siete mutaciones en 450 millones de años para desarrollar esta función biológica esencial.

Hasta pudieron deducir el orden en el que se sucedieron los cambios, ya que ciertas alteraciones habrían provocado la pérdida total de las funciones de la proteína, si otras modificaciones dejaban de utilizarse.Para reconstruir la larga historia de esta proteína, los investigadores utilizaron un banco de donantes que contenía un gran número de secuencias de los receptores modernos.

Además crearon una imagen tridimensional de la proteína tal como era hace 450 millones de años, recurriendo a una técnica de cristalografía con rayos X que permitió localizar el emplazamiento de cada uno de sus 2. 000 átomos. Después, utilizando la estructura de cristal de este recuperado ancestro, introdujeron los cambios que condujeron a la evolución del receptor glucocorticoide.

«Nunca antes habíamos podido remontarnos tan atrás en el tiempo y ver los mecanismos por los cuales funciona la evolución de una máquina molecular a la escala atómica», explicó Joe Thornton, biólogo de la universidad de Oregon y principal autor de esta investigación. «Vimos cómo la evolución actuó sobre la estructura antigua de la proteína para producir una nueva función crucial para el humano actual».

miércoles, 15 de agosto de 2007

Nanobateria ultraligera y delgada

Una muestra del nuevo dispositivo. (Foto: AP)Científicos del Instituto Politécnico Rensselaer en Nueva York han desarrollado un dispositivo para almacenar energía que fácilmente podría confundirse con una simple hoja de papel negro.

La nanobatería es ultraligera, delgada, completamente flexible y podrá adecuarse al diseño más complejo, a los equipos médicos y hasta a los vehículos de transporte, señalaron los científicos en un informe publicado en la revista 'Proceedings of the National Academy of Sciences'. Además, podrá funcionar a temperaturas de hasta 150 grados centígrados o 73 bajo cero.

Y su parecido a una hoja de papel no es accidente. Más del 90% es celulosa a la cual se han agregado nanotubos de carbono que actúan como electrodos, que permiten la conducción eléctrica y que son los que le dan el color negro.

La batería se puede enrollar, doblar o cortar en diferentes formas sin que pierda su capacidad generadora. También se puede montar una sobre otra, como una pila de papeles, para aumentar su generación energética.

"Esencialmente, es una hoja de papel normal, pero fabricada con mucha inteligencia", señaló Robert Linhardt, profesor de biocatálisis e Ingeniería Metabólica del Instituto y uno de los autores del estudio.

"Los componentes están unidos molecularmente; el nanotubo de carbono está impreso en el papel y el electrolito embebido en él. El resultado final es un dispositivo que se ve, se siente y pesa como el papel".

viernes, 10 de agosto de 2007

El delfin del rio Yang Tse puede haberse extinguido

Uno de los últimos ejemplares del baiji, en cautividad. Murió en 2002. (Foto: AFP)

El delfín, también llamado 'baiji', vivía en el río Yang Tse. Un equipo de investigadores ha estado buscando ejemplares de esta rara especie durante seis semanas, pero no han encontrado ninguno. Por tanto, han llegado a la conclusión de que, probablemente, el 'baiji' debe engrosar la lista de especies extinguidas por el ser humano.

Los investigadores han publicado un artículo en Royal Society Biology Letters en el que dan cuenta de su trabajo. En su opinión, la causa de la desaparición de la especie ha sido su pesca incontrolada; aunque también han contribuido otras actividades humanas, como la construcción de presas o la propia navegación.

En declaraciones a BBC, Sam Turvey, de la Zoological Society of London, y uno de los autores del artículo, ha declarado a BBC que lo sucedido ha sido una "tragedia". Según el zoólogo, significaría la desaparición del primer gran vertebrado en 50 años, y "una rama completa del árbol de la evolución de la vida". Agregó que este delfín "era una animal notable, que se separó de otras especies hace 20 millones de años".

No obstante, la organización de defensa de la naturaleza WWF/Adena no se resigna a esta pérdida. Un portavoz ha declarado que el trabajo de los investigadores no es concluyente. Cree que la investigación se ha circunscrito a un área concreta y un período limitado, por lo no se puede afirmar que el delfín del río Yang Tse esté extinguido.

jueves, 9 de agosto de 2007

Nature publica un polemico articulo sobre evolucion humana

Meave Leakey y miembros de su equipo de excavación en el Lago Turkana (EFE)

El hallazgo de una mandíbula y un cráneo, al este del Lago Turkana, en Kenia, podría cambiar, según sus descubridores, lo que ahora se sabe sobre la historia de la evolución humana. La mandíbula habría pertenecido a un Homo habilis de hace 1,44 millones de años, por lo que habría convivido durante casi 500.000 años con otro homínido, el Homo erectus o ergaster, que se cree evolutivamente posterior. Ambas especies, aseguran, habrían surgido hace entre dos y tres millones de años.

Por lo que se sabía hasta ahora, el Homo habilis fue el primer ancestro que utilizó herramientas y el ergaster, posterior, ya era un ser social que sabía hacer fuego. De hecho fue el que salió de África. Pero se desconocía que ambas especies habían convivido tanto tiempo en el mismo espacio. "Su coexistencia hace improbable que el H. erectus evolucionara del habilis como se pensaba", ha declarado Meave Leakey, una de las autoras del trabajo y miembro de la familia de paleontólogos más famosa del mundo. Leakey defiende que tenían nichos ecológicos diferentes y no competían.

El otro fósil importante hallado en la misma zona del norte de Kenia es un cráneo muy bien conservado de lo que califican como Homo erectus, datado hace 1,55 millones de años. Su peculiaridad radica en su pequeño tamaño, el menor de todos los hallados hasta ahora en el mundo, como indica Fred Spoor, del Colegio Universitario de Londres, primer firmante de la investigación publicada en la revista Nature.

Cráneo de Homo erectus (Foto: National Museums of Kenya)Para los paleontólogos norteamericanos se trataría del fósil de una hembra y significaría que las diferencias entre ambos géneros (dimorfismo sexual) era casi del 50%, comparable a la de los gorilas y mayor que la de los chimpancés, con los que compartimos un antepasado. Dado que el menor dimorfismo es signo de evolución (entre los humanos actuales no es mayor del 10%), concluyen que esta especie "no era tan humana como se pensaba hasta ahora".

La relación entre esta diferencia y la evolución la explica el paleontólogo español Manuel Domínguez-Rodrigo, que acaba de venir de excavar en los yacimientos tanzanos de la Garganta de Olduvai: "Cuando una especie de primates es poligámica el macho tiene que competir con otros para conseguir las hembras y por ello se dispara su tamaño, pero es un rasgo que desaparece con la monogamia, cuando la hembra precisa de un macho que invierta energía en alimentar a sus crías, como ocurre con los humanos".

Domínguez-Rodrigo es uno de los expertos que, aunque considera de gran importancia los hallazgos del equipo de los Leakey (participaron madre e hija en el hallazgo), no comparte sus interpretaciones. "Es cierto que se amplía el periodo de convivencia entre H. habilis y erectus, pero ya se sabía que hubo un habilis grande (conocido como Homo rudolfensis) y otro pequeño, al que puede pertenecer la mandíbula. Así que el hallazgo no cambia el hecho de que ambas especies estén relacionadas", argumenta.

Pero donde tiene más dudas es en que el cráneo sea de una hembra de H. erectus, debido al dimorfismo que presenta respecto a otros fósiles de la misma especie. "Habrá que ver si es una hembra o una nueva especie, que es lo que creo. El hallazgo es importante, otra cosa es la interpretación que han hecho sus autores", precisa.

Sus palabras coinciden con las de otro paleontólogo, José María Bermúdez de Castro, director del Centro Nacional de Evolución Humana: "Este equipo niega que haya especiación fuera de África, todo lo incluyen en Homo erectus africano y hablan de un dimorfismo sexual en la especie tan grande que no me la creo. Es mayor que entre chimpancés. Además, con sólo un trozo de maxilar determinan que es el H. habilis más reciente encontrado", "Estoy indignado de que publiquen un artículo así en una revista de prestigio", añade.

miércoles, 8 de agosto de 2007

El oceano Pacifico se queda sin corales

Corales de las Antillas (Conservation Itnal)

Investigadores de la Universidad de Carolina del Norte creen que los corales del océano Pacífico están desapareciendo aún más rápido de lo que se creía. De hecho, ya sólo quedan la mitad de los que había hace unas décadas. Su estudio ha sido publicado en la revista 'PLoS One'.

Este equipo de investigación ha recopilado y analizado bases de datos proporcionadas por 6.000 estudios realizados entre 1968 y 2004 en más de 2.600 arrecifes de coral del Indo-Pacífico (un área que engloba los dos océanos y los mares intermedios). Su conclusión es que, como promedio, cada año han venido desapareciendo 1.554 kilómetros cuadrados de corales marinos. Esto es una tasa de destrucción del 1% anual, lo que viene a ser el doble que la de las selvas tropicales.

Para John Bruno, autor principal del estudio, "hemos perdido ya la mitad de los corales de los arrecifes del mundo". El Indo-Pacífico alberga el 75% de los arrecifes coralinos del mundo. Además, su biodiversidad es mayor que la de otros mares.

La investigación se centró en la cubierta de los corales, al considerarla un indicador clave de la calidad y cantidad del hábitat de los arrecifes. De acuerdo con sus investigaciones, a comienzos de la década de 1980 dicha cubierta cubría el 40% de los arrecifes, mientras que en los 80 sólo lo hacía con el 20%.

Pero quizás el resultado más llamativo sea el hecho de que esa merma ha afectado por igual a los arrecifes mantenidos por los conservacionistas, como a los no protegidos. De ello cabe deducir que, probablemente, la causa del declive de los corales sea un fenómeno global; lo que, de nuevo, apunta hacia el cambio climático como principal "sospechoso".

viernes, 3 de agosto de 2007

Una nueva especie de musaraña y dos nuevas orquideas en la isla de Palawan

Descubren una nueva especie de musaraña. EFEUn grupo de científicos locales anunció el descubrimiento de una nueva especie de musaraña y de dos nuevos tipos de orquídeas en las montañas de la isla de Palawan, considerada la última frontera de Filipinas.

El hallazgo es obra de una expedición de botánicos y expertos en mamíferos que durante cinco semanas se internaron por el monte Mantalingahan, 650 kilómetros al suroeste de Manila.

El naturalista Danny Balete declaró al rotativo "Philippine Daily Inquirer" que las características de la musaraña descubierta es su piel blanda, hocico afilado y ojos pequeños.

Otro miembro de la expedición, el botánico Leonard Co, indicó al mismo medio que las orquídeas son dos nuevas especies dentro de la variedad "genus Coelogyne" y "genus Acanthephippium, ambas halladas a unos 1.700 metros de altura y dentro de un área de espesa vegetación. Co declaró que en esa área encontraron también una "Medinilla cumingii" que es analizada para confirmar si se trata de una nueva planta de esa familia.

Además de estas aportaciones, el equipo filipino ha confirmado la presencia de ejemplares de "Palawanomys furvus", un roedor poco común que sólo se encuentra en el monte Mantalingahan, donde fue descubierto en 1962, y que desde entonces no había sido avistado.

Otra de las rarezas registradas por los científicos es el Pinzón Loro de Cola Aguda (erithrura prasina), cuya existencia nunca había sido confirmada en Palawan, si bien es común en la vecina Borneo.

Romeo Trono, director de la Conservational International Philippines, organización que ha financiado la expedición, declaró que los hallazgos confirman la importancia biológica de la cadena que conforma el monte Mantalingahan. Refuerzan además el peso como paraíso asiático de la biodiversidad de Palawan, un archipiélago con una riqueza natural que aún no ha sufrido la invasión del turismo.

lunes, 30 de julio de 2007

El cambio climatico ha duplicado la frecuencia de huracanes



El número de huracanes registrados en el Atlántico Norte se ha duplicado respecto a las cifras registradas hace un siglo debido al calentamiento de la superficie de las aguas, según un estudio del Centro Nacional de Investigación Atmosférica (NCAR) de Georgia, que apunta al cambio climático como la principal causa.

Los científicos señalan como ejemplo que el año pasado, que fue mucho menos activo que los dos anteriores debido a la presencia del fenómeno climático de El Niño en el Pacífico, habría sido considerado hace 100 años como una temporada de tormentas muy por encima de la media.

El estudio está centrado en los huracanes y las tormentas tropicales que nacen durante el verano en las costas occidentales de África. Esos ciclones adquieren fuerza y masa a medida que avanzan hacia el oeste y generalmente se internan en el Golfo de México o impactan sobre las costas centroamericanas y de EEUU.

El análisis identifica tres períodos desde 1990 durante los cuales la media de huracanes y tormentas tropicales aumentó de manera considerable. El primero, entre 1900 y 1930, incluyó una media de seis tormentas tropicales, de las cuales cuatro fueron huracanes.

Entre 1930 y 1940 la media anual fue de 10 ciclones, incluyendo cinco tormentas tropicales y cinco huracanes, y entre 1995 y 2005 la media llegó a 15, ocho de los cuales fueron huracanes y siete, tormentas tropicales.

"Estos números son un indicio concreto de que el cambio climático es un factor importante en el número de huracanes del Atlántico", afirma Greg Holland, científico del NCAR y uno de los autores del estudio, publicado por el portal de internet 'Philosophical Transactiones of the Royal Society of London'. Aunque se abstienen de hacer predicciones agoreras, los científicos advierten de que el actual período no se ha estabilizado todavía, lo que significaría que la media en el número de huracanes podría ser más alta en los próximos años.

Según los investigadores, el aumento en el número de huracanes y tormentas tropicales durante el último siglo es paralelo al de las temperaturas marinas, que ha sido en torno a 1,7 grados centígrados.

El calentamiento marino ocurrió en los años anteriores a los fuertes incrementos en la frecuencia de las tormentas, tanto en el periodo que comenzó en 1930 como en el de 1995, y continuó en los años posteriores.

Sin embargo, pese al aumento en la cifra y frecuencia de las tormentas, la proporción de huracanes y tormentas tropicales se ha mantenido sin variaciones importantes. Hasta ahora, los huracanes han representado alrededor del 55% de todos los ciclones tropicales que nacen en el Atlántico.

No obstante, la proporción de huracanes más violentos -aquellos con vientos sostenidos de casi 200 kilómetros por hora-, en relación con los menos intensos y las tormentas tropicales, ha oscilado irregularmente y en los últimos años ha aumentado.

El estudio descarta que los ciclos naturales sean los únicos responsables de este aumento acusado, al igual que rechazan que los errores en la toma de datos anteriores a 1944 pongan en duda las conclusiones del estudio.

sábado, 28 de julio de 2007

Hallan en Atapuerca el craneo de un hominido que vivio hace 500.000 años

Fragmentos del resto del hominido hallado en Atapuerca (Foto: CYT)

La 'Sima de los huesos' del yacimiento arqueológico de Atapuerca ha vuelto a dar una sorpresa al equipo de investigadores que en él trabaja. Poco antes de que se diera por terminada la campaña de este año, se han localizado los restos de un cráneo de un homínido que vivió hace 500.000 años.

Los tres codirectores de la excavación, Juan Luis Arsuaga, José María Bermúdez de Castro y Eudald Carbonell, mostraron los huesos de lo que habían identificado como dos fragmentos de parietal y un frontal. Pertenecerían a una mujer, probablemente una adolescente. En opinión de Arsuaga, el hallazgo es "algo especialmente relevante si tenemos en cuenta que en toda Europa apenas han aparecido restos craneales en los últimos 30 años".

Pero el descubrimiento de este cráneo no es más que otro de los "tesoros" rescatados este año. En junio se encontró el premolar de un homínido de 1,3 millones de años de antigüedad, lo que le convierte en el primer resto de un ancestro europeo. Para Bermúdez de Castro la campaña que ahora termina es comparable a las de 1994, cuando aparecieron por primera vez restos del Homo Antecessor.

Por su parte, Carbonell aseguró que el diente encontrado en la Sima del Elefante "abre expectativas de que aparezcan en ese nivel más restos de homínido de esa antigüedad que muy probablemente sea el primer homínido netamente europeo". También afirmó que los hallazgos de este año confirman que los primeros pobladores de Atapuerca practicaban un canibalismo "que no es sólo gastronómico, sino que podemos estar ante las primeras pruebas de canibalismo cultural" apostilló.

jueves, 26 de julio de 2007

Hipotesis sobre la quimica que permitio la aparicion de vida en la Tierra

Ken DillAntes de que la vida emergiese en la Tierra, un tipo primitivo de "metabolismo" o una maquinaria de duplicación comparable al ARN, tuvo que preparar el escenario. Pero, ¿qué precedió a estos pasos prebióticos? Ken Dill, profesor de química farmacológica, y Justin Bradford, ambos de la Universidad de California en San Francisco, han desarrollado un modelo que explica cómo procesos químicos y físicos, simples y bien conocidos, pudieran haber puesto los cimientos de la vida.

La idea básica es que las leyes elementales de las interacciones químicas dan margen a un tipo de selección natural a microescala: las enzimas pueden cooperar y competir entre sí de maneras sencillas, llevando a arreglos que pueden volverse estables.

Los científicos comparan este proceso químico de "búsqueda, selección, y memoria", con otro proceso bien estudiado: distintos ritmos de descargas neuronales en el cerebro que causan la aparición de conexiones nuevas entre neuronas, y finalmente llevan al "cableado eléctrico" maduro del cerebro. De manera similar, las hormigas, insectos sociales, exploran primero al azar, luego descubren el alimento, y posteriormente construyen una memoria a corto plazo para toda la colonia utilizando huellas químicas.

También comparan los pasos químicos a los principios de evolución de Darwin: selección al azar de rasgos en organismos diferentes, selección de los rasgos mejor adaptados al entorno, y entonces la transmisión generacional de los rasgos mejor adaptados (y presumiblemente la desaparición de aquellos individuos con rasgos menos adaptados).

Al igual que estos procesos más obvios, las interacciones químicas en el modelo propuesto incluyen competencia, cooperación, innovación y una preferencia por la coherencia.

El modelo se centra en enzimas, que funcionan como catalizadores, compuestos que aceleran grandemente una reacción sin quedar modificados al final del proceso. Los catalizadores son muy comunes en los sistemas vivos, así como en los procesos industriales. Muchos investigadores creen que los primeros catalizadores primitivos en la Tierra no fueron sino las superficies de arcillas u otros minerales.

En su forma más simple, el modelo muestra cómo dos catalizadores en una solución, A y B, cada uno catalizando una reacción diferente, podrían acabar formando lo que los científicos llaman un complejo, AB. El factor decisivo es la concentración relativa de sus "compañeros deseados". El proceso podría transcurrir así: el catalizador A produce un agente químico que usa el catalizador B. Puesto que B normalmente busca este agente químico, a veces B será atraído hacia A si su agente químico "deseado" no está disponible por ningún otro medio en las cercanías. Como resultado, A y B se acercarán, formando un complejo.

La palabra "complejo" es importante porque muestra cómo interacciones químicas simples, con pocos participantes, y siguiendo leyes químicas básicas, pueden llevar a una combinación nueva de moléculas de mayor complejidad. El surgimiento de la complejidad, sea en sistemas neuronales, sistemas sociales, la evolución de la vida, o la organización del universo entero, ha sido durante mucho tiempo un gran enigma, sobre todo al tratar de averiguar cómo emergió la vida.

Este modelo simple muestra una ruta creíble hacia este tipo de complejidad.

sábado, 21 de julio de 2007

Identifican las variantes geneticas implicadas en la progresion del sida

Identifican las variantes genéticas implicadas en la progresión del sida

El Clínico de Barcelona y el hospital universitario German Trias i Pujol son dos de los centros que han participado en un estudio internacional que ha identificado las variantes genéticas que pueden hacer que una persona infectada por el VIH desarrolle sida antes que otra. Este descubrimiento puede ser clave para desarrollar terapias a la carta, así como vacunas preventivas o terapéuticas y que estas últimas resulten mucho más eficaces.

Este trabajo, que publica la versión electrónica de la revista científica "Science", analiza por vez primera el genoma humano y las variantes genéticas que hacen que una persona desarrolle sida con mayor o menor facilidad.

Según los responsables de la investigación, este hallazgo, a medio plazo, puede tener importantes aplicaciones ya que se podrá conocer el perfil genético del paciente. Ello permitirá prever la evolución del mismo, saber si desarrollará la enfermedad más pronto o más tarde, si los antirretrovirales serán más o menos eficaces o si puede desarrollar una toxicidad a estos medicamentos. Con estos datos, se podrán crear tratamientos personalizados o incluso, más a largo plazo, vacunas.

En Cataluña participaron en esta investigación un centenar de personas seropositivas. Todas ellas con anterioridad habían sido sometidas a un seguimiento muy exhaustivo y nunca habían recibido ningún tratamiento contra el sida.

Los investigadores compararon el nivel del VIH en sangre de estos pacientes al inicio de la enfermedad -durante los dos primeros años- y su situación años después, además de estudiar el ritmo de degradación inmunológica.

Los resultados de esta comparación apuntan a dos variantes genéticas relacionadas con el sistema inmunitario, que están localizadas en una región genética responsable de determinar la respuesta inmunitaria contra numerosas patologías infecciosas.

Los investigadores identificaron además un gen responsable de producir una proteína que presuntamente participa en la multiplicación del virus.

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